Un rover martien espère saisir un morceau d'histoire


Légende

Adam Camilletti espère remporter un contrat avec Esa l'année prochaine pour passer le design à un niveau supérieur

Les ingénieurs britanniques ont commencé à tester les technologies nécessaires pour importer des échantillons de roche martienne sur Terre.

L’équipe Airbus forme un prototype de rover afin de reconnaître et de ramasser les petits cylindres.

C'est la répétition d'un élément clé d'un projet de plusieurs milliards de dollars actuellement mis en place par les agences spatiales américaine et européenne – Nasa et Esa.

Renvoyer des matériaux de roche et de poussière aux laboratoires de la Terre sera le meilleur moyen de confirmer si la vie existe sur Mars.

Il faudra cependant plus d'une décennie pour y parvenir.

La lecture multimédia n'est pas prise en charge sur votre appareil

Légende du médiaAdam Camilletti: "Le ramassage doit se faire de manière autonome sans intervention humaine"

Les petits tubes – de la taille des repères de tableau blanc – manipulés par le prototype d’Airbus représentent les échantillons martiens.

L'idée est que ceux-ci auront été sélectionnés, emballés et mis en cache sur la surface de la planète rouge à divers endroits par le prochain gros porteur américain, qui sera lancé dans sept mois.

Ce serait ensuite le travail d'un robot européen, lancé en 2026, de courir et de ramasser les cylindres. Ce "robot de recherche" acheminerait les tubes vers une station de traitement, d'où ils pourraient être envoyés sur Terre.

Ils arriveraient chez eux en 2031.

Légende

Le système de vision reconnaît les tubes puis dirige le bras et la griffe en position

Les installations d'Airbus à Stevenage ont construit un "chantier Mars" pour simuler la surface de la planète rouge. C'est ici que les robots peuvent être mis à l'épreuve sur le type de terrain qu'ils pourraient rencontrer sur le voisin le plus proche de la Terre.

À l'heure actuelle, les ingénieurs ont un simulateur de véhicule qui récupère des échantillons de roche emballés. Et, oui, les remplaçants sont vraiment des marqueurs de tableau blanc.

Un système logiciel basé sur la vision commande à un bras de robot et à une griffe de se positionner sur un cylindre. Très lentement, le mécanisme se penche et attrape sa cible.

L'exercice fonctionne extrêmement bien, même lorsque les tubes sont partiellement enterrés pour imiter les séquelles d'une tempête de poussière martienne. Mais un bac à sable dans le sud de l'Angleterre n'est pas tout à fait Mars, où les températures peuvent être extrêmement froides et l'environnement est bombardé de radiations venant de l'espace. Le "modèle de vol" éventuel devra être extrêmement robuste.

Légende

Les marqueurs de tableau blanc sont un bon substitut: à propos de la taille et de la forme correctes des cartouches attendues

Les ingénieurs d’Airbus sont toutefois confiants. Ils viennent de terminer la construction du rover Rosalind Franklin d'Esa, qui se rendra sur Mars en juillet pour une mission distincte. Ils prendront les leçons tirées de ce véhicule dans le développement du rover fetch.

"Nous avons une grande expérience ici à Stevenage", a déclaré Adam Camilletti, responsable de l'ingénierie.

"Nous avons appris à concevoir des mécanismes, des structures, des composants électroniques, des systèmes globaux, une autonomie logicielle – pour travailler sur Mars. Nous connaissons l'environnement martien; nous savons comment rendre les choses robustes. Nous allons donc utiliser tout cela expérience et expertise pour s’assurer que «Sample Fetch Rover» est un modèle optimal », a-t-il déclaré à BBC News.

La semaine dernière, les ministres de la recherche européens ont approuvé un budget de près de 600 millions d'euros (515 millions de livres sterling) pour l'exploration robotique de Mars. Cela permettra à Esa d’avancer dans les conceptions, non seulement pour le robot de recherche, mais également pour les autres éléments européens du projet. Il s’agit notamment d’un satellite chargé de ramener les échantillons de l’orbite de Mars sur Terre.

Copyright de l'image
NASA-JPL / CALTECH

Légende

Le rover Mars 2020 de la Nasa trouvera les échantillons de roche et les laissera au ramasseur fetch

L'Amérique a déjà financé et construit le rover de l'année prochaine qui sera envoyé pour trouver les échantillons de roche. Mais il est prévu de mettre prochainement en place un flux de financement parallèle pour faire progresser ses autres contributions.

Ceux-ci incluraient un système d'atterrissage et une station de traitement. Ce grand mécanisme libérerait le robot fetch dans sa quête, puis manipulerait les cartouches d’échantillons récupérées, les chargeant dans une fusée qui pourrait ensuite se diriger vers le ciel pour rencontrer le satellite européen.

"Personne n'a encore essayé quelque chose d'aussi difficile", a déclaré M. Camilletti. "Nous avons déjà renvoyé des échantillons de l'espace, mais je ne pense pas que vous trouverez un projet comportant autant de vaisseaux spatiaux différents avec un retour scientifique aussi ambitieux. Il n'y a rien de comparable."

Copyright de l'image
ESA

Légende

Illustration: Une fusée américaine transportera les échantillons dans l'espace. un satellite européen fera le transfert sur Terre

et suivez-moi sur Twitter: