La Grande-Bretagne deviendra une puissance spatiale – Avec l'aide de Virgin Orbit – The Fool Motley

La Grande-Bretagne deviendra une puissance spatiale – Avec l'aide de Virgin Orbit – The Fool Motley
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Qu'est-ce que vous appelez une rampe de lancement spatial lorsqu'il lance non pas des roquettes mais des avions – bien que des avions transportant des roquettes?

En Grande-Bretagne, ils l'appellent, et c'est la pierre angulaire des efforts du Royaume-Uni pour créer une "capacité de lancement de satellites nationaux", selon l'Agence spatiale britannique. L'objectif du projet est de prendre l'aéroport de Cornwall Newquay, le principal aéroport desservant Cornwall à l'extrémité sud-ouest de l'Angleterre, et de le moderniser pour qu'il puisse accueillir des vols d'avions porteurs de roquettes. Ces avions décolleront de l'aéroport, voleront à l'altitude et lâcheront leurs fusées en plein vol. À partir de là, les roquettes vont propulser le reste du chemin en orbite pendant que l'avion revient à l'atterrissage à l'aéroport.

Ce faisant, dit le principal bénéficiaire, Virgin Orbit, le projet "ramènera le lancement en Grande-Bretagne".

Source de l'image: Virgin Orbit.

De la Terre à l'espace, avec une brève escale dans les airs

Alors qu'est-ce que Virgin Orbit, et qu'est-ce que cela a à voir avec tout ça? Virgin Orbit appartient au groupe Virgin de Sir Richard Branson. Sa société sœur est probablement mieux connue. C’est celle-ci qui vise à lancer une entreprise de "tourisme spatial" dès cette année en utilisant des navires-mères White Knight Two (WK2) et des fusées SpaceShipTwo (SS2) pour envoyer des passagers sur des vols suborbitaux dans l'espace. et retour.

Virgin Orbit est elle-même une émanation de cette initiative et utilisera comme avion-mère un Boeing 747 Cosmic Girl modifié comme navire-mère, qui décollerait pour transporter des satellites en orbite. Ce faisant, Virgin Orbit donnera à la Grande-Bretagne la possibilité de lancer des satellites depuis le sol britannique plutôt que de louer des tours de lanceurs "verticaux" exploités par des sociétés comme Arianespace et SpaceX, respectivement lancées depuis la Guyane française et l'Amérique.

Ce que cela signifie pour les investisseurs

Certes, cette capacité de lancement sera limitée. LauncherOne est conçu pour transporter une charge utile ne dépassant pas 500 kg (et plus souvent 300 kg) en orbite, ce qui ne devrait pas augmenter. La charge utile de LauncherOne sera limitée à la capacité de Cosmic Girl à porter LauncherOne, après tout.

Malgré tout, lorsque Spaceport Cornwall (et Cosmic Girl et LauncherOne) seront opérationnels, la combinaison créera une nouvelle compétition pour Northrop Grummande () activités similaires de satellites lancés dans l’air. Virgin Orbit facturera également beaucoup moins que Northrop – se situant entre 6 et 12 millions de dollars par lancement, par rapport au prix actuel de 56 millions de dollars de Northrop.

La capacité de charge utile de LauncherOne le met également probablement en concurrence avec des sociétés de New Space telles que Vector et Rocket Lab, qui se spécialisent également dans le lancement de petits satellites. Une fois que Virgin Orbit place la Grande-Bretagne dans le secteur des lanceurs de petits satellites, ces autres sociétés ne peuvent probablement pas compter sur une part trop importante de leurs activités en provenance du Royaume-Uni.

Ce qui est le plus intriguant dans ce projet, cependant, n’est pas le grand espoir que la Grande-Bretagne a pour Virgin Orbit mais le petit taille des dépenses en cours de discussion. Selon le communiqué de presse de Virgin de la semaine dernière, la conversion de l’aéroport de Cornwall à Newquay – un airport – dans un Spaceport en fonctionnement à Cornwall coûtera tout:

  • 10 millions de dollars pour développer le Spaceport Cornwall "en tant que plaque tournante des systèmes de lancement horizontaux".
  • Environ 15,6 millions de dollars pour «améliorer l'infrastructure de l'aéroport».
  • Et 3,1 millions de dollars pour «la gestion de programmes, les licences réglementaires et l'analyse de missions».

Ou environ 28,7 millions de dollars au total.

Dans le contexte des lancements spatiaux, où ils sont plus courants, les sommes dépensées pour financer le projet de port spatial de Cornwall atteignent à peine le niveau des erreurs d’arrondi. Et cela illustre à quel point incroyablement pas cher Il se pourrait que Virgin Galactic et Virgin Orbit développent leurs activités et défient d’autres sociétés ayant des projets plus «traditionnels» de lancement de roquettes (c’est-à-dire verticalement, à partir de rampes de lancement).

Une fois de plus, il semble que le coût du lancement de l'espace – et de l'accès à l'espace pour les entreprises – diminue. Et cette fois, nous devons remercier la Grande-Bretagne et Virgin Orbit.

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