SpaceX Falcon Heavy lancera la voile solaire de Bill Nye


SpaceX lancera son troisième système de fusée Falcon Heavy ce mois-ci. En sac à dos, ce sera deux douzaines de satellites et quelque chose d'un peu plus inhabituel: une voile solaire.

Pour expliquer les origines de cette voile solaire, je devrai vous demander de monter avec moi dans la machine à remonter le chemin du retour, jusqu'en 2015, lorsque Bill Nye et Neil deGrasse Tyson ont lancé une campagne Kickstarter pour financer la prise de leur voile solaire légère surnommée la LightSail, au sol.

Le LightSail a été développé par The Planetary Society, le plus grand groupe de défense des droits de l’espace dans le monde. Le Lightsail veut s’appuyer uniquement sur la «navigation solaire» pour explorer le cosmos, un type de navigation alimenté uniquement par la pression du rayonnement et des photons provenant du Soleil.

Le vaisseau spatial déploie une grande voile de Mylar qui capte ces particules comme le ferait un navire pour capter le vent. C’est un moyen idéal de voyager dans l’univers – il n’utilise pas de carburant, mais malheureusement, aucune voile solaire n’a encore réussi à effectuer un vol contrôlé dans l’espace.

La Planetary Society a lancé un prototype de LightSail en orbite basse: elle a testé ses systèmes et déployé la voile, mais c’est là où ils sont allés. Son successeur corrige alors certains des problèmes rencontrés à l'époque et la Planetary Society tentera également de survoler notre planète en orbite, histoire de voir si la manœuvre du LightSail 2 est réalisable.

Les modèles LightSail 1 et LightSail 2 peuvent sembler identiques lorsque vous les regardez pour la première fois, mais ils présentent des différences matérielles considérables entre les deux.

La différence la plus notable réside probablement dans le fait que le LightSail 2 volera sur une orbite beaucoup plus haute que son prédécesseur, ce qui sera réalisé grâce à la fusée Falcon Heavy de SpaceX.

Chaque fois qu'il orbitera, le LightSail 2 devra tourner sa voile solaire deux fois, à 90 degrés, et allumer et éteindre la poussée du soleil tout en s'éloignant et en direction du soleil. Ce mouvement est obtenu grâce à une seule roue de moment qui fait plus ou moins pivoter l’engin spatial.

Le LightSail 1 n’avait pas besoin de roue motrice, car il n’avait pas l’air assez haut pour en utiliser un.

Les panneaux solaires, les caméras de vol et la roue de moment.
cr. Ecliptic Enterprises Corporation

Le LightSail 2 comporte également de petites grappes de miroirs sur le fond, ce qui permettra aux lasers basés au sol de mesurer son orbite par télémétrie laser.

Depuis la LightSail 2015, d'autres améliorations ont été apportées: des conseils informatiques et des marques améliorées sur les bômes de voiles, ce qui permettra à l'équipe au sol d'examiner les images qui leur sont envoyées depuis l'espace et de voir si les voiles solaires se sont pleinement déployées ou non.

En plus de cela, le LightSail 2 contient également un mini-DVD avec la liste des membres de la Planetary Society, une liste des contributeurs à Kickstarter et des soumissions de noms et d'images du.

Plus de 23 000 personnes ont participé au projet et auront enfin le sentiment de s’épanouir puisque le LightSail 2 sera lancé au Centre spatial Kennedy de la NASA en Floride «pas avant» le 24 juin.

«C’est l’histoire qui se prépare: LightSail 2 fera progresser de manière fondamentale la technologie des vols spatiaux.»

Bill Nye, PDG de

Pour commencer, le LightSail 2 devrait collecter des informations sur la chaleur des voiles solaires dans l'espace et les partager avec d'autres organisations, y compris la mission NEA Scout de la NASA, qui utilisera une voile solaire pour visiter un astéroïde proche de la Terre. .