Inmarsat passe une grosse commande de satellites avec Airbus

Inmarsat passe une grosse commande de satellites avec Airbus
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Artwork: Les satellites bénéficient de la R & D parrainée par les agences spatiales européenne, britannique et française

Inmarsat, l'opérateur de satellites basé à Londres, a annoncé une expansion importante de son réseau de télécommunications.

La société achète trois nouveaux engins spatiaux pour compléter son système Global Xpress, qui offre des connexions aux utilisateurs mobiles ou en déplacement, tels que ceux des navires, avions et plates-formes pétrolières.

Le géant européen de l'aérospatiale, Airbus, construira les satellites.

Inmarsat affirme que leurs nouvelles technologies permettront de réagir plus facilement et plus rapidement aux évolutions du marché.

Par exemple, plutôt que de prendre une position "fixe" dans le ciel, comme c'est le cas avec toutes les plates-formes actuelles de la société, ces nouveaux engins spatiaux seront conçus de manière à pouvoir être déplacés pour répondre à la demande.

Leurs charges utiles de télécommunications seront également entièrement reconfigurables par le biais de mises à jour logicielles – ce qui n’est pas une pratique courante de nos jours.

Airbus s'attend à ce que les nouveaux satellites soient prêts à être lancés en 2023 et indique que leur conception compacte et empilable leur permet de monter sur la même fusée.

Ni le fabricant ni l'opérateur ne révèlent un prix. Inmarsat dit simplement que le coût va s'inscrire dans son calendrier de dépenses en capital.

Il a un contrat pour trois plates-formes, mais une option pour plus à l'avenir.

Inmarsat a fait les gros titres financiers plus tôt ce mois-ci lorsque ses actionnaires ont accepté un rachat de 3,3 milliards de dollars (2,6 milliards de livres sterling) par un groupe d'acheteurs connu sous le nom de consortium Bidco.

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Salle de contrôle Inmarsat: la société recherche une réponse plus souple à la demande du marché

En quoi ces satellites sont-ils différents?

Les nouveaux satellites de télécommunication constituent un tout nouveau concept appelé Airbus "OneSat".

Cela intègre les innovations de R & D qui ont été sponsorisées par les agences spatiales européenne, britannique et française.

Les satellites sont décrits comme étant de conception modulaire et seraient beaucoup plus rapides à assembler que les plates-formes précédentes.

Ils sont également "tout électriques", ce qui signifie que tout ce qui se trouve à bord est alimenté par l'énergie solaire, y compris leurs systèmes de propulsion. Ceux-ci utilisent des moteurs ioniques très efficaces pour contrôler les mouvements du vaisseau spatial.

Mais le plus significatif est l'adaptabilité de la conception.

Les grands satellites traditionnels sont configurés au sol pour des tâches spécifiques. Cela pourrait signifier, par exemple, que l’émission sur certaines fréquences radioélectriques avec des antennes formées permet de déterminer l’empreinte au sol nécessaire.

Les OneSats plus petits, d’autre part, peuvent modifier leur couverture, leur capacité et leur fréquence par le biais de modifications logicielles.

Leurs antennes peuvent également être remodelées électroniquement.

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Illustration: Il est possible que les trois satellites compacts soient lancés ensemble, selon Airbus

Pourquoi cette approche est-elle si importante pour Inmarsat?

Au début de la décennie, Inmarsat a pris la décision de recentrer une grande partie de ses activités sur les liaisons de communication qui fonctionnent dans la partie Ka du spectre radio.

Ces connexions plus rapides ont été fournies via un réseau que la société spatiale appelle Global Xpress, ou GX – et ont été très appréciées des clients.

La société a déjà lancé quatre grands satellites Ka pour desservir GX et en a commandé un cinquième.

Le nouveau trio apportera des capacités supplémentaires, mais Inmarsat envisage également d'utiliser le satellite Airbus d'une manière différente.

Ils ne resteront pas fixés sur une région spécifique pendant toute leur vie, comme la génération actuelle.

La société considère au contraire ces derniers engins spatiaux GX comme une sorte de force de réaction rapide qui peut être déplacée dans le monde entier pour superposer les services existants et répondre aux nouvelles tendances du marché, où qu'elles se présentent.

"La demande mondiale en connectivité haut débit mobile a augmenté de manière exponentielle ces dernières années et nous prévoyons que cette tendance se poursuivra. Cette nouvelle phase de l'évolution de notre réseau GX fournit une réponse dynamique et puissante aux défis créés par cette croissance de la demande, en s'appuyant sur les nous avons déjà établi des bases solides ", a expliqué le directeur général d’Inmarsat, Rupert Pearce.

"De manière significative, notre nouvelle approche, en collaboration avec Airbus et d'autres partenaires technologiques, nous fournira une vitesse et une agilité beaucoup plus grandes pour répondre aux futurs défis de la concurrence et pour adopter de nouvelles technologies sur une base très dynamique et continue."

Airbus préparera les différents modules entrant dans la production des satellites de ses centres européens, mais les usines britanniques de Portsmouth et de Stevenage joueront assurément un rôle clé.

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