Le comté de San Juan a versé près de 500 000 dollars à un cabinet d'avocats en Louisiane pour faire pression en faveur de réductions d'ours.


Le comté du sud-est de l'Utah a versé 485 600 dollars en 2016 et 2017 pour rechercher des réductions de monuments antérieurs et préparer des paquets d'informations à transmettre au secrétaire à l'Intérieur de l'époque, Ryan Zinke, et au secrétaire à l'Énergie, Rick Perry, selon les chiffres détaillés obtenus par The Salt Lake Tribune.

Ce n’est pas une mince somme, en particulier pour un comté qui est le plus pauvre de l’État, avec un revenu par habitant de 17 500 dollars. San Juan a dépensé plus de 2 millions de dollars en conseils juridiques externes de 2016 à 2018, au moins six poursuites en justice, dont les coûts continuent de peser sur le budget du comté.

Davillier a étudié l'effet de la désignation des Oreilles d'ours sur "l'intérieur du monument" ainsi que ses effets sur le broyeur White Mesa, le seul broyeur d'uranium conventionnel du pays, situé juste à l'extérieur des limites du monument près de White Mesa.

George Wentz, l'avocat chargé de superviser les services, factura 500 $ l'heure pour coordonner ses efforts avec Matt Anderson, alors employé de la, un groupe de réflexion conservateur basé à Salt Lake City qui était contre le monument à l'époque par le biais d'une série d'opinions , blogs et vidéos. (L'institut a refusé de commenter les contacts avec Wentz.)

Wentz a également chargé le comté de travailler sur un «mémorandum juridique renforçant la capacité du président à annuler la proclamation (du monument), en mettant l'accent sur une présentation concise à (le président Donald) Trump."

En avril 2017, Wentz a travaillé avec des consultants pour organiser une réunion entre les trois commissaires du comté de San Juan et Zinke à Washington, une réunion à huis clos qui a donné lieu à un procès intenté par Open et Public Meetings Act. (L'affaire a été classée, mais SUWA a interjeté appel et des mémoires d'ouverture ont été déposés devant la Cour suprême de l'Utah le 18 juillet.)

Dans la période qui a précédé, Davillier a travaillé pour organiser des réunions entre Zinke et Sen. Orrin Hatch, R-Utah, à l'usine White Mesa, appartenant à Energy Fuels Inc. La société s'est également engagée dans sa propre campagne visant à réduire le nombre d'oreilles Bears Ears. Quelques semaines après la visite de Zinke dans l’Utah, Mark Chalmers, PDG d’Energy Fuels, a écrit à la secrétaire pour lui demander d’ajuster les limites du monument. Il a ensuite embauché une équipe de lobbyistes dirigée par le responsable actuel de l’Environment Protection Agency, Andrew Wheeler.

Les factures de Davillier comprennent également des recherches juridiques sur le droit du gouvernement fédéral de gérer les terres publiques et un «pacte interétatique visant à renverser tous les monuments de l'Idaho et de l'Utah». Wentz a cherché à savoir si le président pouvait annuler un monument fondé sur des préoccupations de sécurité nationale. aux questions d'uranium.

Les services de Wentz n'étaient pas bon marché. Il a fait payer au comté son tarif complet de 500 $ l'heure pour se rendre à Salt Lake City le 26 janvier 2017.

Le lendemain, il s'est présenté devant le caucus rural de Capitol Hill et a rencontré la Commission du comté de San Juan et le président de la Chambre, Greg Hughes, R-Draper. Ce soir-là, il s'est envolé pour Spokane, Wash.

Au total, Wentz a facturé 17 heures et 12 minutes de travail rien que le 27 janvier, pour un coût de 8 285 $. Ce nombre comprenait 2 750 dollars pour 5 heures et demie de voyage en avion.

L’associé de Wentz, Richard Seamon, a facturé 500 USD l’heure pour 15 heures et demie en une seule journée de février.

Le commissaire Bruce Adams, un républicain qui siège à la commission depuis 15 ans, a déclaré en réponse à une description des accusations: "C'est ridicule."

"Je n'avais aucune idée de ce qui se passait", a ajouté Adams, bien qu'il se soit rappelé que le comté avait fini par rompre ses liens avec Davillier après une discussion sur les taux de la société.

Davillier semble avoir cessé de facturer le lobbying de Bears Ears en avril 2017, mais le comté a continué à payer à la société des services liés à une action en justice sur un sentier de VTT à Indian Creek et une revendication de droit RS2477 dans Recapture Canyon jusqu'en juin 2018. De 2016 à 2018, le comté a versé à l'entreprise un total de 561 000 dollars.

Davillier en 2016 pour sa facturation à l'État lorsque le cabinet avait enquêté sur la possibilité de transférer des terres fédérales à l'Utah. Les factures détaillées indiquaient les dépenses en repas somptueux, vols de première classe, onglets de bar et séjours dans les meilleurs hôtels de Salt Lake City.

Davillier a fourni deux dépenses de voyage détaillées au comté de San Juan en 2017. Chaque facture comprend le paiement à un sous-traitant appelé Industrial Security Alliance Partners (ISAP) pour «services professionnels et frais de déplacement».

Davillier a versé entre 25 000 et 34 000 USD à ISAP chaque mois entre janvier et mars 2017. En avril, 50 000 USD ont été versés à ISAP, avec deux frais non spécifiés de 25 000 USD dans les catégories "dépense" et "services".

Une provision mensuelle de 25 000 USD a également été facturée pour les «services professionnels» fournis par la société de conseil D.C. International.

Dans toutes les factures, deux frais de voyage sont détaillés, 1 400 USD pour un vol Delta Air Lines et 125 USD pour une nuit dans un hôtel de Salt Lake City.

On ne sait pas exactement quels services de voyage supplémentaires ont été organisés par un ISAP, mais Daniel Stevens, directeur exécutif de la, a déclaré qu'il était possible que Davillier essaye de dissimuler les frais de déplacement en les facturant à un sous-traitant.

«Je ne peux pas penser aux raisons pour lesquelles un cabinet d’avocats voudrait (payer un sous-traitant pour organiser un voyage) sauf pour masquer les frais de voyage», a déclaré Stevens. "Si vous êtes un cabinet d’avocats, vous essayez de justifier les dépenses de vos clients, vous devez donc (généralement) lister toutes vos dépenses avec vos clients, ce que vous avez fait et pourquoi vous l’avez fait."

Appelé par téléphone, Wentz a refusé de répondre à toute question concernant l’ampleur du travail de son entreprise pour le comté ou la facturation. Il a également refusé de commenter sur les services fournis par ISAP à l'entreprise.

La Tribune a déposé une demande de registres ouverts pour une ventilation détaillée des frais de sous-traitance et des produits livrables fournis par la société au comté, mais le greffier du comté a déclaré qu'aucun de ces registres n'existait.

"Si vous constatez des dépenses non émises de plusieurs milliers de dollars en frais de déplacement, je pense qu'un ami raisonnablement prudent du contribuable ferait appel à ce cabinet assez rapidement et lui demanderait de quoi il en retourait", a déclaré David Irvine, avocat au Salt Lake City et un ancien législateur de l'Utah.

«Il y a très probablement des problèmes de facturation», a ajouté Irvine, qui siège également au conseil d'administration de l'Alliance for a Better Utah et a aidé à représenter l'actuel commissaire du comté de San Juan, Willie Grayeyes, après que sa résidence en Utah eut été contestée. greffier du comté avant son élection réussie en 2018. “(Davillier) le faisait à l'état. J'imagine qu'ils traitaient le comté peut-être de la même manière, peut-être avec le sentiment qu'ils étaient un peu plus crédules. Qui sait?"

Irvine a déclaré qu’il n’est pas inhabituel que les avocats facturent le temps de déplacement, il est rare que les clients paient 500 $ l’heure pour les vols.

«Si je facture un temps de voyage à un client, dit-il, je réduis mon tarif de moitié ou moins simplement parce que c’est vraiment ce que nous payons à quelqu'un.»

Le représentant Phil Lyman, R-Blanding, qui a siégé à la Commission du comté de San Juan de 2011 à 2018 et a signé le contrat initial avec Davillier ainsi que plusieurs factures, a déclaré à propos des frais juridiques élevés du comté au cours de son mandat coûtent cher. »Il a souligné que plus de 3 millions de dollars en frais d'avocat avaient été demandés par les avocats de la nation Navajo au sujet d'une action en justice portant sur des droits de vote de sept ans engagée contre le comté.

Lyman a déclaré que le comté se défendait des attaques des environnementalistes. Les groupes œuvrant à la promotion du label Bears Ears étaient également bien financés, des entreprises comme le fabricant d’équipement de plein air Patagonia investissant des millions de dollars dans des campagnes de marketing en faveur des monuments.

Pehrson a déclaré que le comté "dépensait de l'argent pour se défendre", et il a également souligné les factures élevées présentées par les avocats dans le cadre de l'action en justice portant sur des droits de vote non liés.

La Tribune a également découvert que Davillier surpayait le comté de San Juan de plus de 109 500 dollars en mai 2017.

Le 1 er mai, Lyman a signé une facture pour les services de Davillier en avril 2017, d’un montant total de plus de 109 500 dollars. Davillier a soumis une nouvelle facture pour les mêmes frais détaillés le 15 mai, cette fois pour 106 500 $. Quelques articles avaient été supprimés qui, semble-t-il, avaient été inclus par erreur 15 jours plus tôt. Rien dans le deuxième projet de loi n’indiquait qu’il s’agissait d’un doublon, à l’exception de la liste des dépenses détaillées qui se chevauchait et ce projet de loi avait été paraphé de Pehrson.

La facture originale erronée et la facture corrigée ont été payées par le comté, selon les informations fournies sur le site Web Utah Transparency et le procureur du comté de San Juan, Kendall Laws, qui a examiné les conclusions du journal. Ni Lyman ni Pehrson n'étaient au courant du double chef d'accusation à l'époque et Davillier accepta les deux paiements.

(Francisco Kjolseth | Tribune file photo) L'Arch Canyon, dans le monument national Bears Ears, dans l'Utah, est vu le 8 mai 2017.

Le comté a peut-être négligé l'accusation, les factures ayant été mélangées par un certain nombre de fonctionnaires. Pehrson a déclaré que le greffier du comté présentait généralement aux commissaires une liste de crédit à signer lors de chaque réunion. S'ils avaient des questions sur les montants forfaitaires figurant sur la liste, ils pourraient demander au greffier de voir une facture détaillée.

Adams a dit que c'était habituellement à l'administrateur du comté ou à l'avocat du comté de vérifier les factures, et s'ils avaient une question sur les accusations, ils étaient censés en saisir la commission.

"Nous avons demandé au procureur du comté d'examiner ces lignes au nom de la commission", a déclaré Adams. "Et puis, s’il n’y avait pas de problème avec eux, je pense qu’il les enverrait pour qu’ils soient payés."

Il a dit qu’il ne pouvait se souvenir d’aucun cas dans lequel l’avocat ou l’administrateur avait identifié des problèmes avec ces factures.

L’administrateur intérimaire du comté, David Everitt, a déclaré en mai que la double accusation et la méthode précédente d’approbation des factures soulevaient de graves problèmes de procédure.

"Je sais qu'il y avait des incohérences autour de qui approuvait les factures avant mon arrivée", a déclaré Everitt. "Il n’ya pas eu de grands changements de politique formels, mais il y en aura."

Laws travaille avec Davillier pour organiser le remboursement de la surcharge de 109 500 dollars versée dans le comté. Ce remboursement est prévu pour la semaine prochaine.

Lors d'une réunion de la commission le 4 octobre 2016, Lyman, Adams et Rebecca Benally, alors commissaire, ont voté pour demander à Davillier un budget pour des travaux juridiques potentiels liés à Bears Ears.

Lyman a signé un accord de représentation avec Davillier et a versé un acompte de 10 000 $ au cabinet d’avocats le 25 octobre. Aucun vote formel en vue de la conclusion du contrat n’est enregistré dans le procès-verbal de la réunion du mois et seule la signature de Lyman apparaît sur le contrat.

Adams pensait qu'un vote public aurait normalement eu lieu pour initier un contrat légal, mais ne pouvait se rappeler des détails de l'affaire Davillier. Le contrat stipule que le groupe de droit devait fournir des «conseils juridiques» au comté. Il ne parle pas de lobbying.

"En y repensant, nous ferions probablement les choses un peu différemment", a déclaré Adams à propos du travail de Davillier.

"Ils ont remporté beaucoup de victoires (mais), l'État a également réclamé beaucoup de choses", a déclaré Adams. Il était difficile de dire qui devrait obtenir un crédit pour quoi. "

Les réductions de Trump’s Bears Ears sont contestées devant les tribunaux fédéraux par des groupes environnementaux et cinq tribus amérindiennes.

Lyman, Adams et Benally ont travaillé en tant que commission pour intervenir dans cette poursuite au nom de Trump en 2018, mais les commissaires nouvellement élus, Grayeyes et Kenneth Maryboy, tous deux démocrates et partisans de Bears Ears,

Dans une interview le mois dernier, Grayeyes a exprimé son inquiétude face aux millions de dollars de factures légales accumulées par le comté sous la commission précédente.

Lors de leur dernière réunion ordinaire, les commissaires ont évoqué la possibilité de devoir utiliser des fonds de réserve de comté pour payer en partie les frais juridiques engagés avant 2019.

Zak Podmore est un membre du corps et écrit sur le conflit et le changement dans le comté de San Juan pour le Salt Lake Tribune. Votre don qui correspond à notre subvention RFA l’aide à continuer d’écrire des histoires comme celle-ci; S'il vous plaît considérer de tout montant aujourd'hui.