Les start-up spatiales indiennes suscitent l'intérêt des investisseurs


MUMBAI (Reuters) – Des sociétés qui construisent des satellites de la taille d’une paume à celles qui souhaitent propulser des satellites dans l’espace en utilisant des carburants plus propres, une nouvelle vague de startups de la technologie spatiale se multiplient en Inde, attirant ainsi l’attention des investisseurs désireux de se joindre à la course.

Le PDG de Bellatrix Aerospace, Rohan Ganapathy, se tient près d'une chambre sous vide dans son laboratoire de Bangalore, en Inde, le 22 juin 2019. Photo prise le 22 juin 2019. REUTERS / Ismail Shakil

Bellatrix Aerospace, basé à Bengaluru, qui souhaite propulser des satellites en orbite à l'aide de propulseurs électriques et chimiques non toxiques, a collecté 3 millions de dollars auprès d'un groupe d'investisseurs, a déclaré à Reuters le cofondateur Yashas Karanam.

Le fonds de capital-risque IDFC Parampara mène la ronde de pré-série A de Bellatrix. Le family office de Suman Kant Munjal, qui appartient à la famille milliardaire qui contrôle le constructeur de motos indien Hero MotoCorp, et Deepika Padukone, l’une des plus grandes stars de Bollywood, sont deux des sept autres investisseurs.

Entre-temps, Kawa Space, basé à Mumbai, qui conçoit et exploite des satellites d'observation de la Terre, a clôturé une série de négociations d'un montant non divulgué, a déclaré à Reuters l'un de ses investisseurs, Vishesh Rajaram, associé directeur de Speciale Invest.

Bellatrix et Kawa sont deux des plus d’une douzaine de start-up indiennes développant des satellites, des roquettes et des systèmes d’appui connexes, capables d’alimenter des missions spatiales desservant divers secteurs.

Leur collecte de fonds représente un grand bond en avant dans les investissements spatiaux privés en Inde, une puissance spatiale de premier plan mais où le gouvernement jouit d'un quasi monopole depuis des décennies.

"Aucune entreprise de capital-risque investissant dans les technologies en Inde n’avait auparavant investi un montant de cette taille dans la technologie spatiale", a déclaré Narayan Prasad, cofondateur du marché des produits spatiaux en ligne Satsearch, faisant référence au financement de Bellatrix.

Outre Bellatrix et Kawa, sept sociétés de technologie spatiale indiennes sont financées, selon le traqueur de données de démarrage Tracxn et des entretiens avec des investisseurs.

La technologie spatiale est en pleine ébullition, en partie à cause de l'activité qui se déroule à 2 000 km au-dessus de la Terre sur l'orbite terrestre basse, beaucoup plus proche et plus facile à atteindre que l'orbite géostationnaire où fonctionnent de nombreux satellites de communication.

Ici, de petits satellites moins chers capturent des images utilisées dans tous les domaines, du suivi des cultures et de la géologie à la défense et à la planification urbaine, réduisant les coûts et augmentant la fréquence des images.

«TEMPS EXCITANT»

Au cours des cinq dernières années, une vingtaine de start-up indiennes sont devenues des licornes – des sociétés évaluées à plus d’un milliard de dollars – la plupart pariant sur la classe moyenne grandissante de l’Inde et sur le boom de la consommation domestique.

Les entreprises indiennes de technologie spatiale font partie d’une nouvelle génération de jeunes entreprises et les investisseurs y prêtent attention, compte tenu de l’intérêt grandissant que suscite l’intérêt mondial pour tout, de l’exploration spatiale aux vacances dans l’espace.

Les lancements de satellites prévus dans les années à venir dans le monde entier donnent aux investisseurs confiance dans ces sociétés, a déclaré Jatin Desai, de Bellatrix, investisseur, dont Parampara Capital a collaboré avec le prêteur IDFC pour former IDFC Parampara.

"Cela nous donne un grand marché potentiel adressable", a déclaré Desai.

Selon le cabinet de conseil Frost & Sullivan, plus de 17 000 petits satellites pourraient être lancés entre 2018 et 2030.

"Il y a de l'argent à gagner … C'est une période passionnante pour beaucoup d'entrepreneurs", a déclaré Rajaram, dont Speciale Invest a parié sur trois startups spatiales en Inde.

LONGUE PÉRIODE DE GESTATION

Certes, les investisseurs n’ouvrent pas encore les caisses des startups indiennes du secteur spatial.

Les sociétés de capital-risque indiennes, Maple Capital, Ideaspring Capital, Bharat Innovation Fund et 3one4 Capital, ont déclaré avoir déjà eu des entretiens avec des startups du secteur spatial, tout en restant attentives.

«La période de gestation est longue au moment de votre retour», a déclaré Naganand Doraswamy, associé directeur chez Ideaspring, évoquant les multiples étapes du développement, des tests et des approbations gouvernementales impliquées dans les missions spatiales.

L’organisation indienne Indian Space Research Organization (ISRO), qui prépare actuellement sa deuxième mission lunaire, détient le monopole du lancement de roquettes en Inde.

Néanmoins, les entreprises indiennes sont libres d’utiliser les fusées de l’ISRO ou des services de lancement à l’étranger, tels que SpaceX d’Elon Musk, ou Rocket Lab, basé à Los Angeles, pour envoyer des satellites dans l’espace.

La plupart des jeunes entreprises spatiales indiennes espèrent que le Parlement adoptera une loi sur l'espace déjà en vigueur, qui clarifiera la manière dont les sociétés privées peuvent opérer dans le secteur.

L'administration du Premier ministre, Narendra Modi, a demandé aux parties prenantes de proposer un projet de loi sur les activités spatiales, qui pourrait éventuellement être présenté au Parlement cette année.

Le premier client de Bellatrix Aerospace est l’ISRO, qui assure également le suivi de la société alors qu’elle prépare un agent propulseur à base d’eau pour aider à la manœuvre des satellites dans l’espace.

Bellatrix n’est pas la seule société au monde à développer de nouveaux systèmes de propulsion par satellite, trois autres au moins travaillant à l’étranger travaillant sur des produits similaires.

La société affirme que ses systèmes sont abordables, moins toxiques et beaucoup plus légers, offrant ainsi plus de place pour la charge utile des satellites. "Ce sera l'avenir", a déclaré le cofondateur Karanam.

Reportage de Sachin Ravikumar et Ismail Shakil à Mumbai; Édité par Euan Rocha et Lincoln Feast.

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