Une réduction des taux de la Fed ne sauvera pas Wall Street pour trois raisons


Jerome Powell, président de la Réserve fédérale américaine, prend la parole lors d'une conférence de presse à la suite d'une réunion du Comité fédéral du marché ouvert (FOMC) à Washington, DC, États-Unis, le mercredi 30 janvier 2019.

Al Drago | Bloomberg | Getty Images

Alors que les guerres commerciales du président Donald Trump émeuvent les investisseurs, Wall Street cherche une couverture de sécurité: de nouvelles baisses de taux de la Réserve fédérale américaine pour compenser les dégâts économiques.

Mais des économistes chevronnés des deux partis politiques estiment que cela pourrait ne pas fonctionner correctement, même si la Fed dit oui, pour trois raisons. Et cela fait peser des risques sur la reprise de l'Amérique, qui dure depuis une décennie, à l'approche de l'élection présidentielle de 2020.

La première est que les droits de douane et les menaces tarifaires ont ébranlé la confiance des partenaires commerciaux et des entreprises, comme le montre l'indice de la perspective économique du PDG du deuxième trimestre de la Business Roundtable. La stimulation de la demande par les réductions de taux de la Fed peut contrer les effets de contraction des coûts des tarifs, mais pas les dommages causés aux esprits animaux des entreprises américaines.

La politique monétaire peut "modestement aider" mais "n'est pas un outil idéal", déclare Glenn Hubbard, doyen de la Graduate School of Business de la Columbia University. "Cet effet négatif résultant de l'incertitude des politiques va probablement persister même si les différends actuels avec la Chine et le Mexique sont résolus. Cette incertitude affaiblit une partie des gains d'investissement rendus possibles par la réforme de l'impôt sur les sociétés."

La deuxième raison, plus concrète, est la perturbation réelle des modèles d’activité existants. Trump se vante que ses tarifs ont imposé un prix à la Chine en obligeant les entreprises à partir, mais cela impose également des coûts à ces entreprises.

"Il existe des effets importants sur l'offre liés à la rupture des chaînes d'approvisionnement mondiales qui ne peuvent être résolus par la politique monétaire", note Greg Mankiw, de Harvard. Comme Hubbard, Mankiw a déjà été le principal conseiller économique du président George W. Bush.

La troisième raison est en retard dans le timing. Le bogue économique induit par les tarifs peut s'installer avant que le médicament de la Fed ne commence à agir.

"Les réductions de taux prennent environ 12 mois pour avoir un impact substantiel", explique Jason Furman, président du conseil des conseillers économiques du président Obama. "Les tarifs pourraient être beaucoup plus rapides, ce qui pourrait poser un réel problème pour l'économie au second semestre de 2019."

Les économistes s'attendaient à un ralentissement en 2019 avant même que Trump ne se déclare "homme de tarif" en décembre dernier et entreprenne de le prouver. Après une vague de relance des réductions d'impôts du GOP de fin 2017, la croissance s'est ralentie au cours des derniers mois de 2018 et est restée inférieure aux prévisions de 3% ou plus établies par l'administration pour l'ensemble de l'exercice.

La croissance surprenante de 3,1% par rapport au premier trimestre de 2019, due en partie à l’accumulation de stocks, a laissé espérer une année plus robuste. Mais la croissance de l'emploi a diminué, les prévisionnistes prévoyant une croissance de l'ordre de 2% ou moins aux deuxième et troisième trimestres de 2019.

"La question est de savoir s'il s'agit d'un règlement naturel du cycle économique … ou si les guerres commerciales ont des effets dévastateurs sur l'économie", observe Betsey Stevenson, un autre ancien conseiller d'Obama. "J'ai tendance à penser qu'il existe des preuves que ce dernier est en train de se produire."

Le résultat: des craintes grandissantes que l’économie ne croisse pas plus lentement mais qu’elle se contracte. L'économiste en chef de Vanguard a augmenté cette semaine les chances de récession dans les 12 à 18 prochains mois, les portant à 40%, contre 30% auparavant.

"L'économie est sur le fil du rasoir", déclare Mark Zandi de Moody's Analytics. "La croissance a considérablement ralenti par rapport à l'année dernière et est sur le point de ralentir. Et ce sera le cas si le président ne se retire pas bientôt."

Douglas Holtz-Eakin, ancien responsable du bureau du budget du Congrès, qualifie la guerre commerciale de "dommageable", mais considère toujours qu'il est "prématuré" pour la Fed d'agir. Réduire les taux maintenant pour compenser les tarifs de Trump réduirait la marge de manœuvre de la banque centrale pour réagir à un revers plus inquiétant tel qu'un choc mondial des prix de l'énergie ou une crise de la dette.

"L'idée qu'il ne reste que peu de marge à la Fed pour assouplir sa politique si quelque chose d'autre va au sud", prévient Justin Wolfers, économiste démocrate à l'Université du Michigan, "devrait être terrifiante".