Une année à Paris qui a transformé Jacqueline Kennedy Onassis

Publié le 6 juillet 2019, 16:25

Le Select, un café classique de Montparnasse, qui a connu un afflux constant d'étudiants lorsque Jacqueline Kennedy Onassis a étudié à Paris, le 13 juin 2019. Étudiante, Jacqueline Kennedy Onassis a passé sa première année à Paris et la ville est devenue l'un des les plus grandes influences dans sa vie. (Joann Pai / Le New York Times)
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PARIS En août 1949, Jacqueline Bouvier, 20 ans, arrive en France et commence une année qui changera sa vie. Avant ses mariages avec Jack et Aristote, avant le glamour et la tragédie, avant de vivre à la Maison Blanche ou de travailler dans une maison d'édition, elle était étudiante à bord d'un navire pour passer sa première année à l'étranger à Paris.

Avec son nom et son héritage français (un huitième de nationalité française du côté de son père), elle était déjà prédisposée à admirer la France. Mais l’année universitaire de 1949 à 1950 a cimenté sa passion, lui permettant d’absorber la langue et la culture du pays – et elle y chercherait inspiration et refuge intellectuel pour le reste de sa vie.

Du quartier chic du 16ème arrondissement où elle résidait dans une famille d’accueil aux rues étroites du quartier latin où elle suivait des cours à l’université, la vie de Jacqueline dans un Paris bouleversé d’après-guerre inspirerait une épanouissement intellectuel sans faille.

«Paris était l'incubateur parfait pour ses innombrables talents. Son style, son esprit aiguisé, sa façon d'imaginer ont été perfectionnés », a déclaré Alice Kaplan, titulaire de la chaire John M. Musser en littérature française à l'Université Yale et auteure de Rêver en français: Jacqueline Bouvier Kennedy à Paris , Susan Sontag et Angela Davis, qui jettent un regard approfondi sur l'expérience transformatrice de Jacqueline à Paris. "Qu'elle se tourne vers Proust et Saint Simon pour se guider vers le nid de frelons de la politique de Washington ou pour créer une garde-robe symbolique en première dame, la France a toujours été sa boussole."

J’ai récemment entrepris de retracer les jours de Jacqueline à Paris en tant qu’étudiant participant à un programme d’échange il ya 70 ans. Je souhaitais avoir un aperçu de la période qu’elle a ensuite qualifiée de «point culminant de ma vie, mon année la plus heureuse et insouciante».

Les jardins du Château de Courances, le grand domaine de l'aristocratique famille de Ganay, à Courances, en France, le 13 juin 2019. En tant qu'étudiante, Jacqueline Kennedy Onassis a passé sa première année à Paris et est souvent partie en week-end à le domaine à environ 40 miles de la ville. (Joann Pai / Le New York Times)
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Son séjour a débuté à bord du SS De Grasse, entre New York et Le Havre avec la Smith College Junior Year à Paris, qui faisait partie d'un groupe de 35 jeunes femmes. Parce que son collège, Vassar, n’avait pas de programme d’études à l’étranger, Jacqueline a postulé chez Smith’s.

Smith’s était le plus ancien programme américain d'études à l'étranger à Paris – commencé en 1925, interrompu pendant la Seconde Guerre mondiale et repris en 1947 – Smith exigeait que ses étudiants s'engagent à ne parler que le français, à tout moment.

À son arrivée, Jacqueline a d'abord perfectionné ses compétences linguistiques lors d'un cours d'immersion de six semaines à Grenoble avant de commencer ses études à Paris. «J'ai la manie absolue d'apprendre à parler parfaitement le français», a-t-elle écrit dans une lettre à son demi-frère, Yusha Auchincloss. Ses cours portaient principalement sur l’histoire de l’art et la littérature, et ses cours l’emmenaient à la Sorbonne, à l’École du Louvre du musée du Louvre et au centre parisien d’études américaines à l’étranger, Reid Hall.

Au cœur de Montparnasse, Reid Hall accueille des étudiants américains depuis les années vingt. Aujourd'hui, la structure tentaculaire fait partie du Columbia Global Centers, un réseau éducatif ambitieux implanté dans neuf villes du monde; il abrite également les programmes d'études à l'étranger de plus d'une douzaine de collèges et universités américains et britanniques.

J'ai trouvé les bureaux de Smith dans un escalier en bois déséquilibré, le dédale de salles étroites et de sols en tuiles de terre cuite usées évoquant les origines du bâtiment en tant que manufacture de porcelaine du XVIIIe siècle.

«Beaucoup de choses ont changé, mais certaines choses n’ont pas changé», m’a confié Marie-Madeleine Charlier, directrice associée de Smith à Paris, dans son bureau. Comme à l’époque de Jacqueline, les étudiants vivent encore dans des familles d’accueil. ils honorent toujours un engagement linguistique – je l’ai vu bien en évidence au-dessus de la porte du bureau Smith, signé par les 20 étudiants de l’année universitaire 2018 – 2019 – ils restent dans la grande cour de Reid Hall par beau temps; ils discutent encore de politique, d'architecture et de théâtre dans le cadre de séminaires en petits groupes. Il reste également une éternelle similitude: «Chaque étudiant subit un changement d’identité», a déclaré Mehammed Mack, directeur du corps professoral du programme.

Comme les décennies d’étudiants avant et après elle, Jacqueline a également connu une transformation. Réfléchissant sur son année universitaire à Paris, elle écrit en 1951: «J'ai appris à ne pas avoir honte d'une véritable soif de connaissances, ce que j'avais toujours essayé de cacher.

Un immeuble de l'avenue Mozart où Jacqueline Kennedy Onassis a vécu avec une famille d'accueil, à Paris, le 17 juin 2019. En tant qu'étudiante, Jacqueline Kennedy Onassis a passé sa première année à Paris et la ville est devenue l'un des plus grands influences dans sa vie. Une plaque discrète sur un mur extérieur est ornée de l'illustre locataire de l'immeuble. (Joann Pai / Le New York Times)
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En 1949, la Seconde Guerre mondiale a encore jeté une ombre sur la France. La chaleur et l'eau chaude étaient rares; les bains étaient limités à une fois par semaine. Tout le monde, y compris Jacqueline, avait une carte de rationnement pour le café et le sucre. La pénurie de logements après la guerre signifiait que la plupart des étudiants de Smith vivaient dans un dortoir spartiate à Reid Hall, mais la mère de Jacqueline, Janet Auchincloss, a utilisé ses relations sociales pour trouver un logement plus confortable pour sa fille.

Les touches françaises à la Maison Blanche

Dans le 16ème arrondissement un peu étouffant du côté ouest de la ville, je me tenais en face du 78, avenue Mozart, regardant le majestueux bâtiment de sept étages orné de briques vernissées d'un vert écume de mer et embellies d'art nouveau. Jacqueline vivait ici avec une famille d’accueil – une plaque discrète sur un mur extérieur, vantant l’illustre ancien locataire de l’immeuble – partageant un appartement bourgeois et décontracté avec sept autres personnes.

La mère hôte de Jacqueline, l'aristocratique comtesse Guyot de Renty, avait beaucoup souffert pendant la guerre. En tant que membres de la Résistance, elle et son mari ont été déportés en Allemagne en 1944; le comte de Renty est décédé dans un camp de travaux forcés, tandis que sa femme avait passé la guerre à Ravensbruck, un camp de concentration de femmes allemandes. Après la guerre, la comtesse de Renty s’est retrouvée dans une situation réduite et «étant issue d’une famille bourgeoise, elle a décidé de faire venir des étudiants», a déclaré Claude du Granrut, une des filles de Renty, qui vivait avec Jacqueline cette année-là. (Le ménage comprenait également la soeur du Granrut, le jeune fils de sa soeur et deux autres étudiants de Smith.)

«L'appartement était grand et agréable», m'a dit du Granrut en sirotant une petite tasse de café dans son salon ensoleillé. «Mais il n'y avait qu'une seule salle de bain. Et pas de chaleur! Cela n'a pas fonctionné. Jacqueline a mis des gants pour étudier. Je me souviens qu'elle était toujours dissimulée.

Jacqueline et du Granrut ont noué une amitié qui a duré toute leur vie cette année-là. Tous deux sont nés en 1929, tous deux étudiants à la rive gauche. «Elle faisait partie de notre famille», a déclaré du Granrut. "Ma mère l'aimait beaucoup – et elle adorait l'accompagner car ma mère ne parlait pas un mot d'anglais."

La comtesse de Renty a amené Jacqueline dans des musées, notamment le musée des Arts Décoratifs, installé dans une aile du XIXe siècle de l'édifice du Louvre, rue de Rivoli. Ici, ils ont examiné des collections de porcelaine de Sèvres et de meubles français et ont discuté des caractéristiques de chaque époque – des leçons d'histoire du design et des arts décoratifs français qui pourraient s'avérer utiles des années plus tard. «Lors de ma visite à la Maison Blanche, j'ai constaté que chaque chambre avait son propre style», a déclaré du Granrut. "Certaines pièces ont été achetées, d'autres empruntées, mais elle a eu le flair de les combiner pour créer une petite collection."

À quelques pas de l’appartement du Granrut, j’ai pénétré dans le musée des Arts décoratifs et me suis plongé dans un labyrinthe de salles présentant des objets d’art datant de plusieurs siècles. Au-delà de la magnifique marqueterie et des meubles sculptés, j'ai remarqué une galerie consacrée à la période Empire de Napoléon Bonaparte. Plus tard, j'ai découvert que Jacqueline avait décoré la Red Room de la Maison-Blanche avec des éléments du même style français classique. Elle en a parlé avec éloquence dans son émission télévisée de 1962 intitulée «Tour de la maison blanche avec Mme John F. Kennedy». ”

Bien que Jacqueline "ait aimé être dans une maison française", a déclaré du Granrut, néanmoins "elle est partie le week-end".

Le Ritz Bar, qui propose un menu de cocktails modernes, à Paris, le 11 juin 2019. Dans ses lettres à la maison, Jacqueline Kennedy Onassis, étudiante à l'université de Paris, a écrit à propos de se rendre au Ritz et de «se faire chic. (Joann Pai / Le New York Times)
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Sa destination était souvent le Château de Courances, le grand domaine rural de la famille aristocratique de Ganay, à environ 60 km de Paris. Jacqueline avait rencontré Paul de Ganay par le biais des liens sociaux de sa belle-famille (son beau-père, Hugh Auchincloss, était un financier de Washington) et elle aimait faire de l'équitation sur leur terrain. «Elle a très très bien roulé. Elle a adoré », a déclaré du Granrut.

Aujourd'hui, le Château de Courances et son parc soigné de 185 acres sont ouverts environ sept mois par an, limités aux week-ends et aux jours fériés. Un incendie a détruit ses écuries en 1978. Mais l'équitation à Paris semblait être une expérience Jackie par excellence. J'ai donc contacté Horse in the City Paris, guide privé d'équitation, pour un trot du matin dans le bois de Boulogne. Avec plusieurs écuries et deux pistes de course, le parc, situé à l'ouest de Paris et juste à l'extérieur des limites de la ville, est depuis longtemps un lieu de prédilection pour les cavaliers – et selon au moins l'une de ses biographies, Jacqueline y était également allée.

Quand elle n’étudiait pas, Jacqueline a écrit qu’elle se comportait «comme une femme de ménage lorsqu’elle sortait, enfilant un manteau de fourrure, se rendant au centre-ville et se faisant chic au Ritz».

La visite en 1961

Le prochain voyage de Jacqueline à Paris – la visite d’Etat de juin 1961, au cours de laquelle le président John F. Kennedy, après cinq mois de son mandat, s’est déclaré l’homme qui accompagnait sa femme à Paris – était une déclaration publique de sa francophilie. Les journaux français ont célébré le style de la première dame et la maîtrise de la langue française, son vif intérêt pour la culture française. "Elle préfère les films" intellectuels "de nos réalisateurs avant-gardistes", a écrit l'hebdomadaire Paris Match. La visite de trois jours a balayé certains des plus grands espaces parisiens: salles de réception de l’Hôtel de Ville, galerie des glaces de Versailles, palais présidentiel de l’Élysée. Malgré le glamour et la cérémonie, Jacqueline se souvenait encore d’anciens amis comme les de Rentys, les de Ganays et Jeanne Saleil (l’ancien directeur de Smith à Paris), les conviant à des événements.

Après son mariage en 1968 avec le magnat de la marine grecque Aristote Onassis, Paris a continué à faire appel à Jacqueline. (Il n’était pas étranger à la Ville lumière, il possédait un imposant appartement situé au 88 avenue Foch dans le 16ème arrondissement et avait même sa table préférée au restaurant Maxim’s, un monument de l’Art nouveau.)

À ce stade, cependant, son désir de vie privée était devenu intense. Dans les années qui suivirent leur mariage et après la mort d’Onassis en 1975, on ne peut que deviner sa vie française à partir d’indices croustillants – tels que les livres qu’elle a publiés en tant que rédactrice à Doubleday à New York. Le dernier, Paris After the Liberation, d’Antony Beevor et Artemis Cooper, comprend la période des années étudiantes de Jacqueline.

Le dernier jour, je me demandais comment Jacqueline visiterait le Paris d’aujourd’hui. Si, comme moi, elle se retrouvait avec une soirée libre, comment la dépenserait-elle? Une conférence publique, en français, avec trois jeunes écrivains, tenue à Reid Hall – son ancienne estrade d'estampes pour étudiants – semblait être le type d'événement qu'elle aurait apprécié, avec un focus sur la littérature française contemporaine.

Marc Sorsen Administrator
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