Sur la piste des baleines: observations de phoques dans les Hébrides extérieures | Voyage

Sur la piste des baleines: observations de phoques dans les Hébrides extérieures | Voyage
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CLe phare andy à rayures du phare Eilean Glas est parfait sur un piton rocheux à l'extrémité est de l'île Scalpay, dans les Hébrides extérieures. Le sentier qui mène ici sur un sol tourbeux semble onduleux, traversant une herbe laissée lumineuse par la pluie récente, avec de la bruyère en patchwork et des lochans dispersés reflétant un ciel voilé par des nuages. Des moutons shaggy à l'air sauvage paissent sans se laisser décourager.

Mon attention, cependant, ne se concentre pas sur ce paysage enchanteur, mais sur l'océan scintillant au-delà: turquoise près du rivage, bleu-noir plus profond vers l'horizon. Je trouve une tache sur les rochers et reste assis tranquillement, scrutant encore et encore les vagues à la recherche de signes de vie.

Je suis ici pour suivre une partie du nouveau Whale Trail, une initiative lancée par l’organisation caritative pour la conservation de la mer, le Hebridean Whale & Dolphin Trust (HWDT), financée par le Coastal Communities Fund. Les eaux de l’archipel des Hébrides au large de la côte ouest de l’Écosse sont incroyablement riches en cétacés; Un quart des espèces de baleines et de dauphins dans le monde ont été répertoriées ici. Le sentier met en évidence 33 sites propices à l'observation de baleines, de dauphins et de marsouins ou associés à l'histoire de la chasse à la baleine, de Cape Wrath à Clyde et à St Kilda.

«L’idée est de sensibiliser les gens à ce qui se passe», explique Karl Stevens, directeur du trail. «Ce n’est pas une liste de contrôle à parcourir à la hâte; nous voulons encourager les visiteurs à ralentir et à communiquer avec leur environnement et les communautés locales. Cela pourrait même inspirer les gens à s'impliquer dans la conservation, aussi.


Les bélugas sont les baleines les plus souvent repérées dans la région. Photographie: Lynne Sutherland / Alamy

Ma patience est récompensée: une tête de phoque gris apparaît à mi-distance, puis un témoin révélateur révèle quelque chose qui se déplace près du rivage. «Un marsouin», dit Karl, alors qu'il disparaît sous les vagues.

Couvrant tout, des ports achalandés aux promontoires escarpés, des plages de sable blanc sans fin et des centres de visiteurs, le sentier met en valeur la côte de la région. Le vous indique ce qu'il faut rechercher (zones sombres, alimentation des oiseaux de mer, changements dans les régimes des eaux et les formes d'espèces particulières). Il propose également des conseils pour voyager de manière responsable et des options de transport en commun. Le HWDT a également une liste des observations récentes et encourage les visiteurs à enregistrer ce qu’ils voient.

Je me concentre sur Lewis, Harris et North Uist, mais mon voyage commence à Ullapool où je monte à bord du. Le responsable de la faune de la compagnie de ferry, Andy Gilbert, de la charité marine ORCA, est à bord et me parle des créatures qu’il est possible de voir: le marsouin commun; dauphin de Risso; petit rorqual; orque; à bosse; requins pèlerins; et plus. Le mélange de courants océaniques chauds et froids, de divers habitats et d'eaux riches en nutriments convient aux cétacés. Les observations sont enregistrées toute l'année, même si l'été est le meilleur.


Les phoques sur l'île de Harris. Photographie: Stef Bennett / Alamy

«Parmi les baleines, ce sont les petits rorquals qui sont les plus répandus. Je les vois sur 80% des routes empruntées cet été», déclare Andy. "Le Minch (détroit) entre le continent et les îles est particulièrement bon."

La présence d’eau agitée rend les observations difficiles, mais un passager semble enthousiasmé par le fait qu’il a vu un groupe de 10 dauphins à bâbord… ça me manque, mais on ne peut nier l’excitation que ces créatures évoquent.

De Stornoway, je conduis vers le nord à travers un vaste paysage ouvert où les fleurs sauvages colorent le machair – les plaines fertiles riches en calcium et en coquillages uniques à la région. C’est juillet alors il fait encore léger quand j’arrive à 22h30 au Butt of Lewis. Avec son phare de brique rouge, ses vues à presque 360 ​​degrés et son atterrissage brutal contre les falaises, l’atmosphère de l’île ressemble à la lisière du monde. Les oiseaux de mer hurlent et il y a une énergie brute – je peux facilement imaginer de grandes créatures mystérieuses cachées dans les profondeurs.

Alors que le soleil s'estompe, je me dirige vers le Decca, un B & B situé dans une ancienne station de radionavigation. Les hôtes Louise et Pete Cooper organisent également des repas du soir (tous des produits locaux, du saumon fumé de Stornoway aux haggis maison) et un menu de dégustation hébridien de six plats le samedi – et même accompagnent le dîner d'un piano et d'un récital de harpe gaélique.

Le lendemain, le temps a changé. La pluie et la brume font qu'il y a peu de visibilité au phare de Tiumpan Head sur le peninusla Eye, l'un des meilleurs spots d'observation d'Europe, alors je prends une tasse de thé avec les bénévoles de ShoreWatch, bénévoles de Whale and Dolphin Conservation (ils sont toujours là et heureux de vous conseiller novices). «J’ai vu sept espèces samedi, explique Steve, dont une vingtaine de petits rorquals, un rorqual à bosse et un rorqual commun… Il faut être patient, mais ils sont là-bas.


Machair Prairie en fleurs sur Harris. Photographie: Ilona / Alamy

À l'ouest de Lewis, je visite l'un des arrêts les plus inhabituels du sentier, où une ancienne caserne militaire du MOD est en train de devenir une communauté dynamique. Le restaurant sert des plats faits maison et les falaises, avec une vue à 360 degrés, constituent un bon point de vue sur l'océan.

Les choses s'éclaircissent lorsque je me dirige vers le sud, vers Harris. Il fait partie de la même île que Lewis, mais une chaîne de montagnes a maintenu les communautés séparées, et le paysage devient de plus en plus spectaculaire. Sur le chemin menant à la spectaculaire plage de Hushinish (idéale pour les dauphins et les marsouins) se trouvent les ruines de Bunavoneader, la dernière station de chasse à la baleine du Royaume-Uni, qui a fermé ses portes en 1951.

L'île Scalpay, plus à l'est, est reliée à Harris par un pont – visitez-la un lundi et promenades baleines et dauphins sur l'île. Une partie du mandat du sentier consiste à travailler avec d’autres œuvres de bienfaisance et les communautés locales, et un programme d’événements sera organisé à l’intention des visiteurs.

Ma destination finale est North Uist (un court trajet en ferry pour traverser la chaussée) et. En 1360, le chroniqueur écossais John of Fordun a décrit Uist comme un endroit «où les baleines et autres monstres marins abondent», et j’espère qu’ils le font encore. À l’extérieur du centre des visiteurs se trouvent un minke et un crâne de globicéphale, provenant de créatures échouées sur le rivage. La marche jusqu'au cap se fait par le machair coloré et fleuri (en fleurs de mai à septembre). C’est une région sauvage et balayée par le vent, avec ses vastes plages de sable et ses étendues rocheuses spectaculaires. Le ciel est animé d'oiseaux marins bruyants.

Je marche, je m'assieds, je regarde – et répète. Les fous de Bassan plongent dans la mer, les macareux frôlant la surface de l’eau, les huîtriers qui patinent sur le rivage. Je plisse les yeux alors que deux formes sombres apparaissent au loin – je ne peux que distinguer la montée et la chute rythmiques du dos et des nageoires sombres. «Dauphin!» Je déclare à haute voix à absolument personne. Ce n’est pas une expérience dramatique de cétacés que vous pourriez vivre lors de circuits en mer dans des endroits tels que le Canada ou la Californie, mais l’excitation est néanmoins vive.

Et je me rends compte que c’est en quoi consiste le sentier des baleines. Quelque chose se passe lorsque vous ralentissez et devenez absorbé par le moment. Oui, vous pourriez bien voir une baleine, un dauphin ou un marsouin … mais c'est la vraie vie, pas un documentaire sur la nature, et vous ne pourriez pas. Cette partie de l’Écosse est un lieu à la beauté naturelle indomptable, qu’il n’est pas nécessaire de suivre sur les traces pour s’apprécier. Mais cela vous donne une nouvelle façon de regarder – et le simple fait de savoir qu’ils sont là, s’occupant de leurs vies dans les profondeurs, ajoute une pincée de magie à tout voyage.
Le voyage a été fourni par. Plus d'informations sur le sentier des baleines à l'adresse. le Court de Londres Euston à Inverness et Fort William à partir de 85 £ aller simple. opère des ferries entre le continent et les îles de la côte ouest sur Lewis a des doubles de £ 105, thedecca.co.uk. sur Harris a double à partir de 80 £. sur Berneray dispose de chambres à partir de 40 £ pp. vole de Southend à Stornoway, à partir de £ 280 aller-retour

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