Citoyens dans l'espace: La NASA ouvre la Station spatiale internationale aux astronautes du secteur privé et effectue des voyages commerciaux dans l'espace


La NASA a dévoilé vendredi un programme ambitieux de commercialisation de l'orbite terrestre basse, ouvrant la voie à la visite d'astronautes du secteur privé à la Station spatiale internationale dès l'année prochaine. Cela permettrait également le développement de produits et même la publicité à bord de la station spatiale, ainsi que l’utilisation d’un port d’accueil pour les modules de recherche et développement à financement privé.

Les cinq volets de la NASA appellent également l'agence à faciliter le développement de la technologie nécessaire aux laboratoires de recherche en vol libre qu'elle pourrait ensuite louer à l'avenir. Et il demande que les travaux "stimulent une demande durable" de RD commerciale dans divers domaines allant de la fabrication dans l’espace à la biomédecine.

Les revenus tirés de l’utilisation commerciale de la plate-forme contribueront à compenser les coûts opérationnels courants en libérant des ressources pour le programme accéléré Artemis de la NASA, qui vise à renvoyer les astronautes à la surface de la lune en seulement cinq ans.

"Nous nous adressons au secteur privé pour voir si vous pouvez repousser la frontière économique dans l'espace", a déclaré Bill Gerstenmaier, directeur des opérations spatiales à la NASA. "C'est un changement pour la NASA qui sera bénéfique pour l'économie américaine et pour les citoyens américains."

"La commercialisation de l'orbite terrestre basse permettra à la NASA de concentrer ses ressources sur le débarquement de la première femme et du prochain homme sur la Lune d'ici 2024 en tant que première phase de création d'une présence lunaire durable et de préparation à des missions sur Mars", a déclaré Gerstenmaier.

Les astronautes du secteur privé – peut-être une douzaine par an si la demande est suffisamment forte – seront en mesure de se rendre à la station à bord de la navette spatiale Boeing ou SpaceX actuellement en développement. Ils pourraient passer jusqu'à 30 jours à la fois à bord de la station. Deux lancements de ce type pourraient être organisés chaque année.

La NASA prévoit de consacrer 90 heures de son temps à des équipes d’astronautes d’agences à plein temps pour des opérations commerciales et de garantir la livraison de 385 livres de fret par mission. L'agence envisagera même de laisser les astronautes de la NASA participer au marketing commercial, au moins aux rôles de soutien "derrière la caméra".

Les responsables de la NASA n'ont pas précisé si le programme pourrait autoriser des "touristes de l'espace" comme les huit lancements effectués par les Russes entre 2001 et 2009.

Et dans tous les cas, l'accès à la gare ne sera pas bon marché. Les chiffres sont sujets à changement, la NASA prévoit initialement de facturer 11 250 USD par membre d'équipage commercial par jour pour les privilèges de survie et de toilette, ainsi que 22 500 USD par jour pour les fournitures d'équipage, air et eau compris. Données en liaison descendante? 50 $ par gigaoctet.

Le coût total serait d'environ 35 000 dollars par jour, soit un peu plus d'un million de dollars par membre d'équipage pour une visite de 30 jours. Et ces prix ne comprennent pas le transport aller-retour à la gare.

Les Russes font payer plus de 80 millions de dollars à la NASA pour un siège à bord d'un ferry Soyouz, mais la NASA s'attend à ce que les sièges à bord du CST-100 Starliner de Boeing et du vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX lui coûtent environ 58 millions de dollars chacun. On ne sait pas encore combien Boeing et SpaceX pourraient facturer des astronautes du secteur privé.

"Nous allons réévaluer les prix tous les six mois", a déclaré Jeff DeWit, directeur financier de la NASA, au sujet des accusations de l'agence. "Si un astronaute privé est à bord, il devra nous payer pour le support vital, la nourriture, l'eau; des choses de ce genre."

Le coût par siège de la NASA est en baisse par rapport aux voyages à bord du Soyouz russe. "Je m'attendrais à ce que le coût se situe dans cette fourchette (58 millions de dollars)" pour les astronautes privés, a noté DeWit.

"Les deux sociétés qui peuvent le faire actuellement sont Boeing et SpaceX", a-t-il ajouté. "Et ainsi, (les astronautes privés) devront passer un contrat avec eux et quels que soient les prix fixés par Boeing et SpaceX. Mais quand ils arriveront à la gare, ils auront un coût. Cela coûtera environ 35 000 $ par nuit par astronaute."

"Mais cela ne viendra pas avec des points Hilton ou Marriott", a-t-il plaisanté.

Et tout le monde ne peut pas réserver un vol. Les documents de la NASA indiquent que les activités commerciales et marketing à bord de la station spatiale doivent:

  • Exiger un environnement de microgravité pour la fabrication, la production ou le développement d'un produit ou d'un service
  • Avoir une "connexion" à la mission de la NASA – c'est-à-dire l'exploration spatiale
  • Soutenir le développement d'une "économie durable en orbite terrestre basse"

Les astronautes de la NASA "seront en mesure de mener des activités commerciales et de marketing coordonnées, programmées et remboursables, conformément aux exigences du gouvernement en matière d'éthique à bord de la station", a annoncé l'agence dans un communiqué.

Selon Gerstenmaier, la NASA s'attend à ce que Boeing et SpaceX prennent en charge toutes les dispositions relatives à la visite d'astronautes commerciaux.

"Nous attendons du secteur privé qu'il suive l'entraînement, les transports, les aménagements, et serve d'interface entre les individus qui veulent piloter les astronautes privés et nous-mêmes", a déclaré Gerstenmaier. "Nous espérons donc que les entreprises du secteur privé feront tout cela."

La NASA et ses partenaires internationaux – la Russie, l'Agence spatiale européenne, le Canada et le Japon – ont approuvé l'exploitation de la station spatiale jusqu'en 2024. La NASA a mené des études d'ingénierie montrant que le laboratoire peut être exploité en toute sécurité pendant au moins 2028 heures, mais l'administration Trump avait déjà indiqué il veut mettre fin au financement direct du gouvernement pour l'exploitation des gares d'ici 2025.

DeWit a déclaré que la date de 2025 était l'une des nombreuses propositions examinées par les législateurs et "pour le moment, il n'y a pas de date réelle" pour une transition vers des opérations commerciales.

"Mais aucune de ces dates ne commence par ceci maintenant, ce qui invite nos partenaires commerciaux à monter à bord", a déclaré DeWit. "C’est la première étape. Dans un an ou deux, nous pourrons avoir une idée beaucoup plus claire du moment où une transition pourrait se produire."