Repenser les causes de décès les plus courantes

Repenser les causes de décès les plus courantes
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Toute notre théorie sur les causes de décès les plus courantes pourrait-elle être fausse?

Au cours des dernières décennies, la santé publique est passée des maladies infectieuses au mode de vie. Maintenant que nous avons maîtrisé des fléaux tels que la tuberculose, la pneumonie et le choléra, l’histoire raconte que nous devons nous concentrer sur l’activité physique et l’alimentation. Avec un peu plus d'autodiscipline, nous pourrions éviter les maladies cardiaques, le cancer, le diabète et peut-être même la maladie d'Alzheimer.

Mais que se passe-t-il si ces tueurs se révèlent être les anciens – causés, du moins en partie, par des agents pathogènes? Ce n'est pas une idée nouvelle, et cela reste en dehors du courant dominant. Mais les partisans soutiennent que les récentes conclusions méritent beaucoup plus d'attention qu'elles n'en ont reçu.

"Les preuves s'accumulent de plus en plus et montrent que ces maladies sont liées à l'infection. Pourtant, des agences gouvernementales, telles que les National Institutes of Health des États-Unis, n'accordent pratiquement aucun financement (pour la recherche sur ce sujet)", déclare Richard Lathe, PhD, membre honoraire professeur de biologie à l'Université d'Édimbourg, en Écosse.

Les trois maladies deviennent plus courantes avec l’âge et une personne atteinte de l’une de ces maladies présente un risque accru pour les autres.

S'il est confirmé, le paradigme de l'agent pathogène pourrait conduire à de nouveaux traitements, révolutionnant peut-être la manière dont les maladies les plus courantes sont gérées. Et cela pourrait aider à expliquer pourquoi des maladies apparemment sans lien apparent semblent plus similaires alors que leurs causes font l'objet d'une recherche.

La maladie d'Alzheimer, le diabète et l'athérosclérose impliquent tous notamment l'accumulation de protéines apparemment délétères. L'inflammation joue un rôle dans chacun d'eux. L'insulinorésistance figure aussi bien dans le diabète de type 2 que dans la maladie d'Alzheimer. Les trois maladies deviennent plus courantes avec l’âge et une personne atteinte de l’une de ces maladies présente un risque accru pour les autres.

L'idée que les germes pourraient causer la démence sénile remonte au moins à 1907.(1) Mais la notion d'agents pathogènes en tant que facteur important dans la maladie d'Alzheimer, le diabète de type 2, le cancer, les ulcères peptiques ou l'athérosclérose a fait suite à d'autres théories apparemment plus convaincantes, jusqu'à ce que des exceptions surprenantes commencent à se manifester.

En 1989, Michael Bishop et Harold Varmus ont reçu le prix Nobel pour la découverte que certains rétrovirus pouvaient causer le cancer. En 2005, Barry Marshall et Robin Warren ont reçu le même prix pour avoir découvert qu'une bactérie était à l'origine de la gastrite et de l'ulcération peptique. Et en 2008, Harald zur Hausen a été informé que le virus du papillome humain peut causer le cancer du col utérin.

Un événement similaire pourrait-il être réservé à la maladie d'Alzheimer, au diabète et à l'athérosclérose?

Le lien émergent entre les virus et la maladie d'Alzheimer

Pour la maladie d'Alzheimer en particulier, les preuves sont alléchantes. Les chercheurs de cette maladie se sont depuis longtemps concentrés sur la formation de plaques amyloïdes et d'enchevêtrements de tau. Sans trop savoir pourquoi ces molécules ont été créées, elles se sont concentrées sur leur élimination. Mais les traitements expérimentaux ne semblent pas améliorer la démence qui est le symptôme principal de la maladie.

"Je pense que la théorie de l'amyloïde est plus ou moins en voie de disparition, l'amyloïde étant un sous-produit", déclare Jørgen Rungby, MD, PhD, professeur d'endocrinologie et de l'Université de Copenhague, au Danemark, qui étudie la relation entre La maladie d’Alzheimer au diabète de type 2.

Mais un sous-produit de quoi, exactement? Ruth F. Itzhaki, PhD, pense savoir. Professeur émérite de neuroscience et de psychologie expérimentale à l'Université de Manchester, au Royaume-Uni, Itzhaki a noté en 1997 que 60% des personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer avaient à la fois le virus de l'herpès simplex de type 1 (HSV1) et le gène de l'apolipoprotéine E (APOE). -ε4).(2)

Bien que le virus soit présent dans le cerveau de la plupart des personnes âgées de plus de 70 ans, les personnes qui ont développé la maladie d’Alzheimer sont également porteuses du gène. Elle et d'autres ont postulé que le gène affaiblit la résistance au virus. Les chercheurs ont découvert que les porteurs du gène sont également plus vulnérables aux boutons de fièvre et aux ulcères génitaux causés par les virus de l'herpès.(3) Après une infection initiale, le virus peut rester en dormance jusqu'à ce que le système immunitaire s'affaiblisse davantage avec l'âge.

D'autres chercheurs ont trouvé de l'ADN viral dans des plaques d'amyloïde et de la protéine tau dans des cultures cellulaires infectées par HSV1, ce qui les a amenés à conclure que ces protéines constituaient un mécanisme de défense contre le virus.(3) Dans une étude, la bêta-amyloïde a réduit la croissance de Escherichia coli jusqu'à 200 fois in vitro, et était également actif contre Candida albicans.(4)

"Premièrement, les protéines antimicrobiennes provoquent la destruction de la membrane, ce qui tue efficacement l'agent pathogène", a déclaré M. Lathe. "Ensuite, il est de plus en plus évident que l'agrégation de ces protéines provoque une agglutination; le microbe est piégé dans ces matrices insolubles."

Cela ouvrira-t-il de nouvelles possibilités de traitement?

Si la maladie d'Alzheimer est causée par un virus, il serait alors utile de la supprimer, théorie qui s'appuie sur de nouvelles preuves. À Taiwan, où les données sur les infections sont soigneusement conservées, les chercheurs ont découvert que les patients infectés par le VHS traités avec des agents anti-herpès avaient un risque de développer une démence sénile, alors que les patients infectés par le VHS non traités présentaient un risque de démence sénile de 28,3%. (Les chercheurs se sont concentrés sur la démence sénile car tous les patients n'avaient pas été diagnostiqués définitivement avec la maladie d'Alzheimer.)(5)

La découverte suffit à convaincre Lathe des implications cliniques. "Si vous avez un patient atteint d'herpès simplex manifeste, n'attendez pas qu'il disparaisse, mais si vous le pouvez, intervenez avec un médicament antiviral agressif", explique-t-il. "C'est une très bonne idée, car ce patient pourrait ne pas contracter la maladie d'Alzheimer plus tard."

Cependant, l'approche n'a pas été testée dans un essai prospectif, pas plus que les antiviraux en tant que traitement pour les patients qui ont déjà développé une démence. Une possibilité est qu'ils empêchent le virus d'atteindre le cerveau, mais ne peuvent pas réparer les dommages une fois que le virus est là.(3)

Étendre le lien viral à d'autres conditions

Des résultats similaires mais moins spectaculaires ont montré que les infections virales étaient associées à la schizophrénie,(6) épilepsie,(3) Maladie de Parkinson,(7) et la dépression.(8) Lathe travaille sur la théorie selon laquelle les prions sont également antimicrobiens.

Lathe pense également que des mécanismes similaires peuvent expliquer l'athérosclérose, qui, comme la maladie d'Alzheimer, est associée à une occlusion vasculaire et à une diminution du débit sanguin cérébral. Les mêmes variantes alléliques dans les gènes, y compris APOE, augmentent le risque de contracter ces deux maladies, ainsi que l’hyperlipidémie. De plus, les lésions athéroscléreuses contiennent de la bêta amyloïde.(9)

En examinant minutieusement la biochimie des deux conditions, M. Lathe part du principe que l'infection conduit à une inflammation, notamment à la production de 25-hydroxycholestérol pour se défendre contre les virus. La cascade qui en résulte se termine par "une accumulation intracellulaire d'esters de cholestéryle et de gouttelettes lipidiques, une occlusion vasculaire et une maladie manifeste".(9)

Pour le diabète de type 1, les théories de l'infection sont moins controversées. Bien que personne ne sache exactement ce qui déclenche le processus, la plupart des chercheurs pensent qu'un agent pathogène déclenche une réponse immunitaire qui se détériore et se transforme en une attaque auto-immune du pancréas.

La prédisposition génétique est essentielle, mais la prévalence varie parmi les populations génétiquement similaires et même parmi les jumeaux identiques. Des cas soudains de diabète de type 1 ont été signalés en association avec les oreillons, le virus parainfluenza, l'herpèsvirus humain et les entérovirus, parmi d'autres agents pathogènes.(dix)

"La protéine déposée dans le diabète, appelée amyline, est également une protéine antimicrobienne", a déclaré M. Lathe.

Données probantes sur le diabète de type 2

Ces infections pourraient-elles également jouer un rôle dans le diabète de type 2? L'augmentation de la prévalence a tellement parallèle à l'introduction du mode de vie occidental et à la montée de l'obésité que les questions sur l'infection n'ont pas gagné beaucoup de terrain. Certains chercheurs croient néanmoins que l’infection joue également un rôle.

Par exemple, ils notent que la parodontite est un facteur de risque courant de plusieurs troubles inflammatoires chroniques, notamment l'athérosclérose, les accidents vasculaires cérébraux, le diabète et la maladie d'Alzheimer.(11)

Infections avec Helicobacter pylori et Borrelia sont également associés au diabète. Et les dépôts bêta et amyline d'amyloïde, similaires à ceux de la maladie d'Alzheimer, sont présents chez plus de 95% des patients atteints de diabète de type 2. Ces découvertes ont incité à penser qu'un processus commun se développe dans ces maladies, impliquant à nouveau une réponse immunitaire dans laquelle la bêta-amyloïde et l'amyline agissent en tant qu'antimicrobiens mais ne peuvent pas contenir complètement les infections ou endommagent elles-mêmes les tissus sains.(11)

"Si vous êtes une protéine antimicrobienne produite par un être humain, vous avez du mal à être toxique à 100% pour les microbes et à 0% pour les cellules humaines", déclare M. Lathe. "Il y aura toujours un peu de toxicité."

Questions restantes

Lathe reconnaît que de nombreux détails doivent être précisés et que certaines preuves sont contraires. Pour ne citer qu'un exemple, assommer le APOE gène retarde la maladie d'Alzheimer mais accélère l'athérosclérose chez un modèle murin de cette maladie.(9)

Mais le plus gros problème est peut-être qu’aucun microbe n’a été définitivement prouvé pour causer l’une de ces maladies. À part l'herpès simplex dans la maladie d'Alzheimer, les chercheurs n'ont même pas trouvé de suspect principal. Tant d'experts restent sceptiques.

"Nous savons qu'il y a une inflammation impliquée dans ces maladies", déclare Rungby. "Mais il est très peu probable que cette inflammation soit causée par un virus ou une bactérie." Si c'était le cas, les agents pathogènes auraient déjà été identifiés, soutient-il.

Il voit des liens entre les maladies, bien qu'il ne tolère pas nécessairement la classification du diabète d'Alzheimer en tant que "diabète de type 3". Les deux conditions impliquent une résistance à l'insuline et un métabolisme insuffisant du glucose, fait-il remarquer.

Rungby a travaillé sur une étude du liraglutide, un médicament contre le diabète de type 2, dans la maladie d'Alzheimer. Le métabolisme du glucose s'est amélioré dans le cerveau des patients.(12) Bien que l'étude ne soit pas assez importante pour détecter des effets cognitifs, un essai plus vaste est en cours.

Une variété d'autres médicaments contre le diabète ont été essayés dans la maladie d'Alzheimer. L'insuline administrée par voie intranasale a eu des résultats prometteurs.(13)

L'exploration des médicaments contre l'athérosclérose pour la maladie d'Alzheimer et vice versa n'a pas progressé aussi loin. Cependant, des essais chez la souris suggèrent que les inhibiteurs de l'acyl-CoA cholestérol acyltransférase et les inhibiteurs de l'acétylcholinestérase pourraient agir dans les deux cas. Les résultats suggèrent de nombreuses possibilités d'essayer des traitements pour une maladie sur une autre.(9)

Est-ce que ces résultats nous soulagent de l'injonction de mieux manger, de faire de l'exercice et de mieux dormir? Pas de chance, dit Tour. Les antimicrobiens présents dans les plantes – la curcumine et le resvératrol ne sont que deux exemples parmi des centaines d’exemples possibles – peuvent attaquer les microbes à l’origine du diabète, de l’athérosclérose et de la maladie d’Alzheimer; il est donc toujours intéressant de manger beaucoup de fruits et de légumes, explique Lathe. Et l'exercice renforce le système immunitaire.

Pour le moment, un mode de vie sain reste la meilleure défense contre les plus meurtriers du 21ème siècle.

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