Notice nécrologique de George Felton | La technologie

Notice nécrologique de George Felton | La technologie
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George Felton, décédé à l'âge de 98 ans, était le doyen des concepteurs de logiciels de l'industrie informatique. Au début des années 50, le terme «logiciel» n’avait pas été inventé et, pour la plupart des fabricants d’ordinateurs, la fourniture du matériel ne dépendait plus de rien: la programmation de l’ordinateur était le problème du client. Felton a aidé à changer cette perception.

Il a géré et largement mis en œuvre le programme de programmation de l'ordinateur Ferranti Pegasus, proposé pour la première fois en 1956. Il s'agissait d'un schéma de programmation d'une complétude sans précédent qui simplifiait grandement la vie des utilisateurs d'ordinateurs. Il est ensuite devenu la plus grande autorité en matière de logiciels du secteur informatique britannique.

Fils de Muriel (née Layland) et de George Felton, il est né à Paris, où son père était directeur de la succursale parisienne de la Banque nationale. La famille revint au Royaume-Uni en 1932. George fit ses études à l'école de Bedford, où il excella en mathématiques. En 1940, il obtient une bourse d’état au Magdalene College de Cambridge et étudie les mathématiques et la physique.

Après une année à Cambridge, il fut enrôlé dans la RAF. Comme il avait obtenu une licence de radioamateur alors qu’il était encore à l’école, il a été affecté à des équipements de radar et de navigation électronique, puis a dirigé un atelier de maintenance et donné des conférences.

À la démobilisation, Felton rentre à Cambridge après avoir obtenu son diplôme en 1948. Il devient ensuite étudiant en physique au laboratoire Cavendish. Cela l’a mis en contact avec le laboratoire de mathématiques de l’université, où avait été construit le premier ordinateur électronique au monde, EDSAC. Felton était épris. Il passait le plus clair de son temps à réfléchir à l’informatique et à en parler, puis il se souvint que «par conséquent, je n’ai jamais présenté de thèse de doctorat, mais je connaissais beaucoup de choses sur la programmation».

En 1951, il rejoint Elliott Brothers à Londres, une firme alors à la pointe de la recherche en informatique. La même année, il épouse Ruth Holt, qui vient d'obtenir son diplôme en mathématiques, et elle rejoint également Elliotts.


Felton en 1957 affichant l’imprimé Pegasus de Pi à 10 017 décimales. Photographie: Tony Sleep Photography

Ils ont tous deux travaillé sur le Nicholas, un ordinateur expérimental (le nom était un jeu de mots sur le fait que son système de mémoire utilisait des lignes à retard de nickel). Lors d'un tour de force précoce, Felton a utilisé les idées de programmation qu'il avait trouvées à Cambridge pour concevoir un schéma de programmation exceptionnellement élégant. Parmi ses calculs scientifiques, Nicholas a effectué une analyse de la fatigue du métal, rendue nécessaire par.

La même année, après des problèmes de gestion chez Elliotts, Felton et plusieurs membres de l'équipe informatique quittèrent pour rejoindre Ferranti, le fabricant d'équipements électriques basé à Manchester qui était également actif dans le secteur de l'informatique. Ruth partit en même temps pour élever le premier de quatre fils.

Ferranti se lance alors dans la fabrication d'un nouvel ordinateur, le Pegasus, spécifié par Christopher Strachey. Strachey est issu de la dynastie des Bloomsbury (il était un neveu de Lytton Strachey). Sa conception était un chef-d'œuvre et il devint plus tard le premier professeur d'informatique à l'Université d'Oxford.

Felton était responsable du système de programmation Pegasus. C’était aussi un chef-d’œuvre – le plus complet et le plus efficace de son époque. À partir de ce moment, un système de programmation, aussi intangible soit-il, est devenu un complément indispensable du matériel informatique.

Outre le système de programmation de base, Felton a écrit des packages mathématiques et un langage de programmation simple «autocode». Il a également donné des conférences sur la programmation au centre informatique de Ferranti à Londres et au Northampton Polytechnic (un pionnier de la formation en informatique – maintenant la City University).

Au-delà de l'industrie informatique, Felton était surtout connu pour avoir utilisé le Pegasus pour calculer le pi avec une nouvelle précision. Lors d’une conférence sur les mathématiques à Oxford, en avril 1957, il annonça son résultat – 10 décimales près – avec la décimale. Ce numéro figura dûment dans les actes de la conférence sous la forme d’une “note de bas de page” qui se prolongea pendant les 40 pages suivantes. Son record n'a duré que six mois avant d'être battu par un ordinateur IBM beaucoup plus puissant.

En 1960, Felton devint le responsable logiciel d'un nouvel ordinateur à grande échelle, le Ferranti Orion. Pour cela, il a conçu le programme de surveillance Orion, un exemple de ce que l’on appellera plus tard un système d’exploitation. Son système incorporait la «multi-programmation», une technique qui permettait à plusieurs programmes de s'exécuter simultanément. On parlait beaucoup de la multi-programmation au début des années 1960, mais l'Orion était l'une des toutes premières machines à la supporter.

Au cours de la décennie, une vague de fusions a balayé l'industrie informatique britannique, qui a abouti à la création de deux acteurs majeurs, International Computers and Tabulators (ICT) et English Electric Computers. En 1963, la division informatique de Ferranti était absorbée par les TIC et, par conséquent, Orion ne réalisait jamais tout son potentiel de vente. Au lieu de cela, les TIC ont promu un autre design Ferranti, qui est devenu la série 1900 d’ordinateurs. Felton dirigea une équipe de 200 programmeurs pour produire le logiciel système. Alors qu'il se trouvait aux États-Unis pour assister à une conférence en 1965, le système d'exploitation s'appelait George (acronyme artificiel de GEneral Organization Environment).

En 1968, ICT et English Electric Computers fusionnèrent pour devenir le fabricant d’ordinateurs champion du Royaume-Uni. La fusion a été inspirée par l’incitation du gouvernement à financer une nouvelle gamme d’ordinateurs. Felton faisait partie d'une équipe de six personnes chargée de planifier la nouvelle gamme. Il a ensuite supervisé le développement du logiciel.

La nouvelle gamme d’ordinateurs a été annoncée en 1974 sous le nom de série ICL 2900. Après le lancement, Felton était plongé dans la planification des produits et dans les dernières années de sa carrière, il gérait les relations universitaires d’ICL. Il a pris sa retraite en 1985, ce qui lui a permis d'exercer une passion de longue date pour la photographie.

Pendant ce temps, en 1983, le Science Museum a acquis un Pegasus original, qui a été restauré par une équipe de passionnés de la Computer Conservational Society. Il a été inauguré en 2001 et a été maintenu comme dans le musée de Kensington Road pendant plus de dix ans.

Felton laisse trois fils; Ruth est morte en janvier.

George Eric Felton, programmeur et mathématicien, né le 3 février 1921; décédé le 14 juin 2019