Qu'est-ce que la recherche sur les tissus fœtaux? Et pourquoi est-ce important pour la médecine?

Qu'est-ce que la recherche sur les tissus fœtaux? Et pourquoi est-ce important pour la médecine?
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Des médecins et des scientifiques dénoncent la décision de l'administration Trump de réduire le financement de la recherche utilisant des tissus foetaux, affirmant que ce matériel est essentiel à la recherche médicale qui sauve des vies.

L'administration a annoncé mercredi qu'elle utiliserait "le tissu fœtal provenant d'un avortement volontaire" dans le cadre d'une recherche médicale. Cette décision affectera des projets de recherche de plusieurs millions de dollars menés aux National Institutes of Health et à l’Université de Californie à San Francisco.

Les partisans de la décision de l'administration ont comparé la recherche à un marché qui traite "." Ce genre de langage peut provoquer une réaction viscérale. Les chercheurs sont fortement en désaccord avec cette représentation, cependant, et affirment que les projets de recherche sur les tissus fœtaux sont minutieusement examinés.

"Il existe une idée fausse selon laquelle la recherche sur les tissus fœtaux est sauvage, le Far West", a déclaré Ellie Dehoney, vice-présidente des politiques et de la défense des droits, groupe à but non lucratif qui défend la recherche scientifique.

"Chaque subvention de recherche est examinée avec beaucoup d'attention. Si un projet réussit, cela signifie que des scientifiques qui ne sont pas impliqués dans la recherche pensent qu'il existe un objectif bénéfique pour l'avancement de la science", a confié Dehoney à NBC News.

En effet, l’American Medical Association, qui soutient la recherche sur les tissus fœtaux, explique en détail comment effectuer de telles recherches.

Sam Hawgood, chancelier de l'Université de Californie à San Francisco, a déclaré que les recherches de l'université sur l'utilisation du tissu fœtal pour trouver un traitement curatif contre le VIH – actuellement interrompues par l'action de l'administration – étaient fondées sur des données scientifiques fiables. "UCSF a exercé une surveillance appropriée et s'est conformé à toutes les lois fédérales et d'état", a-t-il.

Les scientifiques utilisent le tissu foetal comme source de cellules foetales. Ces cellules sont utilisées à des fins de recherche depuis les années 1930 et le gouvernement les finance depuis les années 50, date à laquelle elles ont été utilisées pour créer l'un des vaccins du 20ème siècle: le vaccin contre la polio.

Depuis lors, les cellules fœtales ont été utilisées dans des centaines de milliers d'autres projets de recherche. Les scientifiques les ont utilisés pour créer d'autres vaccins, tels que le vaccin antirubéoleux, et pour améliorer une grande variété de techniques utilisées en médecine, telles que la fécondation in vitro. Ils sont également utilisés pour étudier les anomalies congénitales, les maladies des yeux, la maladie de Parkinson et d'Alzheimer et les lésions de la moelle épinière.

Les scientifiques disent que les cellules foetales sont supérieures aux cellules adultes, principalement parce qu'elles peuvent se transformer en n'importe quelle cellule du corps. Ils se répliquent également rapidement et n'ont pas la même réponse immunitaire que les cellules adultes.

Cela signifie que les chercheurs peuvent les injecter à des souris de laboratoire pour étudier des maladies humaines sans risque de rejet des cellules par le système immunitaire des animaux.

Une interdiction ou une limitation stricte de la recherche sur les tissus fœtaux serait "catastrophique", a déclaré le Dr Elias Zambidis, oncologue pédiatrique à Johns Hopkins, qui effectue des recherches sur les cellules souches.

Pourquoi mettre du tissu [fœtal] dans une boîte de biorisque? Pourquoi ne pas l'utiliser pour aider les autres?

Zambidis a déclaré qu'il avait beaucoup réfléchi à l'éthique médicale de la recherche sur les tissus foetaux. "Je comprends qu'il y a deux côtés à la controverse et je respecte personnellement les deux côtés", a-t-il déclaré à NBC News.

"Mais pourquoi mettre ce tissu dans une boîte de biorisques?" Zambidis a demandé. "Pourquoi ne pas l'utiliser pour aider les autres?"

"Si vous établissez que vous utilisez des tissus qui ne causent pas de tort à un être vivant et qui ont le potentiel de sauver des vies ou de restaurer la santé et la fonctionnalité, c'est un travail important", a déclaré Dehoney.

Les Zambidis ont accepté. "La recherche sur les tissus foetaux sauve absolument les patients", a-t-il déclaré.

En décembre dernier, les NIH ont annoncé une initiative visant à trouver des solutions de remplacement aux tissus foetaux à des fins de recherche. Dans le cadre de son annonce de mercredi, le ministère de la Santé et des Services sociaux a déclaré qu'il "veillerait à ce que les efforts visant à développer de telles solutions soient financés et accélérés".

Certains chercheurs, y compris ceux du laboratoire de Zambidis à Johns Hopkins, utilisent déjà une alternative potentielle: les cellules souches pluripotentes induites, ou cellules iPS. Ceux-ci ne proviennent pas des tissus foetaux; ils proviennent de cellules cutanées ou sanguines et ont été reprogrammés dans un état embryonnaire.

Mais les cellules iPS ne sont pas le substitut parfait. Les experts disent que les cellules ne sont pas tout à fait prêtes à être utilisées comme alternatives efficaces aux cellules foetales. En effet, Zambidis les appelle une "mauvaise copie Xerox", mais prédit que la science continuera à progresser de sorte qu’elles fonctionneront un jour aussi bien que les cellules fœtales.

"Notre Saint Graal est de créer des alternatives aux cellules souches fœtales. Mais cela ne se produira pas demain", a déclaré Zambidis.

Les cellules fœtales continuent d'être la norme de référence dans certains types de recherche et, de fait, toute solution de remplacement mise au point devra être comparable en qualité et en fonction. C'est l'une des raisons pour lesquelles les cellules fœtales sont toujours nécessaires, afin que les scientifiques puissent voir comment les nouvelles technologies s'y opposent.

"Quelle que soit la prochaine chose à faire, il faudra tout de même le comparer à l'étalon-or", a-t-il déclaré.

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