Don Gurnett, légende de l'espace de l'Université de l'Iowa, prend sa retraite


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IOWA CITY – Don Gurnett a collaboré à la fabrication d’instruments pour plus de 35 missions spatiales au cours de ses 62 années de carrière, puis de professeur à l’Université de l’Iowa. a enseigné 111 cours et contribué à fonder le domaine de la physique des ondes de plasma dans l’espace.

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Maintenant, le légendaire astrophysicien a pris sa retraite. Mais comme certaines des missions spatiales, il continue.

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"Pourquoi ai-je pris ma retraite?", S'est interrogé Gurnett au cours d'une récente interview. Son ordinateur lui remettait un sursis alors qu'il était occupé avec un document détaillant ses dernières découvertes.

Il va toujours à son bureau

Le dernier jour de Gurnett a eu lieu le 31 mai, lorsqu’il a troqué son titre de «professeur de physique et d’astronomie» pour un titre portant le label «émérite». Mais le lundi suivant, comme d'habitude, Gurnett arriva dans son bureau de Van Allen Hall, au septième étage, débordant de preuves de décennies de réalisations.

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Il a mangé ses œufs brouillés et Cheerios habituels au petit-déjeuner. Il a vérifié avec des collègues, des collaborateurs et des étudiants. Et il a poursuivi le travail interstellaire qui a caractérisé sa carrière, en approfondissant au moins trois projets pour lesquels il est toujours multitâche, notamment la rédaction de ses dernières découvertes issues de Voyager II.

Voyager II donne de nouvelles découvertes

Gurnett a beaucoup travaillé avec les missions Voyager I et II, que la NASA a lancées il y a près de 42 ans pour explorer le système solaire et étudier les planètes. En 2012, Voyager I est devenu le premier objet de fabrication humaine à franchir le seuil de l'espace interstellaire. Voyager II a emboîté le pas en novembre 2018.

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Aujourd'hui, Voyager I s'élève à environ 145 unités astronomiques de la Terre, plus loin qu'aucun autre vaisseau spatial n'a voyagé dans l'histoire de l'humanité. Voyager II, un peu plus lent, compte 120 unités astronomiques. (Une seule unité astronomique est égale à la distance moyenne du centre de la Terre au centre du soleil.)

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Pour le référentiel, un signal radio – voyageant à la vitesse de la lumière – prend environ 1 seconde pour revenir d'un vaisseau spatial lunaire à la Terre.

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"Actuellement, nous en sommes à 19 heures avec Voyager I, pour que le signal radio parvienne à la Terre", a déclaré Gurnett. "C'est une façon."

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Quant à Voyager II, a-t-il dit, il a récemment produit une nouvelle confirmation significative des données de Voyager I, qu'il a prédit et en cours d'écriture.

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«Nos données, il y a 20 ans, viennent de prouver toute la théorie sur la manière dont tout cela fonctionne.» A déclaré Gurnett. "Je suis assez fier de ça."

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Le Journal of Nature a accepté d’examiner les conclusions de Gurnett sur le sujet en vue de leur publication, en lui donnant une date limite pour le 15 juillet.

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«J’essaie donc de terminer le document d’ici le 1er juillet», a-t-il déclaré.

la passion est venue tôt

Gurnett a effectivement commencé sa retraite progressive il y a deux ans, même si au moins huit instruments collectaient encore des données dans l'espace. Il souffrait de problèmes de santé mineurs, qui se sont dissipés depuis, et il continuait à venir au travail tous les jours.

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«Alors pourquoi ai-je pris ma retraite?» Demanda Gurnett.

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À l’horizon des 80 ans, Gurnett a confié qu’il avait récemment rendu visite au médecin, qui lui avait dit qu’il avait «TMB».

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"Qu'est-ce que c'est?" Demanda Gurnett, à quoi le médecin répondit: "Trop d'anniversaires."

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Et tandis que de nombreuses personnes partent à la retraite pour se consacrer à leurs loisirs ou à leurs voyages, Gurnett a déclaré qu'il avait eu la chance d'atterrir dans un domaine englobant ses passions et la réalisation de ses rêves – peut-être parce que sa carrière avait commencé comme un modèle réduit d'avions de 10 ans au sein duquel Ingénieurs Collins Radio à Cedar Rapids.

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«Je souhaite donner beaucoup de crédit à Collins Radio et aux personnes qui appartiennent à ce club d’aéromodélisme, c’est-à-dire à mes mentors», a déclaré Gurnett, évoquant l’expérimentation de modèles réduits à l’aéroport de Cedar Rapids.

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Depuis que Gurnett, âgé de 17 ans, est entré dans le bureau du célèbre physicien de l'interface utilisateur, James Van Allen, dans l'espoir de transformer son expérience en «électronique contrôlée par radio» en un travail, ce qu'il a fait, le professeur d'UI s'est imposé comme un titan astronomique. – voyager dans le monde dans le processus.

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«J'ai tellement voyagé dans ce domaine», a déclaré Gurnett, devinant qu'il avait effectué environ 300 voyages au-dessus de l'océan Atlantique. "Je n’ai pas compté le nombre, mais c’est grand."

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Il a vu les dômes en forme d’oignon de la cathédrale Saint-Basile sur la place Rouge à Moscou. Il a visité la ville de Dubrovnik, dans le sud de la Croatie, face à la mer Adriatique. Et il était à Beijing juste avant les manifestations de 1989 sur la place Tiananmen.

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«Je me souviens d'une chose dramatique à ce sujet», a-t-il déclaré à propos de la réunion sur les sciences spatiales à laquelle il a assisté. «C'était dans un hôtel spécial au bord de Beijing, pas dans le centre-ville. Et la raison en était que les hôtels du centre-ville étaient tous remplis de monde pour une énorme conférence sur la création d’une bourse. Je savais qu'à ce moment-là, la Chine est en train de changer.

protégé à mentor

Sous l'aile de Van Allen, Gurnett a immédiatement – en tant que étudiant en deuxième année – commencé à travailler sur les principaux projets de la NASA, notamment l'Injun I de 1961, le premier engin spatial construit entièrement dans une université.

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Et Gurnett a suivi l’exemple de Van Allen en conseillant 47 étudiants à la maîtrise et au doctorat qui ont mené à bien 62 projets de thèse.

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«J’ai si bien réussi à conseiller les étudiants, c’est que j’ai construit des instruments sur des engins spatiaux destinés à de nouveaux endroits. C’était d’abord l’orbite terrestre, puis Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune», a déclaré Gurnett. «C’était de nouvelles choses et c’est ce sur quoi je demanderais à mes étudiants de travailler. J'essayerais de choisir un projet que j'écrirais moi-même. "

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En fait, il a déclaré: «Je peux dire que j'ai conseillé beaucoup d'étudiants où j'aurais aimé que mon nom figure en premier sur leurs papiers.»

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"Quand je dis que je le souhaite, eh bien, je ne le veux pas", at-il ajouté. "Je suis heureux qu'ils aient réussi."

Il «me pousse à exceller», déclare un étudiant diplômé

L’étudiant diplômé qu’il conseille – Sadie Elliott, 25 ans, de St. Paul, dans le Minnesota – confirme le rapport de Gurnett selon lequel il a donné des projets d’importation aux étudiants. Avant même de commencer ses cours en août 2016, Elliott enquêtait sur les ondes plasmatiques sur Jupiter via un instrument de l'Iowa pour la mission Juno.

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Près de trois ans plus tard, Elliott travaille sur son quatrième article avec Gurnett – qui, dit-elle, l’oblige à poursuivre sa recherche de publication sans être trop dominateur.

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«Il vous laisse faire ce que vous voulez, mais il me pousse également à obtenir la publication et mon nom», a-t-elle déclaré, soulignant que quatre papiers en trois ans, c'est beaucoup pour un étudiant diplômé. "Je n'aurais pas pu faire cela sans qu'il me pousse."

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«Je vais probablement continuer à venir au travail», déclare Gurnett

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Bien que peu de choses aient changé depuis la retraite officielle de Gurnett, il a été officiellement remplacé en tant que conseiller d’Elliott. Il a également dit en plaisantant qu'il perdait sa place de stationnement de longue date et relativement proche dans la rampe d'accès reliée à l'immeuble John Pappajohn Business Building pour une descente au pied de l'Iowa Memorial Union.

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«Alors, pourquoi ai-je pris ma retraite?» Demanda encore Gurnett. "Je n'ai pas de bonne réponse à votre question."

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C’est peut-être parce qu’il ne l’a pas fait. Pas vraiment.

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«Je continuerai probablement à venir au travail, comme je le fais habituellement», a déclaré Gurnett, dont les plans et objectifs pour l’avenir continuent de brouiller les frontières personnelles et professionnelles – y compris un objectif qui couronnerait ce qu’il appelle sa plus grande réalisation.

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"Je veux vivre assez longtemps pour mener à bien la mission Voyager."

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