L'administration de Trump déplacera des chercheurs de l'USDA dans la région de Kansas City

L'administration de Trump déplacera des chercheurs de l'USDA dans la région de Kansas City
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Le secrétaire américain à l'Agriculture, Sonny Perdue, a déclaré dans une déclaration que la région de Kansas City positionnerait mieux le département pour attirer des gens "formés et intéressés par l'agriculture", car la région est un "centre éprouvé pour tout ce qui concerne l'agriculture" | Alex Wroblewski / Getty Images

Le secrétaire à l'Agriculture, Sonny Perdue, a choisi de déménager deux agences de recherche de l'USDA dans la région de Kansas City, dernière étape d'un processus de refonte de la branche de recherche du département qui a suscité les objections de plusieurs démocrates du Congrès.

En annonçant la nouvelle maison du Service de recherche économique et de l'Institut national de l'alimentation et de l'agriculture, Perdue a annoncé jeudi que cette décision rapprocherait les agences de recherche des grandes régions agricoles, améliorerait le service à la clientèle et ferait économiser 20 millions de dollars aux contribuables par an. 15 ans.

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Mais de nombreux employés d'ERS, qui mènent des recherches dans des domaines tels que le changement climatique, la nutrition et l'économie agricole, et de la NIFA, qui organisent des subventions fédérales pour des instituts de recherche agricole, ont déclaré à POLITICO qu'ils pensaient que cette initiative était ancrée dans la politique.

Plusieurs membres actuels et anciens du personnel des agences ont prévenu que la délocalisation pourrait perturber les opérations et expulser des chercheurs expérimentés. La proposition a déjà provoqué un exode des économistes chevronnés de l'ERS, et certains législateurs et membres du personnel de l'ERS prétendent que la relocalisation est une tentative détournée de rétrécir l'agence et que cela ne correspond pas aux priorités de l'administration Trump.

Les démocrates ont mis en cause le plan de relocalisation et ont reproché à l'USDA de ne pas avoir fourni de justification détaillée depuis que le concept avait été dévoilé pour la première fois en août 2018. Le projet de loi House sur les crédits de l'USDA-FDA pour l'exercice 2020 interdirait à l'USDA de procéder au déménagement, mais il est peu probable devenir loi avant que le déménagement est effectué.

Perdue a expliqué dans une déclaration que la région de Kansas City positionnerait mieux le département pour attirer des personnes "ayant une formation et un intérêt pour l'agriculture", car la région est un "centre éprouvé pour l'agriculture" et possède déjà une "présence significative" de l'USDA et employés du gouvernement fédéral, en plus de la Réserve fédérale de Kansas City.

"La région de Kansas City permettra à ERS et à NIFA d'accroître l'efficacité et l'efficience et de rapprocher d'importantes ressources et main-d'œuvre de tous nos clients", a-t-il déclaré.

«Ce réservoir de talents dans le secteur de l'agriculture, en plus des multiples universités de recherche sur les terrains et de concession de terrains situées à distance de conduite, donne accès à une main-d'œuvre stable pour l'avenir», a-t-il ajouté.

L'annonce du ministère ne mentionnait pas d'emplacement spécifique dans la région de Kansas City et il n'était pas clair si un bail avait été obtenu. L’USDA a fait valoir depuis la première annonce de la proposition de relocalisation que le coût de la vie élevé dans la région de Washington, D.C., entravait le recrutement et la rétention dans les agences.

Perdue a également déclaré que la proposition visait à économiser de l'argent.

Les économies anticipées de 20 millions de dollars par an sur un bail de 15 ans permettront de consacrer davantage de fonds aux initiatives de recherche visant à «répondre à des besoins essentiels tels que la prospérité rurale et la compétitivité agricole», a-t-il déclaré, ajoutant que ces économies permettraient également les agences à maintenir les services et la dotation en personnel «même face à des budgets serrés».

Les gouvernements des États et des collectivités locales ont adouci l'accord en proposant un ensemble de mesures incitatives d'une valeur de 26 millions de dollars, a déclaré la secrétaire.

Les économies totales du déménagement prévu – environ 300 millions de dollars sur 15 ans – reposent sur une analyse coûts-avantages de la délocalisation dans la région de Kansas City publiée jeudi par le département. Plusieurs démocrates du Congrès ont demandé au département pendant plusieurs mois de publier une telle étude.

En annonçant ce choix, l'USDA a souscrit à un autre élément de son plan qui avait suscité l'opposition des législateurs: déplacer l'ERS au sein de la structure organisationnelle du département afin qu'il relève du Bureau de l'économiste en chef. L'agence restera dans la zone de mission de recherche, d'éducation et d'économie du ministère.

"Même si nous pensons que des synergies et des avantages considérables sont associés à un réalignement, après avoir pris connaissance des réactions des parties prenantes et des membres du Congrès, l'USDA ne fera pas progresser les plans de réalignement", indique le communiqué.

Les critiques de cette partie du plan, y compris plusieurs employés actuels et anciens de l'ERS interrogés par POLITICO, ont fait valoir que le réalignement pourrait soumettre les recherches de l'agence à une influence politique en le plaçant plus près du bureau du secrétaire. Le projet de loi sur les dépenses de la Chambre relatif à l'exercice 2020 concernant l'USDA cherchait à bloquer le réalignement.

La région de Kansas City a été sélectionnée parmi plus de 130 sites ayant manifesté leur intérêt pour l’accueil de ces agences. Maintenant, le mouvement est sur une chronologie accélérée.

Les employés de l'Agence devraient recevoir des lettres de réinstallation jeudi. Plusieurs employés ont déclaré à POLITICO qu'ils prévoyaient disposer de 30 jours pour décider de déménager, selon les dirigeants syndicaux.

Les employés des deux agences ont voté en faveur de la syndicalisation face au déménagement, et les dirigeants de la Fédération américaine des employés du gouvernement, qui représente les travailleurs, ont promis de faire pression pour obtenir un retard.

Les représentants syndicaux ont déclaré que les employés n'avaient pas été prévenus à l'avance de cette annonce, ce que Perdue a annoncé mercredi. Selon les dirigeants syndicaux, ils ont appris le choix du site par le biais de reportages dans les médias L'USDA a dit aux employés que les autorités les informeraient à 15 heures. Jeudi.

"La secrétaire Perdue parle sans cesse de transparence et de communication avec les employés, mais a échoué sur les deux fronts", a déclaré Kevin Hunt, vice-président par intérim du syndicat ERS. "L'annonce faite aujourd'hui met en évidence son mépris pour les droits et le bien-être des employés."

Dans une lettre adressée aux employés et partagée avec POLITICO, Perdue a déclaré qu'il savait "que cette fois, en particulier pour les employés directement affectés, a été un défi personnel et professionnel. Je vous suis reconnaissant de votre patience et de votre dur travail."

Le secrétaire a déclaré qu'il avait écrit la lettre parce qu'il souhaitait que les employés entendent parler de lui en premier. Mais un avis contenant la lettre n'a pas été distribué aux membres du personnel avant 10h37 jeudi – bien après que les médias aient publié des articles et que la représentante Vicky Hartzler (R-Mo.) Ait publié un communiqué de presse.

Les quatre sénateurs américains du Missouri et du Kansas – tous républicains – ont rendu un hommage élogieux à Perdue pour avoir choisi la région de Kansas City. L'un d'entre eux, Pat Roberts (R-Kan.), Président du Sénat pour l'agriculture, a déclaré que "la recherche agricole est une fonction essentielle de l'USDA, et je m'engage à veiller à ce que nous continuions à soutenir et à renforcer la mission de recherche sur laquelle reposent nos producteurs américains. "

Mais certains démocrates d'autres régions du pays ont critiqué cette décision.

Les représentants Marcia Fudge (D-Ohio) et Del. Stacey Plaskett (D-V.I.), Qui dirigent les sous-comités de la House Agriculture responsables des agences de recherche de l'USDA, ont critiqué l'annonce de jeudi et déclaré que l'ensemble du processus manquait de transparence.

La représentante Chellie Pingree (D-Maine), membre du Comité des crédits de la Chambre des communes qui a coparrainé un projet de loi visant à empêcher le déménagement, a déclaré qu'elle était "consternée" par la décision de l'USDA d'obliger les "membres du personnel à déraciner leur vie à Kansas City leurs moyens de subsistance. "

Elle a également noté qu'une enquête de l'inspecteur général de l'USDA "examinant la viabilité de cette réinstallation n'est pas complète".

L'USDA a versé 340 000 dollars à la société de conseil Ernst & Young pour mener à bien le processus de sélection d'un site.

John Lauinger a contribué à ce rapport.

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