L’ancienne politique gouvernementale de ségrégation obligatoire des patients atteints de lèpre conférait le statut de paria à ceux qui en étaient atteints.

Mais leurs familles ont également souffert et ont besoin d'aide car elles luttent toujours contre la discrimination et les préjugés liés à la maladie.

Une décision rendue le 28 juin par le tribunal de district de Kumamoto dans le cadre d’une action en dommages-intérêts déposée collectivement par 561 enfants et frères et sœurs d’anciens patients atteints de lèpre confirmait tous les éléments essentiels de l’argument des plaignants. Dans un jugement bien motivé, la cour a déclaré que la politique violait leur droit constitutionnel de vivre en paix dans la société et d'être libre de choisir qui ils épousent. La décision du tribunal a rappelé à nouveau l'énorme mal de la politique illicite.

Ce qui est particulièrement remarquable dans cette décision, c’est qu’elle a vivement critiqué le gouvernement pour ne prendre aucune mesure politique visant à lutter contre la discrimination et les préjugés à l’égard des familles des personnes vivant avec la lèpre, plus communément appelée maladie de Hansen.

Faisant preuve d'une attitude inhabituellement militante en faveur des familles de personnes atteintes de la lèpre, le tribunal a évoqué les mesures politiques spécifiques que le gouvernement aurait dû prendre.

La décision contient également des éléments potentiellement controversés, notamment une référence à la responsabilité de la Diète pour son action tardive en vue d'abroger la loi sur la prévention de la lèpre, ainsi que des points de vue sur le délai de prescription applicable à l'affaire.

Les arguments de la cour s'écartent clairement des interprétations traditionnelles fondées sur la jurisprudence et les théories juridiques orthodoxes.

Même dans ce cas, le gouvernement et la Diète devraient s'inspirer de la décision et commencer à faire face à la triste réalité de ce que les familles d'anciens patients atteints de lèpre ont enduré.

La lèpre est une maladie légèrement infectieuse causée par le bacille acido-résistant Mycobacterium leprae. La bactérie a été identifiée à la fin du 19ème siècle par le médecin norvégien Gerhard Armauer Hansen.

Le gouvernement a commencé à séparer de force les patients atteints de lèpre au début des années 1900 et a refusé de modifier la politique, même après la mise au point d'un traitement efficace, maintenant les patients en quarantaine dans des établissements spéciaux jusqu'à l'abrogation de la loi en 1996.

Dans une décision de 2001 relative à un recours collectif formé par d'anciens patients, le tribunal de district de Kumamoto a déclaré la politique inconstitutionnelle et a ordonné au gouvernement de verser une indemnité aux victimes. Le gouvernement de l'époque avait accepté la décision en faveur des plaignants sans faire appel de celle-ci.

Le gouvernement et la diète ont depuis présenté des excuses aux anciens patients et pris une série de mesures pour porter secours aux victimes, notamment en promulguant une nouvelle loi pour indemniser les victimes. Mais aucune mesure n'a été prise pour aider leurs familles.

Il est indéniable que les familles d'anciens patients souffrent de la stigmatisation liée à la maladie, ce qui, selon leurs dires, a nui à leurs perspectives d'emploi, d'éducation et de mariage.

Les moyens de subsistance de nombreuses familles ont été détruits. En particulier, les enfants de parents séparés ont été gravement touchés.

Dans de nombreux cas, les familles de patients atteints de lèpre ont été effectivement mises à l'écart de leurs écoles, de leurs lieux de travail et des communautés locales, ou se sont vu refuser des opportunités de mariage et de travail.

Un bon nombre de ces victimes ont été forcées de cacher les membres de la famille atteints de la maladie ou même de rompre leurs relations avec eux.

Se voir priver d'importantes opportunités d'enrichir sa vie à différentes étapes est parfois appelé «jinsei higai» (souffrance de la vie).

Le fait que les familles des anciens patients soient toujours confrontées à la discrimination se reflète dans la décision de la plupart des demandeurs de rester anonyme.

La loi fondamentale relative aux problèmes de la maladie de Hansen, entrée en vigueur en 2009, oblige le gouvernement à prendre des mesures en plus du versement d’une indemnité aux anciens patients.

Les familles d'anciens patients et leurs avocats demandent une révision de la loi afin de stipuler que les familles sont également des victimes.

De nombreux anciens patients ont encouragé leurs familles réticentes à engager des poursuites.

Un soutien aux familles aiderait également à panser les blessures des anciens patients.

De ce point de vue, les efforts visant à éliminer les préjugés et la discrimination à l'encontre des patients lépreux et de leurs familles devraient être intensifiés dans les écoles et les communautés locales.

–The Asahi Shimbun, le 29 juin

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