NASA : un nouveau lancement spatial massif pour 2020

Il faudra un peu de temps avant de savoir si le prochain vol de la nouvelle capsule Starliner CST-100 de Boeing transportera des astronautes.

Le 20 décembre 2019, Starliner a été lancé dans le cadre d’une mission sans équipage appelée Essai de vol orbital (OFT), qui visait à démontrer la capacité de la capsule à transporter des astronautes de la NASA à destination et en provenance de la Station spatiale internationale (ISS). Boeing a été mandaté par le Commercial Crew Program de la NASA pour effectuer cet essai, tout comme SpaceX.

L’OFT devait durer huit jours et comporter un amarrage autonome avec la station. Mais Starliner a connu un problème avec son système de chronométrage embarqué peu après le décollage et s’est retrouvé bloqué sur une orbite trop basse pour permettre un rendez-vous avec l’ISS. La capsule réutilisable a fini par faire le tour de la Terre toute seule pendant 48 heures, puis elle est redescendue pour un atterrissage parfait dans le champ de tir de White Sands, au Nouveau-Mexique, le 22 décembre.

Le plan initial prévoyait que l’OFT serait suivi d’une mission de démonstration en équipage à destination de l’ISS. Et cette option est toujours sur la table, malgré les problèmes liés au vol de décembre, a écrit l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine dans une mise à jour mardi (7 janvier).

 » La NASA évalue les données reçues pendant la mission afin de déterminer si une autre démonstration sans équipage est nécessaire. Cette décision n’est pas attendue avant plusieurs semaines car les équipes prennent le temps nécessaire pour cet examen « , a écrit M. Bridenstine.

 » L’approche de la NASA consistera à déterminer si la NASA et Boeing ont reçu suffisamment de données pour valider les performances globales du système, y compris le lancement, les opérations en orbite, le guidage, la navigation et le contrôle, l’amarrage/désamarrage à la station spatiale, la rentrée et l’atterrissage « , a-t-il ajouté.  » Bien que les données de l’essai sans équipage soient importantes pour la certification, ce n’est peut-être pas la seule façon pour Boeing de démontrer toutes les capacités de son système « .

Bridenstine a également annoncé que la NASA et Boeing forment une équipe conjointe pour enquêter sur l’anomalie de synchronisation du Starliner et trouver comment s’assurer qu’elle ne se reproduise pas.

« Une fois en cours, l’enquête devrait durer environ deux mois avant que l’équipe ne livre son évaluation finale « , a écrit le directeur de la NASA. Il a ajouté que le Starliner est actuellement transporté de White Sands aux installations de Boeing sur la côte spatiale de la Floride, où la capsule sera examinée encore plus en détail.

L’étape centrale de la nouvelle mégarroquette de la NASA, l’énorme Space Launch System (SLS), prête à quitter son domicile de la Nouvelle-Orléans pour un voyage épique dont le point culminant sera un voyage spatial.

L’objectif final du SLS est de transporter les astronautes vers la lune et des destinations plus lointaines, mais d’abord, la NASA doit tester la fusée sans que des gens soient à bord. La NASA a dit qu’elle espérait effectuer ce vol d’essai – appelé Artemis 1 – d’ici à la fin de 2020, mais des responsables ont dit qu’il pourrait se dérouler jusqu’en 2021. Ce vol devrait permettre à SLS d’envoyer un vaisseau spatial Orion en boucle depuis la Terre, autour de la Lune et de le ramener sur notre planète.

Mais pour préparer cette mission, la NASA doit expédier l’étage central de 65 mètres de SLS de son centre d’assemblage de Michoud à la Nouvelle-Orléans (Louisiane) à un site d’essai situé au Centre spatial Stennis de l’agence près de Bay St. La masse et la taille de la fusée ne permettant pas un transport terrestre conventionnel, l’étage central fera son voyage en barge.

La NASA et ses équipes d’entrepreneurs (dirigées par Boeing) ont soigneusement déplacé la scène principale entre les bâtiments, au bâtiment 110, à l’installation d’assemblage Michoud de la NASA à la Nouvelle-Orléans le 1er janvier. Ceci afin de préparer la phase principale pour l’expédition.

L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a écrit sur Twitter plus tard dans la journée :  » Nous faisons des progrès « . « L’énorme étape centrale @NASA_SLS se déplace vers le bâtiment 110 de l’usine d’assemblage de Michoud en Louisiane. Là, elle sera préparée pour la barge Pegasus et son voyage vers @NASAStennis. Merci à l’équipe @NASA d’avoir travaillé pendant les vacances ! »

Une autre photo publiée le 3 janvier montrait la scène centrale nue dans un bâtiment de Michoud après que les ingénieurs aient retiré l’échafaudage de la scène centrale.

 » La NASA et l’équipe de l’entrepreneur ont utilisé l’échafaudage placé autour de l’étage central de 212 pieds pour évaluer l’intérieur de l’étage et vérifier les systèmes électroniques répartis sur l’ensemble de l’étage, notamment l’avionique et les systèmes de propulsion, qui permettront à l’étage de fonctionner pendant le lancement et le vol « , a indiqué l’agence dans un communiqué.

Dans le courant du mois de janvier, l’étage central sera transporté sur une barge Pegasus de Michoud au Centre spatial Stennis de la NASA, près de Bay St. Louis (Mississippi). L’étage central sera monté sur le banc d’essai B-2 pour effectuer ce que la NASA appelle la série de tests  » Green Run  » – le premier test complet de l’étage central avec son matériel de vol.

« Cette campagne d’essais complets permettra de mettre progressivement en service l’ensemble de l’étage central, y compris son avionique et ses moteurs, pour la première fois afin de vérifier que l’étage est apte au vol avant le lancement de l’Artemis I « , a déclaré la NASA.