Cette société autrichienne parie que vous prendrez un taxi drone volant

Cette société autrichienne parie que vous prendrez un taxi drone volant
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VIENNE – Lorsque vous pensez à l’innovation high-tech et à l’industrie de pointe, vous pensez probablement à des endroits comme Silicon Valley ou Shanghai, et non à la campagne pastorale en dehors de l’une des capitales les plus historiques d’Europe centrale.

Mais prenez un train de trois heures en train à l’ouest de Vienne, la capitale autrichienne, pour découvrir le vaste campus industriel où la société aérospatiale construit actuellement un énorme site de production pour la production en série de milliers de taxis à drones volants sans pilote qu’elle espère pouvoir révolutionner les transports personnels dans les villes du monde entier.

Le «taxi volant» EHang 216 est toujours un prototype, mais on espère que le véhicule pour deux personnes deviendra un taxi banal dans le ciel, uniquement avec des ailes au lieu de pneus et des hélices au lieu de pistons.

À la fin de l'été ou au début de l'automne, les premiers véhicules produits en série seront livrés au premier des nombreux milliers de clients qui en ont déjà commandé un. Ce qui signifie que l'ère du passage d'un point A à un autre dans un drone autonome aéroporté ne sera peut-être pas dans des années, mais dans quelques mois.

«C’est aussi perturbant que la voiture ou le train l’était», m’a confié Andreas Perotti, principal porte-parole de la FACC, lors d’une entrevue lors de ma visite de trois heures dans l’une des installations de fabrication de la société. "Nous réalisons le rêve de voler des voitures."

Mais une grande question se pose à l’ensemble de l’entreprise: lorsque nous aurons enfin des voitures volantes, serons-nous trop angoissés par la possibilité de nous écraser pour les utiliser réellement?

À l'intérieur de la FACC et du taxi-drone volant d'EHang

Mercredi, j'ai eu la chance de pouvoir m'asseoir à l'intérieur du dernier prototype de l'EHang 216. Même s'il n'était pas autorisé à voler le jour de mon arrivée – il était sous une bâche grise quand je suis arrivé – j'ai toujours une bonne idée de ce que ce serait comme monter dans un.


L'EHang 216 lors d'une démonstration de vol en avril 2019 à Vienne.
Gracieuseté de la FACC

La première chose que vous remarquez, c'est que la cabine pour deux personnes est assez compacte. Après avoir finalement réussi à entrer – le seul moyen est de commencer -, je me suis vite rendu compte à quel point la cabine était vraiment inconfortable. Le tableau de bord, composé de deux écrans Samsung, m’a frotté contre les genoux (je mesure 6 pieds).

L'intérieur marron avait également l'air bon marché, même si on m'a rappelé à maintes reprises qu'il ne s'agissait que d'un prototype et que le produit fini, qui n'a pas encore été révélé, résoudra tous ces inconvénients et améliorera l'expérience de l'utilisateur.

L'extérieur, cependant, est frappant. Le véhicule électrique blanc et bleu foncé comprend huit ailes, chacune équipée de deux moteurs qui, combinés, font moins de bruit qu’un hélicoptère (même s’il est toujours bruyant). Le plan est de ne pas en faire plus bruyant qu'une scie à chaîne dans le futur – mais même une scie à chaîne est sacrément fort.

Le prototype, qui est sans pilote, a fait son dernier mois d’avril dans un grand stade de football à Vienne. Il n’était pas permis d’aller trop haut ou de voyager trop vite, mais ses constructeurs disent que le véhicule peut voyager environ 30 minutes à une vitesse de croisière maximale de 80 km / heure, même avec un poids d’environ 575 livres.

Perotti m'a dit qu'il avait déjà volé à bord du EHang et qu'il se sent très stable quand il décolle: "C'est un peu comme si on montait dans un ascenseur."

Si vous en voulez un pour vous-même, vous devrez aller au fond de votre portefeuille. Le prix actuel pour un seul véhicule est d'environ 340 000 dollars, bien que la société espère le réduire à terme à environ 110 000 dollars.

Néanmoins, la FACC affirme que des milliers de personnes ont déjà passé des commandes pour elles.

Le marché des taxis volants pourrait valoir des milliards de dollars. C’est avec un «t».

Le monde entier signifie que des millions de personnes supplémentaires vivent maintenant dans les villes plutôt que dans les zones rurales. L’inquiétude des urbanistes est que les populations auront du mal à se rendre là où elles doivent aller, car les villes sont de plus en plus peuplées.

Mais là où les gouvernements voient un problème, des entreprises comme FACC et son partenaire chinois voient une opportunité commerciale lucrative. Selon un rapport publié en janvier, le marché des taxis aériens valait environ 1,5 billion de dollars d’ici 2040.

«Voler pour aller travailler au lieu de rester pris dans les embouteillages – c’est déjà devenu une réalité dans certaines régions d’Asie et nous souhaitons le rendre possible dans le reste du monde», m’a dit Robert Machtlinger, PDG de la FACC.

Certains véhicules à drones sont déjà utilisés en Chine, par exemple, bien qu’ils soient principalement destinés au fret à ce stade. Mais l’idée est essentiellement de créer un écosystème mondial dans lequel embarquer dans un taxi aérien sans pilote est aussi normal que de partager un trajet avec Lyft ou de héler un taxi traditionnel et terrestre.

Les géants de l'aérospatiale aiment et ont leurs propres prototypes de taxi aérien. De plus, la société omniprésente qui organise des balades en voiture prévoit de lancer son propre service dès l’année prochaine. En fait, Uber a déjà acquis pour mieux servir les clients qui voyagent et est identifié comme un terrain d’essai potentiel.


Un taxi drone EHang au-dessus d'un paysage inconnu.
Gracieuseté de la FACC

Les dirigeants de la FACC sont convaincus que la société dispose de nombreux avantages malgré la forte concurrence. D'une part, il est basé en Autriche, un pays avec de vastes terres ouvertes où il est possible de construire plus de plantes si nécessaire. Il a également accès à une main-d’œuvre nombreuse, bien éduquée et hautement qualifiée, en Autriche.

Mais la FACC ne craint pas le plus la lutte contre de nombreuses autres sociétés, y compris certaines de celles qui font également de grands progrès dans ce domaine. C’est la réponse du public.

Le plus gros risque pour la FACC et le marché des drones de taxis volants est la perception

Les taxis aériens peuvent voler au-dessus de nos têtes avec régularité. Bien entendu, cela dépend du moment où les pays réglementeront finalement ce marché et dicteront des règles de la route – ou, dans le cas présent, de l’air.

Certains experts affirment que les États-Unis et l’Europe pourraient finaliser leur réglementation sur la mobilité aérienne d’ici deux ans, selon des experts, sur des délais beaucoup plus longs. Cela signifie que la Chine sera probablement le principal banc d'essai des taxis aériens dans un avenir proche.

La FACC, comme d’autres, suit de près les réflexions des pays sur la réglementation de leurs produits. Mais la réglementation n’a pas d’importance si les clients ne font pas confiance à ce que l’entreprise vend. "Le plus gros risque est que les gens ne l'acceptent pas", m'a dit Perotti. "La perception est un plus grand défi que la réglementation."

Ça a du sens. Le meurtre d’une femme en Arizona – le premier accident mortel impliquant un piéton et une voiture sans conducteur – a conduit beaucoup de personnes à reconsidérer ce marché. En cas de catastrophe similaire impliquant un drone de taxi volant, l’ensemble de l’industrie pourrait s’effondrer.

C’est une chose de craindre d’être victime d’un accident de la route; c’est une autre de craindre la calamité à des centaines de mètres dans l’air. Et même si certains montrent que les gens sont intrigués par les voitures volantes, ils souhaitent souvent les conduire eux-mêmes ou attendre de voir comment la technologie se concrétise.

Ce qui signifie que FACC a fait un pari très risqué et très rentable – et le public pourrait bientôt décider s’il s’agissait d’un bon choix ou non.

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