Le virus obligera l’Europe à prendre une décision concernant l’Italie

Alors que le coronavirus sévit à travers le continent, les responsables de l’Union européenne commencent à élaborer des plans pour le lendemain.

Alors que le nombre de morts continue de grimper et qu’aucune fin n’est en vue pour les restrictions qui ont stoppé l’économie de l’UE, personne n’a encore une idée précise de l’ampleur de l’épave. Mais ça va être vaste.

L’Allemagne, la plus grande économie et celle qui a annoncé le plus grand plan de relance budgétaire, prend en compte un et la Commission européenne estime que chaque mois de verrouillage réduit la production annuelle de 3% supplémentaires. La semaine dernière, les dirigeants du bloc ont demandé au président de leur conseil Charles Michel et au chef de la commission Ursula von der Leyen de commencer à rédiger un plan de reconstruction qui impliquerait « des investissements sans précédent ».

L’Espagne fait pression pour un vaste programme de dépenses publiques financé par l’émission conjointe de dette. Les Allemands sont déterminés à éviter les soi-disant coronabonds et souhaitent utiliser à la place le fonds de sauvetage de la zone euro. La France élabore son projet de fonds de redressement temporaire, également financé par des obligations conjointes, comme compromis potentiel.

Le sort de l’Italie est suspendu à toutes leurs discussions.

La troisième économie de l’UE avait déjà les perspectives les plus faibles et les finances publiques les plus périlleuses avant que le virus ne frappe. Maintenant, il a également subi le plus grand nombre de morts et la plus longue interruption. Le moteur industriel autour de Milan, dans le nord, est bloqué depuis plus de trois semaines.

Les responsables à Bruxelles, Paris et Berlin pourraient parler de la reconstruction de l’économie européenne. Mais une question plus délicate sera de savoir ce qu’ils peuvent faire pour l’Italie.

Le gouvernement de Rome dépend déjà de la Banque centrale européenne pour soutenir ses finances et des estimations prudentes suggèrent que sa dette représentera plus de 150% du PIB au moment où l’épidémie sera terminée. Sa reconstruction nécessitera des milliards d’euros qui ne peuvent pas être levés auprès de toute source de financement orthodoxe et tester la capacité de l’UE à aider les pays dans le besoin.

Les discussions sur le plan de relance sont encore à un stade précoce dans des institutions comme la Commission européenne, mais les discussions acrimonieuses et non concluantes entre les gouvernements à ce jour soulignent la difficulté de trouver un plan d’action sur lequel les États membres pourront se mettre d’accord .

Les fonctionnaires et leurs maîtres politiques sont aux prises avec une double énigme.D’une part, la nature de la pandémie signifie que tous les pays de l’UE ont été frappés sans discrimination et que personne n’est à blâmer. Ils subiront tous une grave récession, un chômage plus élevé, des industries paralysées et une dette beaucoup plus élevée. C’est une des raisons pour lesquelles la réponse initiale a été si décisive: les règles de l’UE en matière de déficit ont été suspendues, l’Allemagne a déclenché un programme de relance massif et la BCE a déployé 750 milliards d’euros d’achat d’obligations pour stabiliser les marchés. Pourtant, il y a aussi cette inquiétude tenace concernant la perspective d’un soutien à plus long terme.

Mario Centeno, le ministre portugais des Finances qui dirige les réunions de ses homologues de la zone euro, a fait allusion à ce dilemme dans son invitation à discuter des mesures à court terme du bloc lors d’une vidéoconférence mardi prochain.

La manière dont l’Europe gèrera les tensions financières laissées par le virus déterminera « la forme et l’ampleur de la reprise et, finalement, la cohésion de la zone euro », a-t-il déclaré.

Plans de rétablissement

Le Premier ministre espagnol Pedro Sanchez avait déjà appelé le mois dernier à un «plan Marshall» d’investissement public de l’UE qui serait «la plus grande mobilisation de ressources économiques et matérielles de l’histoire». Il a également fortement plaidé pour une dette commune sous la forme de soi-disant coronabonds, un appel qui a été soutenu par les dirigeants de huit autres pays européens, dont la France et l’Italie.

Un tel instrument allégerait la pression sur les pays très endettés comme l’Italie et, dans une moindre mesure, l’Espagne et la France. Cela réduirait le risque qu’ils ne soient pas en mesure de lever des fonds sur les marchés après une vague d’emprunts pour financer leur riposte virale.

Les Allemands et les Néerlandais se méfient de finir sur la ligne des dépenses et des emprunts qu’ils ne peuvent contrôler. Ils ont plaidé pour l’utilisation du fonds de sauvetage de la zone euro à la place, mais l’Italie et l’Espagne se sont opposées à cela, affirmant qu’il est stigmatisé.

Derrière ce conflit se cache un débat plus large sur les règles budgétaires inefficaces de la zone euro qui n’ont empêché aucun des deux pays de présenter des déficits persistants au cours de la dernière décennie.

Autres options

Dans un effort pour combler le fossé entre les deux parties, la France a proposé la création d’un fonds temporaire de relance économique qui fonctionnerait pendant cinq à dix ans spécifiquement pour soutenir les pays au lendemain de la pandémie. Il s’agirait d’émettre une dette adossée à l’ensemble de la zone euro pour répartir la charge financière de relance de l’économie.

D’autres ont suggéré d’utiliser le budget à long terme de l’UE, principal outil de transferts budgétaires directs des États membres les plus riches vers les États membres les plus pauvres, qui doit être renégocié cette année.

Avec un plafond d’environ 1% du PIB pour sa période de sept ans et la plupart de ses fonds destinés aux agriculteurs et aux projets d’infrastructure, le budget de l’UE en l’état n’est pas suffisant pour endiguer une récession.

Mais Michel a lancé l’idée d’un budget spécial beaucoup plus important pour les un ou deux ans à venir, selon plusieurs diplomates informés des plans. Pour les Allemands et les Néerlandais, cela pourrait être un moyen plus acceptable de répartir les coûts de reconstruction des dettes communes.

Le ministre des Finances Olaf Scholz prépare déjà le public allemand à aider des pays comme l’Italie à court terme avec des lignes de crédit du fonds de sauvetage de la zone euro. Ces prêts devraient être assortis des conditions qui accompagnaient les précédents renflouements, a-t-il déclaré jeudi soir au radiodiffuseur public allemand ARD.

« Cette aide doit arriver immédiatement et rapidement », a-t-il dit.

Les Allemands ont indiqué que le fonds de sauvetage de la zone euro devrait également être utilisé pour un soutien à plus long terme plutôt que l’une des structures les plus originales proposées par leurs partenaires.