Antarctique: des milliers de poussins de manchots empereurs anéantis

Antarctique: des milliers de poussins de manchots empereurs anéantis
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Christopher Walton

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Les manchots empereurs ont besoin d'une plate-forme de glace de mer stable et fiable

Des milliers de poussins de manchots empereurs se sont noyés lorsque la glace de mer sur laquelle ils étaient soulevés a été détruite par temps très froid.

La catastrophe s'est produite en 2016 dans la mer de Weddell en Antarctique.

Les scientifiques disent que la colonie au bord de la banquise Brunt s'est effondrée et que les oiseaux adultes ne montrent aucun signe d'essayer de rétablir la population.

Et il serait probablement inutile pour eux d'essayer, car un iceberg géant est sur le point de perturber le site.

Une équipe du British Antarctic Survey (BAS) a signalé la perte dramatique de jeunes oiseaux empereurs.

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Le gouffre en développement sur le plateau de glace Brunt pourrait de toute façon condamner la colonie

Les docteurs Peter Fretwell et Phil Trathan ont remarqué la disparition de la soi-disant colonie de Halley Bay sur des images satellites.

Il est possible, même à partir de 800 km, de repérer les excréments d'animaux, ou guano, sur la glace blanche, puis d'estimer la taille probable de tout rassemblement.

Mais la population de Brunt, qui avait entretenu en moyenne 14 000 à 25 000 couples reproducteurs pendant plusieurs décennies (5 à 9% de la population mondiale), a pratiquement disparu du jour au lendemain.

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2015: les taches de guano dans la colonie de Halley sont visibles de l'espace

Les empereurs sont les espèces de manchots les plus hautes et les plus lourdes et ont besoin de plaques de glace de mer fiables pour se reproduire. Cette plate-forme glacée doit perdurer à partir d'avril, lorsque les oiseaux arrivent, jusqu'à décembre, lorsque leurs poussins s'envolent.

Si la glace de mer se brise trop tôt, les jeunes oiseaux n'auront pas les bonnes plumes pour commencer à nager.

Cela semble avoir été ce qui s'est passé en 2016.

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Légende du médiaDes manchots empereurs curieux prennent une vidéo de selfie en Antarctique

Des vents violents ont creusé la banquise qui s'était collée à l'épaisseur du plateau le plus épais de Brunt dans ses ruisseaux, sans jamais se reformer correctement. Pas en 2017, ni en 2018.

M. Fretwell a déclaré: "La glace de mer formée depuis 2016 n'a pas été aussi forte. Les tempêtes d'octobre et de novembre vont maintenant se déclencher tôt. Il y a donc eu un changement de régime. La glace de mer qui était auparavant stable et fiable est maintenant tout simplement intenable ".

L’équipe BAS estime que de nombreux adultes ont soit évité de se reproduire au cours de ces dernières années, soit ont été transférés vers de nouveaux sites de reproduction dans la mer de Weddell. Une colonie située à environ 50 km, près du glacier Dawson-Lambton, a connu une forte augmentation de son nombre.

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Légende du médiaPeter Fretwell: "Les tempêtes peuvent maintenant creuser la banquise des empereurs en octobre et novembre"

La raison pour laquelle la plate-forme de glace de mer sur le bord du plateau de Brunt n'a pas réussi à se régénérer n'est pas claire. Il n’ya pas de signal climatique évident à signaler dans ce cas; les observations atmosphériques et océaniques à proximité du Brunt révèlent peu de changements.

Mais la sensibilité de cette colonie aux tendances changeantes de la banquise illustre, selon l’équipe, l’impact que le réchauffement futur en Antarctique pourrait avoir sur les manchots empereurs en particulier.

Les recherches suggèrent que l'espèce pourrait perdre entre 50% et 70% de sa population mondiale d'ici la fin du siècle, si la glace de mer était réduite autant que les modèles informatiques le prévoient.

Cela aurait des conséquences au-delà des empereurs eux-mêmes, a déclaré le Dr Michelle LaRue, écologiste à l'Université de Canterbury, en Nouvelle-Zélande.

"Ils constituent une partie importante de la chaîne alimentaire; ils sont ce que nous appelons un mésopredator. Ils sont tous deux la proie d'animaux comme le phoque léopard, mais ils se nourrissent eux-mêmes de poissons et de krill. Ils jouent donc un rôle important dans l'écosystème ", a-t-elle déclaré à BBC News.

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2018: La colonie de Dawson-Lambton a augmenté ses effectifs

Le Dr Trathan a déclaré: "Ce qui est intéressant pour moi, ce n’est pas que les colonies se déplacent ou que nous puissions avoir de gros problèmes d’élevage – nous le savons. C’est que nous parlons ici de la profonde embarcation de la mer de Weddell, qui est potentiellement l’un des changements climatiques refugia pour les espèces adaptées au froid telles que les manchots empereurs.

"Et donc, si nous constatons des perturbations majeures dans ces refuges – où nous n'avions pas vu de changements depuis 60 ans – c'est un signal important."

La question de savoir si la colonie de Halley Bay avait réellement un avenir est un point discutable.

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Légende du médiaLes scientifiques ont réclamé un statut spécial pour protéger les coraux, les manchots et d'autres espèces sauvages en Antarctique.

La plate-forme de glace Brunt est divisée par une fissure en développement.

Ce gouffre finira par créer un iceberg de la taille de la région métropolitaine de Londres dans la mer de Weddell, et toute glace de mer collée au bord de la berge pourrait se briser.

La colonie aurait pu être condamnée indépendamment de ce qui s'est passé en 2016.

Les docteurs Peter Fretwell et Phil Trathan rapportent leur enquête.

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Les empereurs sont les plus grands et les plus lourds des espèces de manchots

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