Un robot de nettoyage des égouts sauve des vies, mais va-t-il tuer des emplois?

Un robot de nettoyage des égouts sauve des vies, mais va-t-il tuer des emplois?
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Chhote Lal a suivi son beau-frère à Gurugram il y a neuf ans pour échapper à une existence appauvrie dans son village près de Mathura, dans l'Uttar Pradesh. Mais dans la ville du millénaire, caractérisée par des centres commerciaux étincelants, des hôtels et des immeubles en hauteur, le seul travail que Lal a obtenu était de nettoyer les égouts.

Comme il n'y avait pas de travail à la maison, Lal resta coincé. «Bhookhe marte the gaon main (nous avions faim), se souvient Lal, 45 ans. Il y a deux ans, son plus jeune fils, âgé de 19 ans et illettré, a également commencé à travailler comme charognard. “Baap ne kara à la bêta kahan jayega? (Si le père a fait cela, que fera le fils), demande-t-il. «Kuch aur nahin aata à yahi karega (il devra le faire s'il ne sait rien d'autre).» Jusqu'à récemment, Lal passait ses journées à entrer dans les égouts avec juste une corde attachée à sa taille, un seau et une pelle dans la main, risquant des infections cutanées fréquentes, des troubles respiratoires et même la mort. Rien que la semaine dernière, sept personnes sont mortes à Vadodara en nettoyant les égouts, ce qui n’est pas un incident isolé.

L'un des moyens de sauver des vies – comme le ministre des Finances Nirmala Sitharaman – l'a souligné vendredi dans le budget – consiste à adopter le nettoyage robotique. En avril, la Corporation municipale de Gurugram (MCG) a fait un pas dans cette direction en introduisant Bandicoot, un robot semi-automatique à commande humaine destiné à nettoyer les égouts de la ville. Développé par la start-up Genrobotics basée à Thiruvananthapuram, Bandicoot vise à remplacer les hommes dans les égouts et, dans le même temps, à éliminer la pratique dégradante de la récupération manuelle. "Nous envoyons des missions sur Mars, nous nous sommes donc demandé pourquoi les gens entraient toujours dans les trous d'homme et mouraient", explique le cofondateur Vimal Govind MK, l'un des quatre amis ingénieurs qui a conçu et développé le robot.

«Abolir le nettoyage manuel est un mandat pour tous, c’était l’une des nombreuses étapes dans cette direction», a déclaré Munish Sharma, commissaire supplémentaire de MCG. «Au début de cette année, les responsables de MCG ont visité les installations de production de Genrobotics au Kerala. Ils l'ont ensuite adapté aux dimensions des bouches d'égout de Gurugram. ”

Aujourd'hui, au lieu d'entrer physiquement dans les égouts, Chhote Lal aide à configurer le robot, qui reprend vie lorsqu'il est connecté à un générateur et à un compresseur portables. Avec une hauteur de 1,5 m, Bandicoot pèse environ 80 kg et peut parcourir une profondeur de 20 mètres. Un opérateur humain se tient près du regard et dirige le robot à l'intérieur de l'égout en appuyant sur les boutons colorés du panneau de commande. Les bras du robot recueillent et récupèrent les déchets solides bloquant l’égout et les déposent à l’intérieur du seau, tandis que ses «pattes» contribuent à la stabilisation de la machine. Il dispose également de capteurs pour mesurer le niveau de gaz dans les égouts, de lumières pour une utilisation nocturne et de caméras infrarouges étanches pour retransmettre les scènes à l'intérieur des égouts.

En plus de rendre le nettoyage des égouts plus sûr, Bandicoot est plus économe en temps et en main d’œuvre. Bien que le nettoyage manuel des égouts prenne trois à quatre heures, le robot peut faire la même chose en aussi peu que 20 minutes et a la capacité de nettoyer 10 trous d'homme par jour. Il est actuellement au prix de 32 lakhs, mais l'équipe travaille à la réduction de ce coût.

Lal et d'autres récupérateurs travaillant avec le MCG accueillent Bandicoot. «Le plus important, c'est que plus personne ne doit entrer dans les égouts, nous n'avons donc pas peur d'être exposés à des gaz dangereux», explique Pammi, 26 ans, superviseure du secteur 15 de Gurugram, qui a été initiée à la ligne. de travail par son frère.

Les fondateurs de Genrobotics affirment que leur objectif est de réhabiliter les travailleurs plutôt que de prendre leur travail et de les former à l'utilisation des robots. «La plupart des récupérateurs ne sont pas éduqués et ont été contraints d’occuper ce poste», explique le cofondateur Arun George. «Nous espérons apporter des solutions technologiques au problème.» Toutefois, à Gurugram, la machine est exploitée par des superviseurs, tandis que les éboueurs s’occupent eux-mêmes des travaux physiques, tels que le retrait du couvercle du regard et l’élimination du limon recueilli dans les égouts. Bezwada Wilson, activiste et animateur de Safai Karamchari Andolan, a souligné à plusieurs reprises l’importance de la réhabilitation et de la mécanisation.

Pour le moment, les travailleurs ne s'inquiètent pas trop des pertes d'emplois. Rahul, 21 ans, qui travaille dans la profession depuis trois ans, dit que ces doutes l’ont traversé mais que les avantages l'emportent sur les inquiétudes de ce type. "Pour la première fois, je ne suis plus obligé d'entrer dans les égouts et la machine récupère toute la saleté à l'intérieur", dit-il. «Et ça ne peut pas faire tout le travail. Certains humains doivent d'abord l'installer pour que cela fonctionne.

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