Pièces automobiles contre les mauvaises herbes: l'avenir de l'automobile verte?

Pièces automobiles contre les mauvaises herbes: l'avenir de l'automobile verte?
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Les mauvaises herbes peuvent être utilisées pour fabriquer des bioplastiques pour des pièces automobiles

Les voitures sont responsables d'une grande partie des émissions de carbone qui contribuent au réchauffement de la planète, mais leur fabrication l'est également. Le plastique fabriqué à partir de mauvaises herbes, la conception modulaire et d’autres innovations pourraient-ils aider l’industrie automobile à réduire son empreinte carbone?

Tout le monde sait que conduire des voitures qui consomment des combustibles fossiles est mauvais pour l'environnement, mais on entend souvent moins parler de ce qui peut être fait pour réduire les émissions de CO2 des véhicules avant même qu'ils ne prennent la route.

L’empreinte carbone de la fabrication d’une nouvelle voiture varie énormément d’un modèle à l’autre, mais elle est généralement importante. Certains ont calculé ça.

C'est pourquoi Selena, un groupe de recherche polonais, se tourne vers des plantes qui ne sont pas utilisées dans la chaîne alimentaire humaine en tant que source potentielle de plastiques respectueux de l'environnement. C'est ce qu'on appelle le projet Biomotive et il a reçu 15 millions d'euros (13,5 millions de livres sterling) de l'UE.

Les tableaux de bord des voitures et d’autres composants intérieurs pourraient bientôt être fabriqués à partir de bioplastique, explique Wojciech Komala, directeur de la recherche et du développement.

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Wojciech Komala pense que les matériaux organiques pourraient aider à réduire les émissions de carbone

"Nous réduisons l'empreinte carbone en utilisant des sources biologiques", dit-il. "Et en essayant de développer des composants plus légers pour les voitures."

Les produits chimiques végétaux sont utilisés pour la synthèse de polymères en laboratoire – un processus naturel mis au point pour un usage industriel. Les bioplastiques résultants peuvent être chauffés et injectés dans un moule ou imprimés en 3D comme n'importe quel plastique conventionnel.

Bien qu’elle soit actuellement une option coûteuse, elle est théoriquement plus écologique que l’utilisation du pétrole, car les usines sont des puits de carbone renouvelables, c’est-à-dire qu’elles absorbent le dioxyde de carbone de l’atmosphère.

Le projet Biomotive tentera de déterminer si le processus de bioplastique de Selena peut être rendu commercialement viable pour le secteur automobile. M. Komala a déclaré que son équipe espérait construire une petite usine de production l'année prochaine.

L'industrie automobile a déjà beaucoup fait pour réduire les émissions. Au cours des 10 dernières années, même si le nombre de voitures produites a augmenté de plus de 40%.

Mais il reste encore beaucoup à faire.

Une option consiste à fabriquer des matériaux plus légers pour les voitures, ce qui signifie qu'elles émettent moins de gaz à effet de serre lorsqu'elles sont conduites. L'aluminium, par exemple, au lieu de la fonte. Tout va bien, mais il s'avère que l'aluminium est un métal à forte intensité énergétique à extraire et à produire.

La production d'un bloc-cylindres en aluminium consomme de 1,8 à 3,7 fois plus d'énergie que la production de fonte.

Cela signifie que les voitures devront être conduites beaucoup plus longtemps pour profiter des avantages de la réduction des émissions de CO2 sur la route. En fait, dans de nombreux cas, ils devraient être conduits plus longtemps que leur espérance de vie ne le permettrait.

"La grande majorité des voitures n'aident en rien – elles ne font qu'augmenter les émissions de CO2", écrit le professeur Jolly.

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La production automobile est beaucoup plus efficace de nos jours, mais reste un gros consommateur d'énergie

Qu'en est-il des voitures électriques?

En principe, ils sont bien meilleurs pour l'environnement. Mais si l’usine qui fabrique des batteries au lithium est entièrement alimentée par des combustibles fossiles, les émissions de carbone de la fabrication d’un tel véhicule pourraient être.

Les entreprises automobiles veulent certainement être perçues comme agissant sur les questions environnementales.

Ford a récemment annoncé qu’il commencerait à utiliser des tapis fabriqués à partir de bouteilles en plastique recyclées dans une nouvelle gamme de véhicules utilitaires sport (VUS). La société recycle chaque année 1,2 milliard de bouteilles en plastique dans le monde.

De nombreux autres fabricants, y compris BMW, ont récemment opté pour des plastiques recyclés pour l’intérieur de leurs véhicules.

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Ford utilise du plastique recyclé provenant de bouteilles de boissons pour fabriquer des tapis dans certains de ses modèles

Mais est-ce juste une vitrine?

Le professeur Steve Evans, de l'Institute for Manufacturing de l'Université de Cambridge, a déclaré que la première chose que les entreprises puissent faire pour réduire l'impact environnemental, par véhicule fabriqué, est de réduire l'énergie absorbée par les usines automobiles.

"Toyota en Europe … a réussi à réduire cette énergie par voiture d'environ 8% par an pendant 14 ans", dit-il. "Pour moi, c'est la référence – c'est incroyable."

Les usines, explique-t-il, peuvent optimiser en permanence les équipements, réduisant ainsi le gaspillage d'énergie. Des milliers de petites modifications peuvent permettre d’économiser beaucoup d’énergie.

Par exemple, les buses des flexibles d'air s'usent avec le temps, ce qui les rend moins efficaces. Les remplacer régulièrement peut économiser de l'énergie. Et les systèmes de sauvegarde peuvent être désactivés si une meilleure maintenance signifie qu'un système principal échoue rarement.

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Toyota a réussi à réduire la consommation d'énergie de ses usines de voitures automatisées

L'autre idée, plus radicale, consiste à repenser les voitures en tant que produits.

Les voitures modulaires, avec des châssis identiques qui peuvent être adaptés à différents modèles, ont été vantées depuis des décennies – de nombreux modèles actuels partagent des châssis et d'autres composants.

Mais que se passerait-il si la mise à jour de votre voiture ne signifiait pas en acheter une toute nouvelle, mais la renvoyer au constructeur pour une remise en état sérieuse?

"Vous pouvez imaginer un monde très différent", déclare le professeur Peter Wells de l'Université de Cardiff. "Vous restez propriétaire de cette voiture, elle revient et se rafraîchit peut-être tous les deux ou quatre ans."

Un tel service pourrait être offert dans des "microfactories" locales plus petites – un concept que le Prof. Wells et son collègue Paul Nieuwenhuis étudient depuis 20 ans.

Pour l'instant cependant, nous construisons encore des voitures à l'ancienne. Et, dans l'ensemble, avec un impact négatif démodé sur l'environnement.

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