Les Zeppelins ont cessé de voler après le désastre de Hindenburg. Maintenant, les scientifiques veulent les ramener.

Les Zeppelins ont cessé de voler après le désastre de Hindenburg. Maintenant, les scientifiques veulent les ramener.
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L'âge des énormes zeppelins traversant l'océan a pris fin en 1937, lorsque l'Hindenburg – le plus grand engin de ce type jamais construit – a débarqué au New Jersey. Des dizaines sont morts.

Aujourd'hui, plus de 80 ans plus tard, les dirigeables géants pourraient bien faire leur grand retour – non pas pour le service passagers, mais pour l'environnement, dans le respect de l'environnement.

Comme proposé récemment, les nouveaux dirigeables seraient 10 fois plus grands que le Hindenburg de 800 pieds – plus de cinq fois plus longtemps que l’Empire State Building est haut – et s’élevaient dans l’atmosphère. Ils feraient le travail des cargos océanographiques traditionnels mais prendraient moins de temps et ne généreraient qu'une fraction de la pollution.

"Nous essayons de réduire autant que possible les émissions de dioxyde de carbone en raison du réchauffement planétaire", a déclaré Julian Hunt, chercheur postdoctoral à l'Institut international d'analyse de systèmes appliqués à Laxenburg, en Autriche, et l'auteur principal du document.

Hunt a déclaré que la nouvelle génération de dirigeables se déplacerait par le jet-stream, un puissant courant d'air qui fait le tour du monde. Lui et ses collaborateurs calculent qu'un dirigeable long d'un kilomètre et demi pourrait faire le tour du monde en 16 jours, transportant plus de 20 000 tonnes de cargaison tout en dépensant peu d'énergie.

Le courant-jet se déplace d'ouest en est, de sorte que les dirigeables iraient uniquement dans cette direction. Hunt les imagine en train de décoller des États-Unis, par exemple, et de traverser l'océan Atlantique et l'Europe pour atteindre l'Asie. L'engin continuerait ensuite vers l'ouest à travers le Pacifique pour rentrer chez lui.

Le jet-stream polaire de l'hémisphère nord est une ceinture de vents d'ouest qui se déplace rapidement.NASA

«Je n’ai pas inventé cela», a déclaré Hunt à propos du modèle de vol. «Le Hindenburg avait l'habitude de le faire. Ils avaient ce chemin qui allait de New York à Tokyo, puis qui revenait », a-t-il déclaré. "Le jet-stream n'a pas beaucoup changé depuis 100 ans."

Ce qui a changé, a déclaré Hunt, est la technologie disponible pour construire et exploiter des dirigeables. Lorsque l'Hindenburg volait, les opérateurs ne disposaient que des moyens les plus élémentaires de prédire les conditions météorologiques et des matériaux les plus grossiers pour la fabrication des dirigeables. "Ils avaient l'habitude d'utiliser l'intestin des vaches pour construire les sacs à essence", a déclaré Hunt.

Les matériaux plus durables d’aujourd’hui, notamment, rendraient les dirigeables plus sûrs et moins fragiles; Des systèmes informatisés de prévision météorologique leur permettraient d'éviter les tempêtes et d'optimiser l'utilisation des courants d'air.

Le Hindenburg prend feu après avoir tenté d'atterrir à Lakehurts, dans le New Jersey, à la suite de son premier vol océanique en 1937.Arthur Cofod / Images de la vie par le temps via Getty Images

Mais malgré toutes leurs avancées dans la haute technologie, a déclaré Hunt, les nouveaux dirigeables continueraient à tirer leur flottabilité de l'hydrogène, un gaz hautement inflammable. Il s’agit du même gaz que le Hindenburg et les autres gros zeppelins utilisés dans les années 1930.

La possibilité d'une autre explosion géante a pour effet de repousser la renaissance des dirigeables.