Apollo 11: 'La plus grande émission unique de l'histoire de la télévision'


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Neil Armstrong et Buzz Aldrin déploient le drapeau américain sur la lune, 1969

La couverture télévisée hypnotisante de l’atterrissage sur la lune Apollo 11 il ya 50 ans a apporté des images et des idées auparavant impensables aux foyers de millions de personnes, laissant un impact profond sur la culture pop et la psyché américaine.

Lorsque la navette Eagle a atterri sur la surface de la lune, le 20 juillet 1969, une caméra de télévision montée sur son côté a capturé les premiers pas hésitants et les paroles de l'astronaute Neil Armstrong et les a envoyés sur des centaines de milliers de kilomètres et des centaines de millions de paires d'yeux. collé à des téléviseurs.

Walter Cronkite, qui ancrait la couverture du réseau CBS de la mission Apollo 11, était resté bouche bée. Finalement, il réussit à s'exclamer: "Homme sur la lune! … Oh, mon garçon … Ouf, mon garçon!"

Plus tard, il s'est rappelé qu'il avait espéré dire quelque chose de plus profond, mais les mots qui ont été prononcés étaient "tout ce que je pouvais dire".

Néanmoins, la qualité générale et la teneur savante de la couverture continue de Cronkite, dans le cadre d’un effort médiatique énergique et extrêmement dévoué, ont eu une influence durable sur la perception du public à l’égard de la mission. Il est donc trop facile de regarder. retournez à travers des verres teintés de rose et oubliez certains des détails plus fins et plus problématiques.

Dans la perspective de la couverture de CBS, Robert Wussler, producteur de Cronkite, a déclaré au magazine Variety qu'il s'agirait de "la plus grande émission unique au monde" de l'histoire de la télévision.

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Dolph Briscoe Centre d'histoire américaine

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Walter Cronkite décrivant la Nasa pour CBS News, entre 1969 et 1974, dans les Walter Cronkite Papers

En effet, lorsque l’émission a été diffusée, c’était le point culminant d’une énorme campagne de relations publiques remontant à la création de la Nasa en 1958, campagne soutenue par les journalistes et les hommes politiques de la Nasa, qui visait à sensibiliser le public à la mission Apollo. une variété de raisons égoïstes.

Cronkite, qui, grâce à ses reportages, était connu comme "l'homme le plus digne de confiance des États-Unis", a passé 27 heures sur les 30 qui ont été nécessaires à l'équipage d'Apollo 11 pour mener à bien sa mission, lui donnant le surnom de "vieux pantalon en fer". ".

"Cronkite était aussi poétique qu'il ne l'avait jamais été", se souvient Edward Sills, qui avait assisté au débarquement alors qu'il était adolescent, dans son salon de Long Beach, à New York. "Il venait juste de se battre contre la guerre du Vietnam et avait donc un peu plus de permis pour ne pas être aussi bloqué. C'était un événement incroyable pour un garçon de 13 ans, mais Cronkite l'a également vu à travers de jeunes yeux."

L'énormité n'a pas non plus été perdue pour le grand-père de M. Sills qui l'observait.

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"Il est né en octobre 1893, alors il avait grandi et connaissait les routes avec un cheval et une calèche et était absolument ravi de voir l'histoire se faire", dit M. Sills. "L'accélération de la technologie semblait incroyable et (Cronkite) a expliqué à quel point c'était incroyable."

Cronkite avait déjà suivi le programme de roquettes américain sous les auspices de l'US Air Force, généralement hostile à l'égard de Cronkite et de CBS lors de lancements de tests et de visites d'installations dans les années 1950.

"À l'époque, il devait se rendre de l'autre côté d'une clôture grillagée", explique Ben Wright au Centre d'histoire américaine Dolph Briscoe, qui conserve les archives de Cronkite. "En règle générale, il n'y avait qu'un seul bar en ville, alors l'équipe de Cronkite y a posté quelqu'un pour l'informer du moment où le bar s'est effacé, car cela signifiait généralement un lancement."

Cependant, après la création de la Nasa, le gouvernement a compris que c’était une bonne idée de convaincre le public de soutenir cette vaste nouvelle dépense.

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Centre Briscoe d’histoire américaine de l’Université Austin

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Dessin de photo de Associated Press utilisé par les journaux pour expliquer les aspects techniques de la navette spatiale terrestre Apollo 11, de la collection Alan Paris

Cela a prouvé la manne du paradis pour les médias, avec des enjeux supplémentaires en 1961 lorsque le président John F. Kennedy s'est engagé à envoyer un homme sur la lune d'ici la fin de la décennie.

"La Nasa a fait un excellent travail de marketing pour la mission Apollo: elle a nourri les journalistes plutôt que de tout garder sous le capot", explique Tracy Dahlby de l'Université du Texas à la School of Journalism d'Austin.

"Ils ont qualifié les astronautes de héros dans un drame et, dans une large mesure, les médias l'ont acheté. C'est une histoire optimiste qu'ils pourraient raconter à une époque où les informations sur la guerre du Vietnam et notre politique turbulente dominaient la couverture."

Au moment de la mission Apollo 11, la télévision était fortement investie dans le programme spatial. Il a également eu son rôle en termes de production, note Wright.

"A ce moment-là, les studios avaient perfectionné leurs compétences", a déclaré M. Wright. "Bien qu'il n'y ait pas eu de technologie ressemblant à des écrans divisés, ce que vous avez vu n'était pas si différent du type de reportage que vous voyez aujourd'hui, avec des ancres qui ont été soigneusement nettoyées par les journalistes sur le terrain."

La planification de CBS News était complexe, coûteuse et variée, impliquant de nombreux sites de reportage sur trois continents. Les notes de service de la CBS datant de l'époque décrivent l'étendue de la couverture des nouvelles et l'importance de la mission Apollo 11.

"(La lune est le) premier pas dans la tentative de l'homme de mettre en perspective les propres origines de la Terre et notre relation avec celle d'autres mondes, d'autres éléments et d'une autre vie", a écrit un mémo.

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Centre Briscoe d’histoire américaine de l’Université Austin

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Note de CBS avec calendrier des nouvelles décrivant la couverture du retour sur Terre d'Apollo 11 par Robert Wussler Papers

"Ce vol Apollo sera classé dans l'histoire aux côtés des événements des milliers d'années passés mémorables par les poètes, les historiens et ceux dont la curiosité, le dynamisme et la détermination les inciteraient à franchir ce pas supplémentaire, car il fallait trouver un continent, océan conquis ou une région polaire ou une montagne explorée ".

Ce n’était pas seulement l’imagination de ceux qui, aux réseaux, étaient engagés par ce pari audacieux.

"Ce ne serait pas merveilleux si l'alunissage pouvait être utilisé pour rendre plus d'Américains fiers de vivre sur la plus grande nation du monde", a écrit Bob Eckart, un souscripteur en assurance, dans une lettre du 15 mai à Walter Cronkite à New York. bureau, avant de décrire une "fête de la lune" que lui et ses amis envisageaient d'organiser, remplis de "biscuits de poussière de lune", de "soupe au cratère" et de "moonshine".

CBS, ainsi que les deux autres réseaux du pays, NBC et ABC, ont consacré ensemble 13 millions de dollars (10 millions de livres sterling) à la programmation, ce qui est proche de ce qu'ils avaient dépensé en novembre précédent pour couvrir les retours de l'élection présidentielle de 1968.

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Les spectateurs se rassemblent à Central Park, à New York, pour regarder le reportage de l'atterrissage de la lune Apollo 11 sur l'un des trois écrans de télévision géants installés par les principaux réseaux le 20 juillet 1969.

Leurs travaux ont été facilités par la manière dont la Nasa, soucieuse de son histoire et de son futur budget, a travaillé sans relâche pour mettre à la disposition du public le plus proche possible du matériel audiovisuel du débarquement, des photographies et des mises à jour imprimées pour les réseaux de télévision ainsi qu'aux journalistes de stations de radio et de journaux (tous complétés par une liste complète).

Les effets de ces efforts combinés sur les 94% d'Américains propriétaires de chaînes de télévision qui ont regardé pour regarder l'atterrissage sur la lune étaient palpables.

"Sans la télévision, l'atterrissage sur la lune aurait été une réalisation simplement impressionnante – une cascade coûteuse pour le cynique", a déclaré Joshua Rothman, du New Yorker. "Au lieu de cela, vu en direct, sans montage, et partout, c'est devenu une véritable expérience d'intimité mondiale."

M. Wright note que la magie est due pour une fois à la couverture, une bonne nouvelle parmi les turbulences des années 1960 en Amérique: outre les manifestations contre la guerre du Vietnam, des assassinats de responsables des droits de l'homme et d'hommes politiques ainsi que des émeutes dans de nombreuses villes américaines et une convention nationale démocratique qui a sombré dans l'anarchie.

John Craft, professeur à l’école de journalisme Walter Cronkite de l’Université de l’Arizona, explique John Craft. L’atterrissage a eu lieu après le lancement par les Russes du satellite Sputnik dans l’espace.

"Les Américains ont constaté à quel point notre leadership personnel dans le monde était un défi," a déclaré M. Craft. "Alors, mettre un homme sur la lune, c'est comme si nous étions de retour dans les affaires."

Pendant tout ce temps, cependant, cette démonstration édifiante et vivifiante des prouesses américaines pouvait se transformer en tragédie en un instant – et les téléspectateurs le savaient.

"La couverture vous a conduit dans la salle de contrôle de Houston, où vous avez vu une rangée de gars en sueur qui se demandaient si cela fonctionnerait et s'ils seraient capables de faire sortir les astronautes de la lune", a déclaré M. Craft.

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Salle de contrôle des opérations de la mission le deuxième jour de la mission d'atterrissage lunaire

"Les téléspectateurs ont ressenti la même chose qu'eux – vous pouvez l'écrire comme une fiction, mais le visionner en temps réel sans savoir ce qui se passerait l'a rendu incroyablement dramatique."

Il note qu’il n’a jamais eu d’événement médiatique comparable à un visionnage convaincant.

"En regardant la télévision autour de la télévision dans l'Ohio, j'ai pu aller à la fenêtre et regarder la lune, juste au moment où la télévision montrait un homme qui posait le pied dessus", a déclaré M. Craft. "Ça va être difficile à égaler."

Cronkite a décrit cet atterrissage comme le moment de Christophe Colomb du XXe siècle – ce qui explique en quoi la réalisation monumentale contenait ses propres controverses.

Les historiens se disputent sur l'importance des missions Apollo de la NASA. Par rapport à la pénicilline ou à la micropuce, l’atterrissage sur la lune apparaît comme un exploit frivole.

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James Burke, Cliff Michelmore et Patrick Moore dirigent la couverture de la BBC

Politiquement, le monde a continué à peu près comme avant, malgré certains commentateurs espérant que l’atterrissage sur la lune serait une ouverture pour la paix par l’inspiration et l’innovation.

La mission Apollo 11 a également été une expérience extrêmement blanche, a déclaré M. Wright, "avec beaucoup d'hommes en costume qui parlaient d'hommes en costume spatial et le faisaient très sérieusement, citant souvent la tragédie grecque". Les femmes ou les gens de couleur y ont à peine pris en compte – même les combinaisons spatiales n'auraient pas pu être plus blanches, note-t-il.

Selon un rapport du service de recherche du Congrès publié en 2009, le prix était extrêmement élevé: 19,5 milliards de dollars, soit environ 116,5 milliards de dollars aux taux actuels.

Des critiques de l'époque, y compris des personnalités des mouvements anti-guerre et des droits civiques, ont souligné le fait qu'un homme sur la lune ne servait pas beaucoup aux enfants appauvris dans les centres-villes négligés des États-Unis (on soutient aujourd'hui que la recherche scientifique du programme spatial innombrables développements qui continuent de profiter à la vie quotidienne).

"Il est facile d'oublier, en regardant les événements dans le rétroviseur, que le public américain s'inquiétait de l'argent dépensé pour placer un homme sur la lune alors que nous avions tous ces problèmes qui nous fixaient au visage sur Terre", a déclaré M. Dahlby. dit.

"Le journalisme peut être un instrument contondant, mais je pense que les médias d'aujourd'hui appliqueraient un contrôle accru de tous les aspects d'une grande histoire comme un éclair de lune – ce qui y a été mis, qui a été impliqué, les coûts – et c'est un bonne chose: la communication de données et d’autres nouvelles techniques signifient que les médias responsables peuvent aller plus loin, plus rapidement et faire un meilleur travail. "

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Centre Briscoe d’histoire américaine de l’Université Austin

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Page de couverture du journal américain Austin, 22 juillet 1969, de Michael Cooper Papers

Au lendemain de la mission, la Nasa a travaillé sans relâche pour promouvoir ses activités et consolider son héritage, mais au cours des années 1970, le public et les médias ont commencé à s'interroger sur les coûts associés à l'exploration spatiale.

Pourtant, l'impact culturel de l'alunissage s'est avéré, sans conteste, profond. "Le côté obscur de la lune", "l'aigle a atterri" et "un petit pas pour l'homme", sont entrés en permanence dans le lexique américain.

Pendant ce temps, la fascination pour l’espace extérieur ne s’éteignit pas. Les années 1970 ont été témoins d'une explosion d'intérêt pour la science-fiction, influençant des stars du rock comme Pink Floyd et David Bowie et des cinéastes tels que George Lucas, qui a dirigé le classique de la science-fiction "Star Wars", en 1977, et Ridley Scott, qui a déclenché la film d'horreur "Alien" sur le public en 1979.

En fin de compte, ces images étranges de la lune capturées et diffusées il y a 50 ans continuent de transcender les débats sur l'analyse coûts-avantages de l'atterrissage.

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"Les développements technologiques et scientifiques de notre siècle à nous égarent", rappelle Cronkite dans l'ouvrage de 2010 Conversations with Cronkite, dans lequel le directeur général du Centre Briscoe, Don Carleton, interviewait Cronkite au sujet de sa vie et de sa carrière extraordinaires.

"Et pourtant, je pense que le seul incident, le seul épisode dont on se souviendra, est le moment où l'homme s'est échappé de son environnement sur la terre."

Ensuite, à l’échelle terrestre des médias américains, l’émergence de nouveaux réseaux et une concurrence accrue ont marqué le début d’un inexorable renoncement, qui consistait à fournir un service public au détriment de l’argent.

"Il y a tellement de concurrence aujourd'hui que la plupart des médias sont une entreprise. Vous devez gagner de l'argent et rendre des comptes à vos actionnaires", a déclaré M. Craft. "Les gens oublient que le public devrait être préoccupé par cela."