Comment explorer le côté obscur de la Guyane française

Comment explorer le côté obscur de la Guyane française
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Je me sens enfermé dans un cauchemar. Pas n'importe quel cauchemar, mais un type de rêve très spécifique, une de ces situations hideuses où vous ne pouvez pas vous échapper, chaque décision est plus futile que la dernière et rien ne semble améliorer la situation.

Je suis à Saint-Joseph, l’une des trois îles du Salut, en Guyane française, à 20 km de la côte nord-est de l’Amérique du Sud. Aujourd’hui, je me découvre un peu, mais la vie ici était une véritable horreur pour les centaines d’hommes maintenus en isolement silencieux à l’époque des îles comme une colonie pénitentiaire française.

Vous ne voudriez probablement pas vous rendre si vous n’êtes pas intéressé par l’histoire de Papillon, roman semi-fictif écrit par Henri Charrière, détaillant son incarcération et son évasion ultérieure des îles. Le livre a été publié il y a 50 ans cette année et transféré sur grand écran – le classique de 1973 mettant en vedette Steve McQueen et Dustin Hoffman, et un remake plutôt oubliable que l'an dernier avec Charlie Hunnam et Rami Malek.

Mon voyage commence assez joyeusement, en déambulant sur un chemin dégagé sur le périmètre de l’île, sous de hauts palmiers, tandis que l’Atlantique Sud s’écrase contre le rivage. À proximité, je peux clairement voir l’île Royale et l’île du Diable, les autres triplés qui composent les Salutations.

Steve McQueen comme Henri Charrière dans Papillon (Allstar/ALLIÉ)

En entrant dans l’intérieur de Saint-Joseph, les choses commencent à changer. C’est là que les gardes français ont maintenu les cellules de réclusion jusqu’à leur dissolution officielle dans les années cinquante. Désormais vides, à l'exception de l'iguane qui clignote, ils conservent une partie de leur horreur d'origine. Je croise un lézard et plonge dans l'ancienne prison avant de me sentir mal à l'aise et d'essayer de partir. C'est à ce moment que le cauchemar commence. J’ai payé un capitaine de catamaran pour venir me chercher et m’emmener à la proximité de l’île Royale, mais sinon je suis seul et je me sens rapidement à la fois solitaire et confiné.

Chaque virage que je fais pour sortir est mauvais: un oiseau me vole au visage dans un couloir sans toit, une toile d'araignée me serre la peau et la barbe un autre. J'arrive enfin à ce qui devait être un grand réfectoire, mais qui est maintenant une ruine squelettique, avec des centaines de racines de vrille suspendues à de vieilles poutres. Alors que j'essaie de les dépasser, ils me chatouillent les épaules comme des cheveux hantés.

J'essaie de me rappeler comment c'était jadis bien pire. Des prisonniers ont été envoyés pour travailler dans toute la Guyane, mais les Français ont placé de nombreux cas spéciaux sur les îles. La myriade de brutalités était bien documentée à Papillon.

(Jamie Lafferty)

Quand je rentre enfin sur le catamaran et sur l’île Royale, Pascal Ufferte, gérant de l’Auberge des Isles, m’attend. Je lui parle de mon petit cauchemar et il se marre: "Oh, ce n’est pas bien maintenant, mais imaginez-le à l’époque des bagne", dit-il de la belle époque de la prison. «Vraiment, ça a dû être horrible. J'ai entendu parler d'une phrase qui me tient à cœur: ils ont fait l'enfer au paradis.

L’auberge d’Ufferte a été construite à partir de quartiers de la vieille garde, tandis qu’une excellente exposition détaille l’histoire fascinante de l’île sombre à proximité.

À une époque, il y avait cinq Guyanes au total. Les territoires espagnol et portugais ont été absorbés respectivement par le Venezuela et le Brésil, tandis que les Britanniques et les Néerlandais ont accordé leur indépendance au 20ème siècle, date à laquelle ils sont devenus la Guyane et le Suriname. Mais la Guyane française fait toujours partie de la France. L’idée de Paris était de construire une colonie prospère à l’arrière des condamnés, en gonflant les accusations criminelles et en infligeant des peines insensées pour justifier leur expulsion pour travaux forcés. De même que l'Australie appartenait à l'Empire britannique, la Guyane aux Français. Aussi incongru que cela puisse paraître, ce petit coin d'Amazonie fait techniquement partie de l'UE. L'euro est la monnaie et le français est parlé.

(Jamie Lafferty)

L'un des intérêts de Paris sur le territoire réside dans le fait qu'il abrite également le centre spatial guyanais, à partir duquel des satellites sont lancés presque tous les mois. Pour Ufferte et les quelques autres habitants des îles du Salut, c'est un inconvénient: ils se trouvent directement sous la trajectoire des roquettes et doivent donc être évacués vers le rivage la veille de chaque lancement.

Vaisseaux spatiaux au-dessus et îles idylliques au-dessous… La journée de Papillon a changé. Les palmiers occupent presque tous les espaces, et si personne ne vit à Saint Joseph, et l’île du Diable (la troisième et plus petite du trio) est réservée aux militaires français, l’île Royal est un magnifique musée vivant.

Autour de la côte rocheuse, les tortues marines se baladent dans l’eau turquoise et les agoutis à croupes rouges – des rongeurs locaux – se précipitent à travers le sous-bois. Les levers de soleil sur l’immensité de l’Atlantique sont magnifiques. C’était un paradis au paradis, mais c’est maintenant à moitié vrai.

Détails: Guinée Française

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