Le livre d'anatomie nazi encore utilisé par les chirurgiens

Le livre d'anatomie nazi encore utilisé par les chirurgiens
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Erich Lepier

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Une illustration de l'atlas montre la joue partiellement disséquée d'un homme

La Dre Susan Mackinnon, chirurgienne spécialiste des nerfs, a eu besoin d'aide pour finir une opération. Elle a cherché, comme elle le fait souvent, un livre d'anatomie du milieu du XXe siècle.

Grâce aux illustrations complexes dessinées à la main – montrant le corps humain pelé en arrière couche par couche -, le Dr Mackinnon, de l’Université Washington à St Louis, a pu mener à bien cette procédure.

Le livre qu'elle a utilisé, l'anomalie topographique de l'homme Pernkopf au son inoffensif, est largement considéré comme le meilleur exemple de dessin anatomique au monde. Il est plus riche en détails et plus vif en couleurs que tout autre.

La peau, les muscles, les tendons, les nerfs, les organes et les os sont révélés avec des détails graphiques. Ce n'est pas pour les timorés.

Mais le livre, souvent appelé Atlas de Pernkopf, n'est plus disponible et un jeu d'occasion (il existe plusieurs volumes) peut être vendu en ligne à des milliers de livres.

Pourtant, malgré son prix demandé élevé, rares sont ceux qui l'afficheraient fièrement dans leur clinique, leur bibliothèque ou leur domicile.

C'est parce que les conclusions du livre proviennent des corps de centaines de personnes tuées par les nazis. Ce sont leurs corps – découpés et disséqués – qui se présentent sur des milliers de pages.

Les critiques affirment que le livre est terni par son passé sombre et que les scientifiques s’attachent à l’éthique qui en découle.

Le Dr Mackinnon dit qu'elle se sent mal à l'aise avec son origine, mais utiliser le livre est un élément crucial pour être un "chirurgien éthique" – et qu'elle ne pourrait pas faire son travail sans cela.

Le rabbin Joseph Polak – un survivant de l'Holocauste et professeur de droit de la santé – estime que ce livre est une "énigme morale" car il est dérivé du "vrai mal, mais peut être utilisé au service du bien".

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Keiligh Baker

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La British Library conserve plusieurs exemplaires de l'Atlas de Pernkopf

Le livre était un projet de 20 ans d'un célèbre nazi et médecin, Eduard Pernkopf, qui a gravi les échelons universitaires en Autriche grâce à son soutien au parti d'Adolf Hitler.

Ses collègues l'ont décrit comme un national-socialiste "ardent" qui, à partir de 1938, portait un uniforme nazi au travail chaque jour.

Lorsqu'il a été nommé doyen de l'école de médecine de l'Université de Vienne, il a limogé tous les membres juifs de la faculté, y compris trois lauréats du prix Nobel.

En 1939, une nouvelle loi sur le Troisième Reich assurait que les corps de tous les prisonniers exécutés soient immédiatement envoyés au département d'anatomie le plus proche à des fins de recherche et d'enseignement.

Pendant cette période, Pernkopf travailla 18 heures par jour à disséquer les cadavres, tandis qu'une équipe d'artistes créait des images pour son livre. Parfois, l'institut d'anatomie était si rempli que les exécutions devaient être reportées.

Le Dr Sabine Hildebrandt, de la faculté de médecine de Harvard, a déclaré qu'au moins la moitié des 800 images de l'atlas provenaient de prisonniers politiques. Ils comprenaient des hommes gays et des lesbiennes, des gitans, des dissidents politiques et des juifs.

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Pernkopf et ses illustrateurs

Dans la première édition de l'atlas, publiée en 1937, figuraient parmi les signatures des illustrateurs Erich Lepier et Karl Endtresser, des croix gammées et le double insigne de l'éclair de la SS.

Même l'édition de 1964 en anglais en deux volumes comprenait les signatures originales, y compris les symboles nazis. Les éditions ultérieures arboraient les insignes nazis.

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Erich Lepier

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La signature d'Erich Lepier avec une croix gammée au centre

Des milliers d'exemplaires de l'atlas ont été vendus à travers le monde et ils ont été traduits en cinq langues. Les préfaces et les introductions dans les livres décrivent des "dessins impressionnants de peintures … et des œuvres d'art remarquables" tout en évitant toute mention de leur passé sanglant.

Ce n'est que dans les années 1990 que les étudiants et les universitaires ont vraiment commencé à se demander qui étaient les personnes qui figuraient dans l'atlas. Après la révélation de l'histoire brutale, l'atlas est sorti de publication en 1994.

Le Royal College of Surgeons indique que l'atlas n'est pas utilisé au Royaume-Uni, il est conservé par les bibliothèques à des fins historiques.

Cependant, une récente enquête de neurochirurgie auprès de chirurgiens neurotoxiques a révélé que 59% connaissaient l'atlas de Pernkopf, 13% l'utilisant actuellement.

Parmi les personnes interrogées, 69% ont déclaré être à l'aise avec l'utilisation de l'atlas une fois qu'elles ont été informées de son histoire, 15% étaient inconfortables et 17% indécises.

Le Dr Mackinnon ne dit rien "ne commence même pas à se comparer" à l'exactitude et aux détails du livre, ce qui est particulièrement utile pour les chirurgies complexes, car cela l'aide à "déterminer lequel des nombreux petits nerfs qui traversent notre corps sont potentiellement responsables de la douleur" .

Mais elle dit qu'elle s'assure que toutes les personnes impliquées dans l'opération sont conscientes des origines sombres du livre.

"Quand j'ai pris conscience de l'origine corrompue et perverse de cet atlas, j'ai commencé à le garder en lieu sûr dans mon casier de la salle d'opération", dit-elle.

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Université de Washington / St. Louis

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Dr Susan Mackinnon

L'année dernière, le rabbin Polak et le professeur Michael Grodin, historien médical et psychiatre, ont préparé un Responsum (une réponse savante basée sur l'éthique médicale juive) sur la question de savoir s'il est éthique d'utiliser l'atlas basé sur l'expérience du Dr Mackinnon.

Ils ont conclu que la plupart des autorités juives autoriseraient l'utilisation des images pour sauver des vies humaines – à condition que l'histoire de l'atlas soit connue, de sorte que les victimes bénéficient d'une partie de la dignité qui leur est due.

Le rabbin Polak a déclaré à la BBC: "Regardez le Dr Mackinnon – elle ne pouvait pas trouver un nerf et elle est la meilleure dans son domaine. La patiente lui a dit:" Je veux que ma jambe soit coupée si tu ne peux pas la trouver "- personne veut que cela se produise.

"Alors elle déglutit avec difficulté et leur demanda d'apporter l'atlas de Pernkopf. Elle a trouvé le nerf en quelques minutes grâce à ces illustrations.

"Elle m'a posé des questions sur la situation en tant que penseur moral. Et je lui ai dit que si cela devait guérir cette personne et lui redonner sa vie, il ne faisait aucun doute que l'atlas pouvait être utilisé."

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Université de Washington / St. Louis

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Dr Mackinnon pendant la chirurgie

Pernkopf a été arrêté après la guerre et limogé de l'université. Il a été détenu dans un camp de prisonniers de guerre des Alliés pendant trois ans, mais n’a jamais été inculpé.

Après sa libération, il est retourné à l'université et a poursuivi ses travaux sur l'atlas en publiant un troisième volume en 1952. Il est décédé en 1955, peu de temps avant la publication d'un quatrième volume.

Plus de 60 ans plus tard, l'atlas est toujours l'une des meilleures ressources d'information visuelle pour des travaux anatomiques et chirurgicaux détaillés, selon le Dr Hildebrandt, qui enseigne l'anatomie.

"Ceux d'entre nous qui ont appris à" voir "avec lui l'utilisent chaque fois que nous leur posons des questions. Certains chirurgiens estiment que la chirurgie des nerfs périphériques est une source d'informations unique et irremplaçable", explique-t-elle.

Mais, ajoute-t-elle: "Personnellement, je n'utilise pas les images Pernkopf dans mon enseignement de l'anatomie à moins d'avoir le temps de parler de son histoire".

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Dr Sabine Hildebrandt

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Dr. Sabine Hildebrandt a beaucoup écrit sur l'atlas

Le Dr Jonathan Ives, bioéthicien de l'Université de Bristol, convient que l'atlas est "incroyablement détaillé", mais dit qu'il est entaché par son "passé horrible".

"Si nous l'utilisons et en récoltons les bénéfices, cela implique que nous sommes en quelque sorte complices", dit-il.

"Mais vous pouvez aussi dire qu'en ne l'utilisant pas, l'atlas serait perdu et il ne pourrait pas être utilisé pour rappeler ce qui s'est passé."

Pour le Dr Mackinnon, il reste un outil essentiel, même si son passé ne peut jamais être oublié.

"Je penserais qu'en tant que chirurgien éthique, je considérerais comme une donnée que je devrais utiliser n'importe quelle ressource éducative qui, selon moi, pourrait m'aider à maximiser les résultats," dit-elle, "et que ma patiente s'attendrait à cela de moi.

"D'après mon expérience, la perte de ces livres nuirait énormément à la chirurgie nerveuse détaillée."

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