Eau sur Mars : la détection d’un lac augmente le potentiel de vie extraterrestre
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Pour la première fois, les scientifiques ont trouvé un grand lac aquatique sous une calotte glaciaire sur Mars. Parce que l’eau est essentielle à la vie, la découverte offre un nouvel endroit excitant pour chercher des formes de vie au-delà de la Terre.

Une découverte inédite

Des scientifiques italiens travaillant sur la mission Mars Express de l’Agence spatiale européenne ont annoncé mercredi qu’un bassin de liquide souterrain de 12 milles de large – et pas seulement les taches d’humidité momentanées observées dans le passé – avait été détecté par des mesures radar près du pôle sud martien.

« L’eau est là », a déclaré Enrico Flamini, l’ancien scientifique en chef de l’Agence spatiale italienne qui a supervisé la recherche, lors d’une conférence de presse.

« C’est liquide, c’est salé et c’est en contact avec les roches « , a-t-il ajouté. « Il y a tous les ingrédients pour penser que la vie peut être là, ou peut être maintenue là si la vie a déjà existé sur Mars. »

La masse d’eau ressemble aux lacs souterrains que l’on trouve sur Terre au Groenland et en Antarctique. Sur Terre, la vie microbienne persiste dans les eaux sombres et glaciales de l’un de ces lacs. La glace sur Mars protégerait également le lac martien des radiations nocives qui bombardent la surface de la planète.

Jonathan Lunine, directeur du Center for Astrophysics and Planetary Science de l’Université Cornell, qui n’était pas impliqué dans la recherche, a déclaré que cette découverte transforme Mars d’une planète poussiéreuse en un autre « monde océanique » dans le système solaire.

« Je pense que plus nous explorons Mars, plus elle devient intrigante et complexe « , a déclaré le Dr Lunine.

Depuis des années, « follow the water » est le mantra de la NASA et de la recherche de la vie ailleurs. Sans eau, il n’y a pas de vie telle que nous la connaissons. Ces dernières années, cela a conduit l’agence spatiale à contempler des sondes robotiques jusqu’aux lunes de Jupiter et de Saturne, comme Europa ou Encelade, où l’on sait maintenant que des océans salés existent sous de minces coquilles de glace et où des astrobiologistes imaginatifs peuvent imaginer des microbes ou des créatures plus complexes.

Puisque les humains pouvaient voir à travers les télescopes à travers l’espace, Mars a été la demeure préférée de la vie imaginaire, la cour arrière juste au-dessus de la clôture où l’astronome Percival Lowell a imaginé qu’il pouvait voir des canaux et même des villes en tapissant le globe orange. Dans les derniers soirs de ce mois, la planète apparaît comme une lanterne rouge à l’est, à seulement 35 784 871 milles de la Terre – le plus près qu’elle ait été en 15 ans.

Découvrir de l’eau sur Mars veut il forcément dire que la planète rouge abrite la vie ?

Ces premières visions de science-fiction ont été anéanties lorsque les premières photos de la planète ont révélé une surface sèche, cratérisée et sans vie – une planète apparemment morte. Dans l’histoire de l’exploration de Mars depuis lors, plus nous en apprenons, plus nous pensons qu’il aurait pu avoir un passé aquatique, peut-être vital. La surface est marquée par de vieilles gorges, des canyons, des plages, des bassins océaniques et des volcans géants, dont les éruptions auraient pu maintenir les choses agitées sur la planète. Où est allée cette eau et comment, emportant avec elle la majeure partie de l’atmosphère de Mars, est l’un des grands et inquiétants mystères environnementaux de notre époque.

Si la vie est née de ces conditions précoces et confortables, elle aurait pu se déplacer sous terre au fur et à mesure que la surface refroidissait et séchait.

Et si Mars était autrefois au bord du liquide, était-elle aussi au bord de la vie ? Si jamais les astronautes s’écrasent sur les sables rouges, seront-ils aussi en train d’écraser des fossiles de microbes ?

Les résultats actuels, cependant, « ne peuvent rien dire de plus », a dit le Dr Flamini. « Nous pouvons deviner quelles sont les conditions et si les conditions sont favorables. »1

Une vue de la plaine polaire sud de Mars, avec les découvertes du Mars Express en couleurs superposées à l’endroit où elles ont été détectées. Le lac de 12 milles de large serait profond d’environ un mille.CreditUSGS Astrogeology Science Center, Arizona State University, INAF.
Roberto Orosei, co-investigateur de l’instrument radar et auteur principal de l’article publié mercredi dans la revue Science, a déclaré que les scientifiques ne pouvaient pas mesurer l’épaisseur du lac, mais qu’il devait être au moins d’une verge ou plus pour que les impulsions radar rebondissent.

Il a dit qu’un calcul au dos de l’enveloppe indiquait plusieurs centaines de millions de mètres cubes d’eau. Ça fait des dizaines de milliards de litres.

Le Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding instrument, ou Marsis, a été développé et construit par les Italiens pour la mission Mars Express, qui est entrée en orbite autour de Mars en 2003. Veillant à ne pas endommager le reste de l’engin spatial, l’équipe responsable de Marsis a mis deux ans à déployer les perches de 130 pieds de long du radar.

Une fois que l’instrument fonctionnait, il renvoyait des résultats incertains et incohérents sur cette région polaire. Mais les scientifiques ont trouvé comment renvoyer les données brutes sur Terre. Il a révélé des reflets brillants dans une région triangulaire lorsque l’engin spatial est passé plusieurs fois. Une pression intense de la glace sus-jacente réchaufferait la glace. Les modèles informatiques indiquent que les températures seraient d’environ moins 90 Fahrenheit – beaucoup plus froides que le point de fusion de l’eau. Cela suggère que l’eau est pleine de sels, ce qui permet à l’eau de fondre.

La région correspondait à un bassin, ajoutant à la spéculation que de l’eau liquide s’était écoulée à cet endroit.

« L’eau a tendance à s’accumuler dans la partie inférieure de la topographie, a dit le Dr Orosei.

M. Orosei a dit que les scientifiques ont vérifié d’autres explications possibles, comme la glace au dioxyde de carbone, pour les reflets brillants, mais ceux-ci ne correspondaient pas aux observations radar. Les signaux correspondaient aux mesures radar des lacs sous la glace du Groenland et de l’Antarctique.

« Nous en sommes donc arrivés à la conclusion que la seule explication possible pour la réflexion lumineuse était la présence d’eau liquide « , a-t-il dit.

Pour certains scientifiques, la réflexion radar brillante est un peu en deçà de la preuve.

Richard Zurek, le scientifique en chef du bureau du programme Mars au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, a déclaré que la structure complexe et presque chaotique des calottes glaciaires pourrait affecter les signaux radar de manière inattendue. « Vous avez beaucoup d’interfaces qui pourraient faire des choses étranges aux signaux radar « , a dit le Dr Zurek, qui n’était pas impliqué dans la recherche.

« C’est le genre de signal auquel on s’attendrait pour de l’eau liquide. Est-ce la seule façon de produire ce signal ? C’est la partie difficile. »

S’il s’agit d’eau liquide, l’intense salinité rendrait difficile pour la vie, du moins pour la vie telle qu’elle est connue sur Terre, de survivre dans le lac, a dit M. Lunine.

« Elle peut dépasser la teneur en sel dans laquelle tout organisme terrestre que nous connaissons peut survivre, a-t-il dit.

Pourtant, dit-il, « Avoir un corps d’eau liquide stable aujourd’hui est très intriguant et digne d’être étudié ».

John Priscu, professeur d’écologie à l’Université de l’État du Montana, a étudié la biologie de l’Antarctique. Là-bas, comme sur Mars, la surface est stérile, mais plus hospitalière plus bas. Lorsque lui et son équipe ont foré dans un lac souterrain il y a quelques années, ils ont trouvé des microbes.

« Ils n’ont pas vu la lumière du jour depuis des centaines de milliers d’années. « Ils mangent les rochers pour l’énergie. »

S’il était possible de forer un mille dans Mars dans le lac nouvellement découvert, il a dit qu’il parierait qu’il y avait de la vie là aussi. « J’étudie la vie dans la glace depuis 35 ans, dit-il. « Nous avons trouvé la vie dans des endroits où elle ne devrait pas l’être selon notre conception actuelle de la vie. Mais ça change. »

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