L'homme qui a fait la renommée mondiale d'Einstein

L'homme qui a fait la renommée mondiale d'Einstein
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Einstein (à gauche) et Eddington (à droite) ne se sont rencontrés que pour la première fois des années après la fin de Word War One

Il est difficile d'imaginer une époque où le nom d'Albert Einstein n'était pas reconnu dans le monde entier.

Mais même après avoir terminé sa théorie de la relativité en 1915, il était presque inconnu en dehors de l'Allemagne – jusqu'à ce que l'astronome britannique Arthur Stanley Eddington soit impliqué.

Les idées d'Einstein ont été piégées par les blocages de la Grande Guerre, et plus encore par le nationalisme vicieux qui a rendu la science "ennemie" indésirable au Royaume-Uni.

Mais Einstein, un socialiste, et Eddington, un Quaker, estimaient tous deux que la science devait transcender les divisions de la guerre.

C’est leur partenariat qui a permis à la relativité de franchir les fossés et de faire d’Einstein l’un des personnages les plus célèbres du monde.

Einstein et Eddington ne se sont pas rencontrés pendant la guerre, ils n'ont même pas envoyé de messages directs. Au lieu de cela, un ami commun aux Pays-Bas neutres a décidé de diffuser la nouvelle théorie de la relativité en Grande-Bretagne.

Einstein a eu beaucoup de chance que ce soit Eddington, le professeur Plumian de Cambridge et officier de la Royal Astronomical Society, qui ait reçu cette lettre.

Non seulement il comprenait les mathématiques compliquées de la théorie, mais en tant que pacifiste, il était l'un des rares scientifiques britanniques disposés à penser à la science allemande.

Il s'est consacré à défendre Einstein afin de révolutionner les fondements de la science et de restituer l'internationalisme aux scientifiques eux-mêmes.

Einstein était le symbole parfait pour cela – un Allemand brillant et pacifique qui réfutait tous les stéréotypes de guerre tout en défiant les vérités les plus profondes de Newton lui-même.

Combat désespéré pour tester la théorie d'Einstein

Donc, alors qu’Einstein était pris au piège à Berlin, affamé derrière le blocus et vivant sous la surveillance du gouvernement pour ses opinions politiques, Eddington tenta de convaincre un monde anglophone hostile qu’un scientifique ennemi méritait leur attention.

Il écrivit les premiers livres sur la relativité, donna des conférences populaires sur Einstein et devint l'un des plus grands communicateurs scientifiques du XXe siècle.

Ses livres sont restés sur les listes de best-sellers pendant des décennies, il a été constamment présent à la radio de la BBC et a finalement été fait chevalier pour ce travail.

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Eddington a photographié l'éclipse solaire le 29 mai 1919

Il était difficile de convaincre le Royaume-Uni de se préoccuper de l'espace-temps et de la gravité, alors que les sous-navires réduisaient les transports de denrées alimentaires. Des milliers de jeunes vies ont ainsi été perdues pour des maigres gains en Flandre, en Belgique.

Les idées de Einstein ne suffisaient pas. La relativité est étrange, avec des jumeaux vieillissant différemment et des planètes piégées par un espace déformé.

Eddington avait besoin d'une démonstration définitive que la relativité était vraie et Einstein avait raison et que seule son approche internationale pouvait révolutionner la science.

Sa meilleure option était de tester une prédiction bizarre de la théorie de la relativité générale d'Einstein.

Quand la lumière passait près d'un corps massif comme le Soleil, Einstein disait que la gravité pliait légèrement les rayons.

Cela signifiait que l'image d'une étoile éloignée serait légèrement décalée – l'étoile semblerait être au mauvais endroit.

Einstein a prédit un nombre spécifique pour ce changement (1,7 seconde d'arc, ou environ 1/60 millimètre sur une photo). Un astronome trouverait cela difficile à mesurer, mais cela pourrait être fait.

Malheureusement, comme il est normalement impossible de voir les étoiles pendant la journée, il faut attendre une éclipse totale de soleil pour pouvoir l'observer.

Les éclipses totales sont rares, courtes et souvent situées dans des endroits peu pratiques nécessitant de longs voyages pour les astronomes européens. Einstein essayait depuis des années de faire tester cette prévision, sans succès.

Eddington, cependant, pensait qu'il pourrait peut-être y arriver à la prochaine éclipse de mai 1919, visible dans l'hémisphère sud.

Même avec la menace des sous-marins, aucun pays n'était mieux placé que la Grande-Bretagne pour entreprendre une expédition visant à tester les prévisions d'Einstein.

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Frank W Dyson (à gauche) a obtenu un financement pour l'expédition d'Eddington

Eddington avait besoin de beaucoup de soutien pour cela.

Heureusement, il était un ami proche de Frank W. Dyson, l'astronome royal. Dyson a obtenu un financement, bien que, même avec cet argent, la guerre ait rendu difficile l’achat du matériel nécessaire.

Pire encore, il était possible qu'Eddington ne soit pas en mesure de participer à l'expédition, car il risquait d'être en prison.

En tant que quaker, Eddington était un objecteur de conscience de la guerre et refusait de participer à la conscription. Beaucoup d'autres quakers ont été emprisonnés ou ont effectué des travaux forcés.

Après de nombreux appels infructueux, il semblait qu'Eddington serait arrêté, mais au dernier moment, il obtint une dérogation (sans doute conçue par son ami politiquement averti, l'astronome royal).

Étonnamment, il a été donné à la condition qu'il mène l'expédition pour tester la théorie d'Einstein.

"Plus grand moment de la vie"

L'armistice de novembre 1918 permit à l'expédition de se dérouler.

Eddington voulait s'assurer que les résultats de l'expédition, quels qu'ils soient, portaient Einstein à l'attention du monde.

Alors, avec Dyson, il a lancé une campagne de relations publiques pour susciter l'enthousiasme de la communauté scientifique et des gens ordinaires.

Les journaux étaient préparés et prêts à rendre compte de ce qu’Eddington avait présenté comme une bataille épique entre le britannique Newton et l’arrivée Einstein.

Einstein, gravement malade du fait de la famine du temps de la guerre et essayant de naviguer dans un Berlin déchiré par la révolution, en savait peu.

Au lieu de cela, Eddington et ses collègues ont dû tester la prédiction d'Einstein presque complètement par eux-mêmes.

Deux équipes ont été envoyées pour observer l'éclipse: une au Brésil et une – dirigée par Eddington – sur l'île de Principe en Afrique de l'Ouest.

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Le "comparateur" d'Eddington a mesuré les modifications de la position des étoiles sur des plaques de verre du télescope montées sous les microscopes mobiles

Le 29 mai 1919 – il y a 100 ans – ces astronomes ont observé le ciel assombri pendant six minutes pour capter le plus petit changement d'étoiles et révéler le plus grand changement dans notre compréhension de l'univers.

Presque ruinées par les intempéries, les dysfonctionnements du matériel et les frappes de navires à vapeur, les expéditions ont rapporté des photographies montrant des étoiles déplacées par la gravité du Soleil.

Après des mois de mesures et de mathématiques intenses, Eddington a eu un résultat positif.

Il a appelé cela le plus grand moment de sa vie: "Je savais que la théorie d'Einstein avait résisté à l'épreuve et que la nouvelle perspective de la pensée scientifique devait prévaloir".

Il a présenté les résultats à une salle de la Royal Society regorgeant de scientifiques et de journalistes avides d'entendre qui avait triomphé, Einstein ou Newton (alors même que le portrait de Newton regardait les débats).

L'annonce a fait sensation. Le président de la Royal Society a déclaré que "l'une des plus grandes réalisations de la pensée humaine".

Le lendemain, le journal The Times titrait "Revolution in Science".

Eddington avait parfaitement planifié l'événement. Einstein, pratiquement du jour au lendemain, passa d'un universitaire obscur à un sage que tout le monde voulait en savoir plus.

Et Eddington a donné au public ce qu'il voulait. En tant qu'apôtre principal de la relativité dans le monde anglophone, il était celui auquel tous les journaux et magazines s'adressaient.

Ses cours devaient éloigner des centaines de personnes. Ceux qui l'ont fait n'ont pas seulement appris la physique étrange de la relativité, mais aussi Einstein, symbole de la science internationale, capable de surmonter la haine et le chaos de la guerre.

Einstein lui-même pouvait à peine sortir de son lit de malade. Il a entendu parler des résultats d'un télégramme via les Pays-Bas.

Il était ravi que sa théorie ait été vérifiée alors même qu'il était déconcerté par la tempête de médias qui a soudainement enveloppé sa vie.

Jamais plus il ne pourrait s'aventurer par la porte d'entrée sans être abordé par les journalistes.

Sans Eddington, la relativité n’aurait pas été prouvée et Einstein ne serait jamais devenu l’icône du génie.

Eddington était l'allié le plus essentiel d'Einstein, bien qu'ils ne se soient rencontrés que des années après la fin de la guerre.

Leur collaboration était cruciale non seulement pour la naissance de la physique moderne, mais également pour la survie de la science en tant que communauté internationale au cours des jours les plus sombres de la Première Guerre mondiale.

Matthew Stanley est l'auteur de La guerre d'Einstein: comment la relativité a conquis le nationalisme et secoué le monde

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