«Cela pourrait être moi, cela pourrait être nous»: pourquoi ce chercheur veut un dépistage accessible du cancer du col utérin


Cette interview a été légèrement modifiée pour plus de clarté.

Mon père est ingénieur électricien, mais nous n’avons pas vraiment parlé de cela. Il est juste allé travailler et j'ai l'impression que, pour beaucoup d'enfants, vos parents vont simplement au travail. Personne dans ma famille ne faisait partie du secteur des STEM. Mais je m'intéressais à l'école et mon père m'avait en fait organisé différentes activités. Il montait ces cartes de circuit imprimé et nous connections des circuits ensemble pour allumer les lumières ou la radio. Il y avait suffisamment de ces petites choses auxquelles j'ai été exposé qui ont probablement influencé ma prise de décision à l'avenir.

Je suis originaire de Chicago et j'y suis resté tout au long de mes études secondaires. Mon lycée est juste en face de l'un des plus grands hôpitaux de Chicago, alors j'ai fait beaucoup de travail bénévole là-bas. Je pensais être médecin, mais être médecin aux États-Unis ne me semblait pas très bien. L'un des médecins (à l'hôpital de Chicago) avait effectué une résidence ou travaillé dans des environnements à ressources limitées et nous ne pouvions que bavarder – je pense que c'est là que tout a commencé, cette conversation, et j'ai commencé à examiner de plus près la santé mondiale.

Je me suis retrouvé dans un laboratoire de la School of Public Health de la Johns Hopkins University au cours de mes études de premier cycle universitaire au sein de la recherche sur les maladies infectieuses et cela convenait. Je sentais que je pouvais être médecin et aider un certain nombre de personnes. Ce serait vraiment formidable, mais je pensais pouvoir faire plus. Et l’un des attraits de la recherche en développement technologique est qu’il est possible de créer des outils pouvant servir à une large gamme de populations différentes, au lieu d’être à la clinique et de voir un nombre X de patients.

À cette époque, je ne pensais pas nécessairement aux environnements à faibles ressources. Cela pourrait être une ressource faible, cela pourrait être une ressource importante. Pour moi, il n'y avait pas de distinction jusqu'à ce que je commence à travailler avec un laboratoire de maladies infectieuses. Ensuite, j'étais tout po

J'ai fait un court séjour au (National Institutes of Health) en tant que technicien au laboratoire (étudiant le paludisme). Ce fut certainement la première porte et la première exposition pour moi à la santé mondiale et aux maladies infectieuses.

Ce qui est vraiment intéressant avec les maladies infectieuses, c'est qu'elles sont vraiment vieilles. Ils ont évolué avec nous. Beaucoup de choses différentes ont été essayées (pour les combattre) ou mises en œuvre. L'un est la technologie. L'un est la mise en œuvre. L'un est l'éducation. Mais en apprenant sur ces différentes composantes et sur la maladie, vous en apprendrez davantage sur les communautés qui sont touchées. Donc, il ne s'agit pas nécessairement de la maladie et peut-être davantage des communautés et des personnes.

Ce que je recherchais (après le premier cycle), c’était davantage de recherche translationnelle, de recherche de type industriel. Un endroit où vous savez qu'il y a en fait du développement technologique et, en bout de ligne, que ce produit concret mis en œuvre dans les communautés a un impact. Je voulais que ce soit le moteur du travail, pas nécessairement le retour sur investissement.

Beaucoup de gens disaient: «Ça n'existe pas. C'est fou." Mais j'ai parlé à Dhileep Sivam (directeur des programmes scientifiques chez Intellectual Ventures), qui travaille pour (IV CEO) Nathan Myhrvold. Et il disait: «Oh, nous avons un laboratoire. Cela ressemble vraiment à vos intérêts et à votre passion. »Et c'est un peu comme ça que tout a commencé, avec des conversations avec de nombreuses personnes différentes et être comme ça, c'est ce qui me passionne, c'est ce qui m'intéresse, comment est-ce que je trouve ça?

Je suis chercheur scientifique (Intellectual Ventures, une entreprise de recherche en brevets et de brevets) et je dirige différents projets de développement technologique destinés à des environnements à faibles ressources. Le projet principal en ce moment est une technologie. C’est un diagnostic (virus du papillome humain) destiné à faciliter le dépistage du cancer du col de l’utérus dans les pays à faibles ressources.

Corrie Ortega, chercheuse chez Intellectual Ventures, travaille sur l'échantillonnage de contrôle dans le cadre de ses recherches sur le cancer du col utérin le 17 juin 2019. (Photo de Dorothy Edwards / Crosscut)

Nous travaillons à la mise au point d'un diagnostic du VPH afin que vous puissiez prélever un écouvillon cervical ou vaginal chez une femme et nous pouvons rechercher l'ADN du VPH dans cet échantillon. Si elle est infectée par le VPH, nous avons alors des informations pour l'aider à passer d'un système de santé à l'autre pour obtenir le traitement ou la référence. Nous avons une étude de terrain en cours à Lima, au Pérou, dans deux cliniques différentes.

Quatre-vingt-dix-neuf pour cent des cas de cancer du col utérin sont causés par le VPH. C'est en soi très intéressant car il n'y a pas beaucoup de cancers où nous connaissons l'agent causal. De plus, nous savons que si nous mettons en œuvre le dépistage et qu'il est associé à un traitement efficace, il existe des traitements efficaces. Cela peut réduire la mortalité.

La majeure partie de la charge incombe aux milieux à faibles ressources. Quatre-vingt-cinq pour cent des cas de cancer du col de l'utérus surviennent dans des pays à faibles ressources ou dans des pays en développement et 250 000 femmes meurent chaque année des suites de ce cancer. La majorité de ces cas surviennent dans des contextes à faibles ressources car ils ne disposent pas de la technologie adéquate pour prendre en charge le dépistage du cancer du col utérin, associé au traitement.

Lima est énorme. Pour les quartiers périphériques, il y a des femmes qui ne sont jamais allées au centre-ville de Lima. Et donc, il y a des cliniques mobiles qui se rendent dans ces districts avec lesquels nous avons travaillé et avec les sages-femmes de ces cliniques, pour essayer de mieux comprendre comment elles desservent ces communautés. Nous essayons de comprendre quelles technologies auraient le plus d’impact pour elles et pour ces femmes, et comment augmenter les taux de dépistage et les amener dans des cliniques d’orientation le cas échéant.

Je suis allé deux fois. Souvent, nous demandons aux médecins de comprendre leur quotidien, leur nombre de femmes, les outils dont ils disposent actuellement. Et puis nous parlons aussi aux sages-femmes là-bas. Ils ont une relation différente avec les femmes. Ils posent beaucoup plus de questions. Et nous parlons aux femmes elles-mêmes. Veulent-ils avoir accès au dépistage du VPH? Savent-ils à quoi sert le dépistage du VPH? Comprennent-ils leur risque de cancer du col utérin? Des choses comme ça.

Sur ce dernier projet, je pense que c'est plus personnel pour moi. Je travaille dans le domaine de la santé des femmes (et) la tranche d'âge que nous essayons de cibler là où l'impact le plus important pour les femmes de prévenir la progression du cancer du col utérin se situe dans ma tranche d'âge. Je vais faire un frottis tous les deux ou trois ans. J'ai accès à ces ressources, et ce n'est en réalité que pour la seule raison que je vis et travaille ici dans un pays comme le nôtre. Il n'y a aucune raison qui ne puisse pas se produire dans ces environnements à faibles ressources, sauf qu'ils ne disposent pas d'une technologie appropriée.

Ces femmes me ressemblent. Ils ont des enfants du même âge que mon fils. Ça pourrait être moi, ça pourrait être nous, non?

Nous l'avons fait dans des pays comme le Royaume-Uni ou des pays plus développés, nous savons donc que cela fonctionne et qu'il n'y a aucune raison pour que cela ne fonctionne pas dans des environnements à faibles ressources. Nous n'avons tout simplement pas la technologie de dépistage appropriée. Il existe des options de traitement efficaces pour ces régions – elles doivent simplement être associées à la technologie de dépistage appropriée.

Corrie Ortega, chercheuse chez Intellectual Ventures, travaille sur l'échantillonnage de contrôle dans le cadre de sa recherche sur le cancer du col utérin en collaboration avec la société de technologie de diagnostic QuantuMDx, le 17 juin 2019. (Photo de Dorothy Edwards / Crosscut)

Il existe essentiellement trois facteurs principaux. Nous voulons le rendre super facile à utiliser. Nous voulons que des personnes à différents niveaux du système de santé puissent le faire fonctionner. Ainsi, il n'y a pas de goulot d'étranglement – vous n'attendez pas nécessairement qu'un médecin le gère. Et à coût par test, nous voulons être vraiment bas pour que les cliniques ou les ministères de la santé le prennent et le mettent en œuvre à grande échelle.

Un problème dans ces communautés est que vous ne pouvez voir une femme qu'une seule fois dans sa vie. Si tel est le cas, vous voulez vous assurer de pouvoir lui fournir ces résultats au cours de cette visite. Nous avons donc souvent à l'esprit ces trois composants lorsque nous concevons cette technologie. Est-ce assez rapide? Est-ce assez bon marché? Est-ce facile à utiliser? Un non-soignant peut-il l'utiliser? C'est le but ultime.

Pour moi, la santé mondiale concerne l'accès, la qualité de vie et l'équité. Tout le monde devrait avoir accès à des services de soins de santé de base qui améliorent ensuite la qualité de vie. Je pense que parfois nous prenons cela pour acquis dans notre propre pays en raison des ressources dont nous disposons.