SpaceX Falcon Heavy prêt pour un lancement nocturne spectaculaire


SpaceX a préparé une fusée Falcon Heavy à trois noyaux pour le premier lancement nocturne du propulseur lundi, dans ce qui s'annonce comme une ascension spectaculaire dans l'espace. Ce lancement donne le coup d'envoi à une mission complexe de 750 millions de dollars consistant à déployer 24 petits satellites de banc d'essai de sciences et de technologies sur de multiples orbites pour le Pentagone, la NASA et divers autres organismes.

Ce faisant, le troisième vol du Falcon Heavy, associé à la tentative de récupération des trois boosters de base de la première étape – deux à Cap Canaveral et un sur un drone off-shore – contribuera à la certification de la puissante fusée pour le lancement coûteux des charges utiles de sécurité nationale hautement prioritaires, une étape majeure pour SpaceX.

Une fusée Falcon Heavy a été érigée lundi matin au sommet de la plateforme 39A au centre spatial Kennedy pour une mission complexe de déploiement de 24 satellites pour le Pentagone, la NASA, la National Oceanic and Atmospheric Administration et diverses autres agences gouvernementales, civiles et internationales. Les deux boosters avaient déjà volé en avril.

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Géré par le Centre des systèmes spatiaux et des systèmes de missiles de la Force aérienne, le programme de tests spatiaux 2 – STP-2 – doit être lancé à partir de la plateforme historique 39A du Centre spatial Kennedy à 23h30. EDT lundi. Les prévisionnistes ont prédit 80% de chance d'un temps acceptable.

Le décollage aura lieu, comme par hasard, à peine 42 minutes après le au Kazakhstan, ramenant trois membres d'équipage sur Terre après un séjour de six mois et demi à bord de la Station spatiale internationale. La NASA prévoyait d'assurer la couverture télévisuelle des deux missions sur son réseau de télévision par satellite.

"STP-2 est le premier lancement du gouvernement sur un véhicule SpaceX Falcon Heavy et constitue l'une des missions les plus difficiles jamais lancées par le Space and Missile Systems Center", a déclaré le colonel Robert Bongiovi, directeur de la Direction des systèmes d'entreprise de lancement de la force aérienne. .

"Nous mettons 24 satellites de recherche et développement sur trois orbites distinctes, avec un tout premier démarrage à quatre moteurs et une combustion du deuxième étage."

Empilés dans un distributeur à l'intérieur du carénage avant du Falcon Heavy, les charges utiles incluent une horloge atomique ultra-précise testée par la NASA pour améliorer la navigation dans les espaces lointains; six satellites parrainés par l’Administration nationale des océans et de l’atmosphère et par Taiwan, qui contribueront à améliorer les prévisions météorologiques tropicales; et la technologie expérimentale de propulsion fournie par la NASA qui utilise des propulseurs «verts» moins toxiques mais plus puissants.

D'autres charges utiles, dont plusieurs construites par des étudiants, étudieront les effets du champ magnétique terrestre et des particules chargées dans l'environnement proche de l'espace sur l'électronique et les communications sensibles. Douze petits "Cubesats" sont à bord, dont un fourni par la Planetary Society pour tester la technologie des voiles solaires, en utilisant la pression de la lumière du soleil pour sa propulsion.

Emballé dans un Cubes de trois unités de la taille d’un pain, le voile solaire atteindra la taille d’un ring de boxe et, si tout se passe bien, capte suffisamment de lumière pour grimper jusqu’à trois dixièmes de mile par jour sans le utilisation de propulseurs et propulseurs traditionnels.

Les deux boosters latéraux Falcon Heavy vus atterrir ici en avril après avoir aidé au lancement d'un satellite de communications seront utilisés pour lancer le troisième Heavy de SpaceX lundi soir. Ils tenteront un autre retour à la base aérienne de Cape Canaveral.

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"C'est vraiment une notion romantique qui a d'énormes applications pratiques", a déclaré Bill "The Science Guy" Nye, PDG de la Planetary Society. "Nous partageons la technologie avec le monde entier et nous sommes très heureux de ce lancement car nous allons atteindre une altitude suffisamment élevée … pour que nous puissions vraiment construire de l'énergie orbitale et en prendre, je espoir, des images inspirantes. "

Toujours à bord pour la mission STP-2: de petites portions des restes incinérés de 152 passionnés de l'espace ont été envoyés en orbite par leurs familles par le biais de Celestis Memorial Spaceflights, une société offrant des opportunités de lancement aux clients optant pour des enterrements dans l'espace. Le site Web décrit comme "une expérience mémorielle particulièrement convaincante".

Ajoutant à l'excitation entourant la mission Falcon Heavy STP-2, SpaceX espère récupérer les trois boosters du premier étage de la fusée, d'une valeur de 160 millions de dollars. Les deux rappels précédemment utilisés tenteront des atterrissages synchronisés côte à côte au poste de contrôle de Cape Canaveral Air Force, huit minutes et demie après le décollage.

Un spectacle saisissant en plein jour, le lancement nocturne et les atterrissages promettent un spectacle encore plus dramatique.

"Ayant séjourné là-bas pendant un couple, les récupérations ont repris sur la terre ferme. Elles finissent par être un spectacle spectaculaire qui revient vers la zone d'atterrissage", a déclaré Walter Lauderdale, directeur de la mission STP-2. "Cela devrait être une opportunité excitante."

Le propulseur central, qui effectue son premier vol, tirera plus longtemps que ses deux coéquipiers et n'aura pas assez de propulseur pour se rendre en Floride. Au lieu de cela, il tentera d'atterrir sur le drone SpaceX "Bien sûr, je vous aime encore" en poste à un record de 770 milles à l'est de Cap Canaveral.

Ce sera le premier lancement et atterrissage de nuit pour le Falcon Heavy, la première utilisation du Heavy par l'Air Force et sa première utilisation de matériel de rappel volé auparavant.

Bongiovi a déclaré que l'utilisation de boosters précédemment volés "fournit des informations essentielles sur la réutilisabilité et l'assurance de la qualité, ce qui nous permettra de fournir un accès plus rapide au combattant de manière plus économique et plus rapide. J'apprécie vraiment les efforts de notre partenaire industriel (SpaceX ) pour que cela se produise. "

Gros plan sur les 27 moteurs du premier étage du Falcon Heavy qui sont allumés pendant les premiers instants du lancement en avril. Les deux boosters latéraux ont été retrouvés et effectueront leur deuxième vol afin de lancer la charge utile multisatellite STP-2.

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La mission est particulièrement complexe car les satellites sont dirigés vers trois orbites différentes, ce qui nécessite plusieurs tirs du seul moteur Merlin du second étage du Falcon.

Sur une orbite initialement elliptique mesurant environ 186 km / 535 km, le distributeur lancera un satellite appelé Oculus 13 minutes après le lancement. Construit par des étudiants de la Michigan Technological University, Oculus servira de cible pour tester les techniques d’étude des satellites depuis le sol. Onze Cubesats seront déployés à partir du distributeur entre 19 et 50 minutes après le décollage.

La seconde étape se déclenche ensuite pour circulairener l’orbite à une altitude d’environ 447 miles avant de déployer le satellite du banc d’essai orbital de General Atomics, abritant l’horloge atomique de la NASA et les cremains de Celestis, l’expérience relative au propulseur vert, un moniteur de météorologie spatiale du Naval Research les six satellites constituant la charge utile COSMIC 2 de la NOAA.

La deuxième étape déclenchera deux fois plus pour atteindre une orbite avec un point haut d’environ 7 455 milles et un point bas d’environ 3 700, modifiant ainsi l’inclinaison de l’orbite par rapport à l’équateur. À ce stade, le satellite de démonstration et d'expériences scientifiques de la Force aérienne – DSX – sera déployé pour caractériser l'environnement de rayonnement spatial et ses effets sur les composants électroniques sensibles.

"Sur l'ampleur de la complexité des lancements que nous réalisons dans le programme de lancement de la sécurité nationale dans l'espace, c'est sur le bord complexe", a déclaré Bongiovi. "Nous allons voir beaucoup plus de missions multiples, beaucoup plus de débarquements multiples, ce genre de choses, donc c'est vraiment bien que nous ayons une mission aussi complexe sur ce lancement expérimental."