Le coût de l'illusion d'inflation


Selon une nouvelle étude, les investisseurs se tromperont parce qu’ils mal jugeront systématiquement l’inflation. Henning Cordes, de l'université de Munster, "ignorent en grande partie l'inflation future".

Lui et ses collègues l'ont établi dans une série d'expériences dans lesquelles les sujets choisissaient combien investir dans un actif risqué. Ils ont constaté que, lorsque les gens se voyaient présenter des rendements escomptés nominaux et des perspectives d'inflation, ils investissaient davantage dans l'actif risqué que lorsqu'ils affichaient des rendements réels, même si les montants de la consommation future en jeu étaient identiques. En ce sens, l’inflation pousse les gens à acheter plus d’actions, car elle leur donne l’impression de penser qu’ils seront mieux lotis alors qu’ils ne le seront pas.

Formulez-le comme ceci: lequel préféreriez-vous? Un actif offrant un rendement prévu de 55% au cours des cinq prochaines années et une probabilité de perte inférieure à cinq pour cent sur cette période? Ou un modèle offrant un rendement attendu de 38% et une probabilité de perte de 12%? Clairement, le premier semble mieux. Mais en fait, je décris le même actif, l’indice All-Share depuis 1990. La seule différence est que le premier ne tient pas compte de l’inflation et le second pas. Mais ce dernier est une meilleure description de ce que vous pourrez acheter dans cinq ans. Et c'est sûrement ce qui compte vraiment.

Or, cette idée selon laquelle l’inflation rend les actions plus attrayantes semble contredire deux faits historiques sur une inflation plus élevée: le prix des actions a généralement chuté par rapport aux dividendes; et qu'il a souvent augmenté le taux d'épargne. Les deux faits suggèrent que les gens s'attendent à des rendements plus faibles lorsque l'inflation est plus élevée.

En fait, il n’ya pas de contradiction. Une inflation plus élevée est généralement associée à une plus grande incertitude, et l’incertitude réduit les cours des actions et augmente l’épargne. En l'absence d'incertitude – où l'inflation est constante – l'inflation peut rendre les actions plus attrayantes qu'elles ne le sont réellement

Cela peut être une erreur dangereuse. Cela nous pousse à surestimer les rendements futurs et à économiser trop peu, et à découvrir trop tard que notre pot de retraite ne nous achètera pas autant que nous le pensions. Si vous surestimez les rendements de seulement 2% par an, vous ne pourrez acheter que les deux tiers de vos attentes dans 20 ans. Et si la Banque d’Angleterre s'en tient à son objectif, nous obtiendrons une inflation de 2% par an.

L'inflation pourrait être faible et stable maintenant. Mais cela ne signifie pas que cela ne fait pas de dégâts. Notre incompréhension de l'effet à long terme d'une inflation même faible peut nous coûter cher.

Heureusement, il existe une solution à ce problème. Nous devrions penser aux rendements futurs de tous les actifs uniquement en termes réels. Le rendement des liquidités est donc négatif: la Banque d'Angleterre impose un impôt sur la fortune. Et notre meilleur espoir quant aux rendements futurs des actions devrait être que les prix à long terme n'augmenteront pas en termes réels de beaucoup plus que le PIB réel, si cela se produit. Cela implique un gain réel de moins de 2% par an et une chance sur trois de perdre de l'argent en termes réels, même sur une période de 10 ans. La plupart des rendements futurs des actions proviendront des dividendes. Par conséquent, si vous les dépensez, ne vous attendez pas à des gains en capital importants à long terme.

Les économistes parlent parfois d'une «dichotomie classique» – une distinction nette entre les choses réelles, telles que la production et les créances sur la production, et les choses nominales, telles que les prix. Les investisseurs devraient s'en souvenir.

La perspective de rendements aussi bas déprimera quiconque a été sujet à l’illusion d’inflation. Mais il y a aussi un message joyeux ici. Cela signifie que nous devrions célébrer le faible taux d’inflation dont nous bénéficions depuis les années 90, car moins l’inflation est faible, plus le coût de l’illusion monétaire est faible. Peut-être, alors, que la faible inflation est meilleure pour nous que nous le pensions – et que son succès est un signe rare que des progrès ont été réalisés dans l’élaboration des politiques économiques.