Par Emilio Parodi et Maria Pia Quaglia

MILAN (Reuters) – (Veuillez noter le langage fort au paragraphe 38.)

Une enquête criminelle menée depuis longtemps sur les ventes de diamants par les banques italiennes a révélé ce que les procureurs ont déclaré être une preuve supplémentaire de la corruption de responsables à UniCredit, le plus grand prêteur italien, Banco BPM, son rival.

Les allégations, dont certaines n'avaient pas encore été rapportées, sont exposées dans des documents utilisés par les procureurs lorsqu'ils ont demandé une ordonnance de magistrat saisissant des avoirs auprès des banques et de deux courtiers en diamants. Reuters a visionné les documents, qui comprenaient également des extraits de tapotements et de déclarations de témoins.

Les allégations portent sur des crimes présumés et ne signifient pas nécessairement que les procureurs accuseront les entreprises et leurs employés lorsque leur enquête, qui a commencé depuis 2016, est terminée.

Cependant, le nombre de responsables de banque suspectés et les allégations auxquelles ils pourraient faire face s’ils s’accusent s’élargissent.

Dans un nouveau développement, les responsables de UniCredit et Banco BPM sont également soupçonnés de corruption, car le courtier Intermarket Diamond Business (IDB) a investi une partie de ses bénéfices provenant de la vente de diamants dans les actions des banques, selon des preuves rassemblées par les procureurs.

Outre UniCredit et Banco BPM, Intesa Sanpaolo et Banca Monte dei Paschi di Siene font également l’objet d’une enquête.

En février, des magistrats chargés de l'enquête ont ordonné la saisie de plus de 700 millions d'euros d'actifs auprès des deux courtiers et de cinq banques.

Dans une déclaration à Reuters, UniCredit a déclaré coopérer étroitement avec les autorités et ne pas commenter une enquête en cours. Elle "continuerait à offrir des services d'assistance à ses clients concernés".

Les avocats de Banco BPM, de Banca Aletti, d'Intesa Sanpaolo et de la BID n'ont pas répondu aux demandes de commentaires. Les avocats de Monte dei Paschi ont refusé de commenter.

Dans un scandale de longue date dans un secteur déjà controversé, les plus grandes banques italiennes sont soupçonnées de collusion avec des courtiers en diamants pour escroquer leurs propres clients – leur vendant prétendument des diamants à des prix considérablement gonflés tout en les commercialisant comme de solides investissements financiers.

Toutes les banques, ainsi que Banca Aletti, une filiale de Banco BPM, sont soupçonnées de fraude et de blanchiment d’argent pour avoir utilisé les produits de la vente pour augmenter leurs bénéfices, selon les allégations exposées dans les documents utilisés pour l’ordonnance de saisie.

Les procureurs allèguent également qu'UniCredit et Banco BPM ont conclu un accord avec la BID selon lequel, en échange des banques vendant les diamants de la BID, le courtier injecterait de l'argent dans leurs actions, augmentant ainsi leur capital-actions à un moment où la pression montait. de mauvaises créances.

En droit italien, on parle de corruption lorsqu'une partie abuse de sa position commerciale pour amener la contrepartie à lui fournir des faveurs – en l'occurrence, le prétendu achat d'actions. Les responsables de la BID impliqués sont également sous enquête.

Selon un avocat pénaliste interrogé par Reuters, en vertu de la législation italienne, si les banques étaient accusées et condamnées, elles pourraient se voir infliger une amende de plusieurs millions d'euros, risquant ainsi de perdre le montant total de 161 millions d'euros saisi en février et pourraient même être suspendues temporairement. fonctionnant par ordonnance du tribunal.

Ils pourraient également être condamnés à indemniser les victimes, les montants devant être déterminés par un tribunal civil.

Selon des sources judiciaires, plus de 100 000 personnes auraient acheté des diamants dans des banques italiennes au cours des 20 dernières années.

Un fusil à la tête

Les banques vendent des diamants pour le compte de courtiers en Italie depuis les années 1980, mais elles ont intensifié leurs activités après la crise financière mondiale, selon les procureurs, après une profonde récession qui les a laissées aux prises avec des emprunts dégradés et à la recherche de sources de revenus alternatives.

Troisième banque d'Italie, Banco BPM était connue sous le nom de Banco Popolare en 2016 alors qu'elle cherchait à mobiliser des capitaux pour financer sa fusion avec Banca Popolare di Milano.

Lors d'une conversation téléphonique au début de juin 2016, dont Reuters a pris connaissance d'une transcription, l'ancien PDG de la BID s'est plaint que Banco Popolare insiste pour qu'il investisse dans les actions de la banque.

"Etant donné que nous avons décidé plus ou moins volontairement de souscrire de manière très substantielle à l'augmentation de capital de Banco Popolare, ils sont arrivés avec un chiffre de 9 millimètres. Ils l'ont pointé sur mon front et m'ont dit: 'signez ici'", a déclaré Claudio Giacobazzi dans un appel à son conseiller financier en 2016.

Giacobazzi est décédé l'année dernière. La BID a fait faillite en janvier et est en liquidation.

La BID a investi plus de 7 millions d'euros en actions et options sur UniCredit en 2012 et un total de plus de 950 000 euros en actions Banco Popolare en 2014 et 2016, conformément à l'ordonnance de février autorisant la saisie des avoirs des banques. Reuters a examiné une copie de la commande.

Ce sont les ventes de diamants qui ont le plus profité à Banco BPM, avec un chiffre d'affaires d'environ 85 millions d'euros, y compris l'activité Banca Aletti, entre 2012 et 2016 – soit plus que l'ensemble des revenus des trois autres banques combinées, selon la commande. Banco BPM a également facturé les plus grosses commissions, jusqu'à 24,5%, indiquent-ils.

Les procureurs de Milan pensent que les banques se sont associées à des courtiers pour vendre les pierres sous blister à leurs clients, souvent à plus du double de leur valeur marchande, générant des dizaines de millions d'euros chacune en commissions. Leurs partenaires, la BID et un autre courtier, Diamond Private Investment (DPI), ont réalisé des centaines de millions d’euros chacun.

Un avocat de DPI a refusé de commenter ce qu'il a appelé une enquête préliminaire en cours.

Les procureurs estiment que le personnel d'UniCredit, de Banco BPM et de Monte dei Paschi a accepté des cadeaux, dont des séjours à l'hôtel et des antiquités de courtiers, en guise d'incitatifs à la vente.

La chaîne de télévision italienne Rai3 a pour la première fois fait état des allégations de vente abusive à la fin de 2016.

Actuellement, 68 responsables de banques et de courtiers font l’objet d’une enquête, ainsi que les banques elles-mêmes, mais d’autres personnes devraient faire l’objet d’une enquête avant la fin de l’enquête dans quelques mois, ont déclaré deux sources proches du dossier.

Les procureurs ont été poursuivis par plus de 450 victimes présumées, a déclaré l'une des sources.

Les autorités antitrust italiennes ont infligé une amende d'un montant total de 15 millions d'euros aux banques et aux courtiers en 2017 pour avoir vendu les pierres à des prix gonflés.

Depuis lors, les banques ont commencé à indemniser leurs clients. Tous, à l'exception de Banco BPM, ont proposé de racheter des diamants au prix d'achat. Selon Banco BPM, le mois dernier, il indemniserait les clients mais leur laisserait la pierre. En avril, elle aurait reçu 18 400 demandes d’indemnisation.

Stupéfiant

Les enquêteurs allèguent que les banques et les courtiers en diamants ont fait des diamants un investissement sûr.

Les clients qui demandaient le prix qu'ils payaient ont été référés au prix gonflé des diamants figurant dans le principal quotidien financier italien, Il Sole 24 Ore. Les listes, qui étaient supposées être des cours officiels du marché, étaient en réalité des annonces placées par les courtiers, les procureurs dire.

Une porte-parole du journal a refusé de commenter.

Une brochure de Banca Aletti distribuée à ses clients décrit les diamants comme un "bon refuge" à moyen et à long terme, prévoyant des rendements de 50 à 80% supérieurs à l'inflation.

En mai 2017, Pietro Gaspardo, responsable de la planification et du marketing chez Banco BPM, discute de la brochure avec le directeur général de BPM, Maurizio Faroni.

"Les choses écrites à l'intérieur sont incroyables. Incroyable! Incroyable!" Gaspardo dit à Faroni. "Les retours attendus … des trucs fous. Il y a des choses écrites là qui sont vraiment de la folie.

"Je ne pense plus à moi maintenant mais à la banque. Ce truc là va nous foutre en l'air. Faire un investissement et ne pas le vendre comme un bijou, avec le rendement attendu – merde!"

L'avocat de Gaspardo, Maurizio Miculan, a déclaré que les commentaires de son client montraient son innocence, car il était clairement surpris de ce qu'il avait trouvé dans la brochure.

L'avocat de Faroni a refusé de commenter.

Lorsque les clients voulaient encaisser les diamants, ils les revendaient aux banques par l’intermédiaire des banques. Les prêteurs ont réalisé des commissions de 12 à 24,5% sur la vente des diamants et les courtiers, de 7 à 16%, sur leur rachat, conformément à l'ordre judiciaire qui a autorisé les saisies d'actifs en février.

Gabriele Moggi était l'un de ces clients. En 2016, il a dépensé environ 33 000 euros en diamants, principalement grâce aux retombées anticipées de la retraite, sur les diamants, sur les conseils de sa banque, une unité de Banco Popolare. Il les fit évaluer indépendamment six mois plus tard pour environ 8 000 euros.

Moggi a déclaré à Reuters qu'il avait finalement réglé avec la banque en janvier de cette année une indemnité de 15 000 euros, lui laissant les pierres et une perte nette de 10 000 euros.

"Je demandais 20 000", a déclaré Moggi qui en avait marre et qui voulait sortir. "Au final, j'ai accepté 15 000 euros car il n'y avait pas d'autre moyen de s'en sortir."

Une porte-parole de Banco BPM a déclaré que la banque ne pouvait pas se prononcer sur des cas individuels.

(Édité par Mark Bendeich et Carmel Crimmins)

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