«Nous avons été traités comme des saletés»: un programme de visa exploite les travailleurs étudiants

«Nous avons été traités comme des saletés»: un programme de visa exploite les travailleurs étudiants
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Les étudiants du programme Summer Work Travel du département d’État protestent contre les conditions qui régnaient dans une usine de conditionnement de Hershey en Pennsylvanie en 2011. (Photo AP / John C. Whitehead)

Les étudiants étrangers sont venus pour un été d'aventure et ont été invités aux États-Unis pour participer à un programme «d'expérience de travail», mais nombre d'entre eux n'ont pas obtenu l'exposition culturelle attendue. Au lieu de cela, ils ont vu l’un des aspects les plus sombres de l’industrie américaine: abus, fraude et discrimination.

Le programme Summer Work Travel (SWT) est un programme de travail à court terme destiné aux étudiants étrangers inscrits dans un collège ou une université en dehors des États-Unis. Il s’agit du plus important programme d’emploi géré par le Département d’Etat par le biais du, et est présenté comme un moyen permettant aux étudiants de «partager leur culture et leurs idées avec des Américains par le biais d’emplois temporaires et d’occasions de voyage». Et chaque été, plus de 100 000 Parmi ces étudiants, les étudiants arrivent chez des employeurs certifiés afin d’améliorer leur anglais, d’explorer la vie aux États-Unis ou de gagner de l’argent rapidement.

Toutefois, selon un rapport publié par le Groupe de travail sur le recrutement international, une coalition de syndicats et de groupes de défense des droits, les entreprises considèrent souvent les travailleurs du groupe J-1 comme une source de main-d’œuvre peu coûteuse et facilement exploitable. Parce que les travailleurs J-1 sont considérés comme faisant partie d'un «échange international», les employeurs peuvent contourner les réglementations telles que la protection de la santé et de la sécurité, la sécurité sociale, les prestations de soins de santé et même le salaire minimum. Les plus gros bénéficiaires de ce programme sont des sociétés américaines géantes telles que McDonald’s, Dunkin ’Donuts et Disney.

Oliver Benzon, 24 ans, a quitté la République dominicaine pour se rendre à Ocean City (Maryland) en 2015, dans l'espoir de trouver un emploi dans un restaurant. Mais quand il est arrivé, il s'est rendu compte qu'il serait chargé d'installer le restaurant lui-même.

«Nous sommes allés au restaurant, puis nous avons constaté qu’il était en construction», a rappelé Benzon, parlant au téléphone de la République dominicaine. "Nous avons dit, 'Oh mon Dieu, ça va être très, très difficile."

Benzon, qui avait prévu de travailler en tant que cuisinier, a fini par passer la première partie de son "expérience" à transporter des équipements de cuisine, même si les participants au programme SWT ne sont pas censés effectuer de telles tâches pour des raisons de sécurité. Finalement, a-t-il dit, il a travaillé au restaurant, mais a dû faire face à un traitement d'intimidation et à un langage abusif de la part de son patron. Il a rappelé: «Nous avons été traités comme de la terre parce que nos superviseurs savaient que nous ne pouvions pas nous plaindre."

En plus du lieu de travail hostile, a-t-il déclaré, lui et tous les autres travailleurs noirs et latins ont été contraints d'acquérir des emplois peu rémunérés, tandis que leurs collègues blancs remplissaient des postes de serveurs offrant une meilleure rémunération et des pourboires. Même à ce moment-là, il a déclaré qu'il ne touchait qu'une fraction de ce qui lui était dû, après avoir dépensé des milliers de dollars en honoraires pour le privilège de travailler là-bas.

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