Les humains contre les robots dans l'espace: nous avons besoin des deux

Les humains contre les robots dans l'espace: nous avons besoin des deux
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Cette semaine sur Quirks & Quarks, nous consacrons tout l’épisode à la question "Les êtres humains doivent-ils être dans l’espace?"

C'est un débat intéressant sur le point de savoir si les robots sont un meilleur moyen d'explorer d'autres mondes. Mais en réalité, il ne s'agit ni de l'un ni de l'autre. Nous avons besoin des deux.

Alors que le monde se prépare à célébrer les premiers humains à marcher sur la lune ce 20 juillet, il sera peu fait mention des robots qui y sont allés en premier. Neil Armstrong et Buzz Aldrin n’auraient pas été en mesure de faire ces premiers pas sans un avion qui aurait atterri sur la Lune à l’avance pour examiner la configuration du terrain et identifier les meilleurs endroits pour atterrir.

La robotique spatiale joue un rôle crucial dans l'exploration

Des sondes telles que celles qui ont atterri à la surface ont montré que le sol était suffisamment dur pour supporter un vaisseau spatial. À l'époque, on craignait qu'après des milliards d'années de bombardements par des objets venant de l'espace, la surface de la lune soit pulvérisée en une poudre fine si profonde qu'elle puisse complètement engloutir tout engin essayant d'atterrir à cet endroit. Les pattes de l'arpenteur s'enfoncent à peine dans la surface, ce qui montre que la poussière n'est pas aussi profonde que les scientifiques le craignaient.

Les principaux objectifs des arpenteurs étaient d'obtenir des images rapprochées de la surface lunaire et de déterminer si le terrain était sans danger pour les atterrissages habités. Cette image montre une vue du repose-pieds de Surveyor 5 sur la lune. (NASA)

Ce véhicule, qui a à peu près la taille d’une baignoire, est devenu le premier véhicule à rouler sur la lune, un exploit que les Américains ont exploité à la limite des missions Apollo ultérieures alors qu’ils conduisaient leur véhicule lunaire à deux comme un buggy.

En ce qui concerne l'exploration spatiale, les robots effectuent la reconnaissance initiale et la science fondamentale. Ils survolent des planètes pour la première fois, simplement pour voir ce qu’il ya. Puis les orbiteurs cartographient la surface suivie par les atterrisseurs – lorsque cela est possible – qui la touchent réellement. Les robots ont non seulement été sur la Lune, mais ont également exploré toutes les planètes de notre système solaire.

Les rovers soviétiques de Lunokhod mesuraient environ 2,3 mètres de long et 1,5 mètres de haut. (NASA)

Les missions humaines sont l'aventure humaine ultime

Les missions humaines consistent principalement à repousser les limites de l'endurance humaine. Des astronautes et des cosmonautes bien entraînés et en bonne forme physique supportent les contraintes du lancement et de l'atterrissage, les effets négatifs de l'apesanteur prolongé et les risques inhérents à la vie dans un environnement extrême. C'est l'aventure humaine ultime, celle qui fournit de véritables modèles pour les jeunes et qui requiert la technologie la plus avancée pour la sécurité de ces personnes. C'est aussi beaucoup plus cher.

Le partenariat homme-robot dans l'espace est similaire à celui de chasseurs avec des chiens qui courent devant pour localiser leurs proies. Les robots courent devant eux pour flairer le territoire, identifier les sites les plus intéressants et échantillonner le sol, puis les humains le suivent.

Si et quand nous découvrons la vie dans notre système solaire

Une quête importante de l'exploration spatiale est la recherche de la vie. Si les robots trouvent la vie sur Mars ou dans les lunes de glace de Jupiter et de Saturne, cela peut en fait empêcher les humains de devenir des pères. La présence de la vie extraterrestre soulève un énorme problème de contamination de la planète. Des protocoles sont déjà en place pour, où les vaisseaux spatiaux destinés à atterrir sur Mars sont stérilisés pour empêcher les microbes terrestres de se propager sur la planète rouge. Les microbes martiens peuvent ne rencontrer aucune résistance vis-à-vis de nos envahisseurs extraterrestres. Nous pourrions donc, par inadvertance, causer la mort d’un local semblable aux explorateurs européens qui ont provoqué la maladie chez des peuples autochtones de l’Amérique du Nord.

Cette image a été acquise par Rover Spirit, rover d'exploration de la NASA, en 2007. La mosaïque montre une zone de sol perturbée créée par la roue avant droite coincée de Spirit. (NASA / JPL-Caltech / Cornell)

Envoyer des gens sur Mars aggrave le problème. Les humains sont des bêtes très sales. Nous rejetons constamment les déchets de notre corps, de notre souffle, de notre nourriture, de tout ce que nous touchons. Il serait pratiquement impossible d'envoyer des humains sur Mars sans contaminer l'environnement avec des microbes.

Les formes de vie martiennes pourraient être dévastées par un éternuement humain, ce qui est exactement ce qui s'est passé dans l'histoire fictive, La guerre des mondes, où les martiens invincibles qui dévastaient la Terre, finirent par être la proie du rhume. Un virus humble a abattu des envahisseurs extraterrestres de haute technologie. Nous ne voulons pas devenir les espèces envahissantes qui anéantissent la vie sur d'autres planètes, ou pire encore, qui sont contaminées par des organismes exotiques pour lesquels nous n'avons aucune résistance.

Dans cette photo d'archives du 20 juillet 1969, l'astronaute Edwin E. Aldrin Jr., pilote du module lunaire, est photographié en train de marcher près du module lunaire au cours de l'activité extravéhiculaire d'Apollo 11. (The Associated Press)

C'est l'une des raisons pour lesquelles la quête de la vie sur d'autres mondes est si importante. Si on le découvre, ces mondes deviendront peut-être inaccessibles pour les humains. L'exploration se fera donc uniquement à l'aide de robots intelligents, tandis que les humains traverseront la réalité virtuelle sur Terre.

Quoi qu'il en soit, notre soif de nouvelles connaissances et notre besoin naturel d'explorer nous transportent à travers notre système solaire. Et alors que nous nous aventurons plus loin dans de nouveaux lieux fascinants, accompagnés de nos compagnons robotiques, la plus grande leçon que nous apprendrons, comme nous l’avons appris dans les missions Apollo Moon, c’est ce que nous voyons lorsque nous regardons chez nous, à une petite, belle et précieuse planète bleue, le marbre bleu, joyau de la couronne du système solaire.

Earthrise est une photographie de la Terre et d'une partie de la surface de la Lune prise depuis une orbite lunaire pendant la mission Apollo 8. (NASA)

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