3 raisons pour lesquelles la course à l'espace d'aujourd'hui est meilleure qu'Apollo


C’est la saison des célébrations de la première sortie humaine du programme Apollo sur la surface lunaire en juillet 1969. Cinquante ans plus tard, cet exploit épique et novateur mérite certainement des éloges, dans la mesure où il ouvre la voie à des générations d’ingénieurs et de scientifiques.

Mais il y a aussi la tentation de dire que l'Amérique a besoin d'un autre programme de style Apollo pour récupérer sa primauté dans l'espace. Ce sentiment ignore à la fois les réalités de l'image de la Lune et les incroyables possibilités ouvertes par la révolution actuelle de l'espace commercial.

Voici quelques raisons pour lesquelles ce qui se passe maintenant est encore meilleur qu’Apollo.

Protégé de la politique

Archives d'histoire universelleGetty Images

Apollo est né du désespoir de la guerre froide: un exercice politique qui produisait d’énormes dividendes scientifiques et technologiques. Après le lancement de Spoutnik en 1957, il devint vital de vaincre l'Union soviétique sur la Lune, un besoin géopolitique qui engendra un énorme effort budgétaire.

Le problème avec la motivation politique – enfin, n'importe quoi – est que le robinet de soutien peut être fermé aussi rapidement qu'il a été ouvert. C'est ce qui est arrivé à Apollo, car les missions suivantes ont été annulées et l'accent a été mis sur un engin réutilisable pour desservir l'orbite terrestre basse. Ce modèle de priorités et de stratégies spatiales changeantes a balayé la NASA, en particulier lorsque le gouvernement Obama a annulé en 2010 le programme de la Lune de l'ère Bush, la Constellation.

Cependant, plusieurs entreprises privées cherchant leurs niches spatiales ont une redondance évidente. Alors que les entreprises peuvent monter et descendre, la nature même d'un effort commercial n'est pas aussi dépendante du financement du gouvernement. Si cela en vaut la peine, surtout si cela rapporte de l’argent, l’industrie spatiale va subir des changements politiques. Les objectifs d’une entreprise bien dirigée ne changent pas beaucoup tous les quatre ans.

Cela laisse le choix à la NASA d’aujourd’hui: faire les choses elle-même et tout contrôler (de manière traditionnelle), ou financer des entreprises privées pour développer la technologie dont l’agence a besoin et leur permettre ensuite de vendre leurs services à n’importe quel pays, entreprise ou individu (le nouveau façon). Avec ces services sur le marché libre, la NASA serait l’un des nombreux clients de la nouvelle économie spatiale américaine.

Ce débat est en train de bouleverser en ce moment. L’effort en cours pour revenir sur la lune, appelé Artemis (d'après la soeur d’Apollo), devient une leçon des avantages du modèle commercial.

Tellement moins cher, même la NASA remarqué

Illustration de la fusée SLS de la NASA.

NASA

L’un des indicateurs de l’urgence d’Apollo est le montant que le gouvernement y a dépensé. Le moonshot a consommé 2,5% du produit intérieur brut américain sur une période de 10 ans, pour un total de 25 milliards de dollars, soit environ 150 milliards de dollars en dollars d’aujourd’hui. Si nous appliquions la même urgence au PIB actuel, un pourcentage de taille similaire serait supérieur à 100 milliards de dollars par an.

L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré la semaine dernière que l’agence aurait besoin de 20 à 30 milliards de dollars au cours des cinq prochaines années. C’est important, car le budget de la NASA devrait osciller autour de 20 milliards de dollars par an, c’est donc environ 5 milliards de dollars de plus par an. Le recul généré par cette demande – c’est trop, c’est insuffisant – dépasse l’éventail politique, suivant davantage les frontières du district du Congrès que l’affiliation à un parti.

Si seulement l'investissement garantissait des résultats. Pour ceux qui manquent des vols spatiaux gonflés et dirigés par le gouvernement, il existe déjà un engin spatial de la NASA embourbé dans les anciennes façons de penser. Le gouvernement fédéral a investi beaucoup d’argent dans le Space Launch System, une méga-fusée construite selon les spécifications de la NASA pour les missions dans l’espace. Il était supposé voler en 2017, mais nous aurons la chance d’obtenir un premier vol en 2020 – et il a brisé le budget estimé à 9,7 milliards de dollars, qui coûte maintenant environ 12 milliards de dollars.

Mais quelque chose s'est passé pendant ces retards dans SLS: l'industrie spatiale commerciale a commencé à tenir ses promesses. Plus visiblement, des entreprises privées livrent des fournitures à la Station spatiale internationale depuis des années et (bientôt, espérons-le) transporteront également des astronautes. Blue Origin et SpaceX ont commencé le développement de vaisseaux spatiaux avec équipage capables d'atteindre la Lune et Mars. Elon Musk a même vendu un voyage sur la lune à un milliardaire japonais.

L'atterrisseur lunaire Blue Moon de Blue Origin n'est qu'un exemple parmi d'autres de sociétés commerciales fournissant des services d'exploration de l'espace.

Matt Blitz

Bridenstine a été impressionné par la rapidité et le coût relativement peu élevé de ces opérations, qui voient dans l'industrie spatiale commerciale un moyen essentiel d'accélérer le calendrier. "Nous retournons sur la Lune, mais nous le faisons d'une manière totalement différente de celle des années 1960", a récemment déclaré Bridenstine à la presse. «Si nous avons besoin d’opérateurs commerciaux, c’est parce qu’ils peuvent stimuler l’innovation s’ils se font concurrence sur les coûts.»

En utilisant le nouveau modèle, le secteur privé peut fournir une multitude de choses à la moonshot de la NASA. Une station spatiale près de la lune, des atterrisseurs robotiques et de nouvelles combinaisons spatiales sont destinés aux sociétés commerciales, qui en seront finalement les propriétaires et offriront du matériel éprouvé à quiconque voudra payer pour les utiliser.

Bridenstine a même publiquement réfléchi à l’idée d’utiliser des fusées lourdes de type commercial pour atteindre la lune. Si cela se produit, ce sera le coup de grâce de l'approche traditionnelle Apollo.

Un impact véritablement mondial

SpaceX ’se prépare à lancer le satellite de communications Es’hail-2 du Qatar le 15 novembre 2018.

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Planter le drapeau américain sur la lune est un grand moment de l’histoire de l’humanité, mais il est souvent présenté comme une victoire américaine sur ses rivaux géopolitiques. L'atterrissage sur la lune était une démonstration du pouvoir national, poursuivi dans une ferveur jingo, comme le font généralement la plupart des exploits d'exploration menés par le gouvernement.

L'industrie spatiale commerciale est plus inclusive. En fait, cela doit être pour survivre. Le marché actuel des lancements de satellites commerciaux survit sur une base de clients similaire. En termes simples, les entreprises de télécommunication du monde entier vont payer des lanceurs chinois, européens ou américains pour la mise en orbite de leur vaisseau spatial.

Maintenant, élargissez cette réflexion à encore plus d’industries. Il existe de nombreux clients potentiels qui paieraient pour se déplacer dans un véhicule spatial commercial ou dans une installation orbitale: entreprises de technologie médicale développant des expériences de recherche, universités payant pour de petits télescopes spatiaux, pays du Moyen-Orient et d'Afrique envoyant leurs premiers astronautes dans l'espace.

La NASA offrant aux développeurs la possibilité de commercialiser leurs fusées, leurs vaisseaux spatiaux et leurs stations en orbite, le monde entier profitera des avantages de cette nouvelle ère spatiale. Nombreux sont ceux qui voient dans les vols spatiaux le moyen de rassembler le monde, et l'industrie spatiale commerciale pourrait y parvenir.

Ce ne sera pas bon marché et il y aura sans aucun doute conflit lorsque les plans de marketing entreront en conflit avec les priorités nationales. Mais quand il s'agit de personnes qui utilisent et, éventuellement, vivent dans l'espace, il n'y a pas de plus grande chance dans l'histoire humaine pour le monde entier de participer.

Alors cet été, assurez-vous de célébrer Apollo et tous ceux qui y ont contribué, mais gardez également un œil sur ce qui se passe maintenant, car il a la chance de devenir quelque chose d'encore plus grand.