Alors que l'accord sur le nucléaire iranien s'effondre, la France se tourne vers l'Arabie Saoudite pour obtenir du pétrole Affaires


Par John Irish et Bate Felix

PARIS (Reuters) – L'année dernière, la France a mené une campagne européenne visant à maintenir le commerce avec l'Iran après que les États-Unis eurent déchiré l'accord sur le nucléaire avec Téhéran et imposé de nouvelles sanctions. Mais sur la même période, les données montrent que la France a réduit ses achats de pétrole iranien et fortement augmenté ses importations en provenance d'Arabie saoudite, l'ennemi juré de l'Iran.

Ces dernières semaines, la France a utilisé ses besoins énergétiques pour justifier une augmentation des ventes d'armes au royaume, même si rien ne prouvait que l'augmentation de 50% des achats d'armes françaises par l'Arabie saoudite l'année dernière était subordonnée à l'achat de pétrole par la France.

L'augmentation des achats de pétrole saoudien par la France montre que Paris fait moins d'affaires avec l'Iran, alors même qu'il encourage publiquement ses partenaires européens à trouver un moyen de maintenir le commerce avec Téhéran via le système commercial Instex franco-germano-britannique.

Cela souligne également à quel point il est difficile pour une puissance mondiale et un membre permanent du Conseil de sécurité des Nations Unies comme la France de se dresser contre les États-Unis et leur plus proche allié du monde arabe quand ils sont déterminés à mettre la pression sur l'Iran.

Le mois dernier, la ministre de la Défense, Florence Parly, a déclaré que les relations commerciales avec des alliés tels que l'Arabie saoudite étaient essentielles à la sauvegarde des intérêts de la sécurité et de l'énergie de la France.

"Les exportations (d'armes) permettent de nouer des liens étroits avec des États stratégiques pour la sécurité de la France", a-t-elle déclaré au Parlement, une des premières fois qu'un haut responsable a lié les ventes d'armes aux relations économiques plus larges de la France avec l'Arabie saoudite. "Cela nous place au cœur du Moyen-Orient, une région clé pour nos intérêts de sécurité et nos sources d'énergie."

Interrogée sur le lien entre les achats de pétrole et les ventes d’armes, une source diplomatique française était directe: "Nous voulons sauver l’accord sur le nucléaire, car il contribue à la paix dans la région, mais nous avons toujours entretenu une relation historique avec l’Arabie saoudite. ce?"

La chute brutale de la capacité de l'Iran à vendre son pétrole sur les marchés internationaux a durement touché l'économie, produisant exactement l'impact que le système Instex est conçu pour prévenir à long terme.

Les données du ministère des Finances français indiquent que la France a acheté 2,2 milliards d'euros de brut léger iranien entre avril 2017 et mars 2018, ce qui en fait le troisième fournisseur en importance de la France.

Mais au cours des 12 mois suivants, ce chiffre a chuté de 57% à 936 millions d’euros, les importations en provenance d’Iran ayant complètement cessé à partir de septembre 2018, en guise de sanction.

En revanche, les achats français de pétrole saoudien ont bondi de 50% pour atteindre 3,7 milliards d’euros entre mars 2018 et avril 2019.

Des sources de l'industrie indiquent que le pétrole brut saoudien et iranien possède des propriétés très similaires qui en font de bons substituts. Au cours de la même période, Paris a également sensiblement augmenté ses achats de brut russe et iraquien, qui sont également similaires.

Tous les pays ont dû réduire leurs importations de pétrole iranien à mesure que les sanctions se levaient, bien que la Chine et l’Inde aient continué à acheter après les premières dérogations américaines, bien qu’elles aient également réduit leurs achats.

LIENS SAUDI PLUS PROCHE

La France a entretenu des liens étroits avec l'Arabie saoudite. Mais l'accord nucléaire conclu en 2015 entre l'Iran et six puissances mondiales – les États-Unis, la France, la Grande-Bretagne, la Chine, l'Allemagne et la Russie – a allégé les sanctions en contrepartie de la réduction du programme nucléaire par Téhéran, offrant une bouée de sauvetage économique au rival de Riyadh.

La France, qui entretient des relations commerciales en Iran, a rapidement capitalisé et certaines de ses plus grandes entreprises ont suivi. Total a été la première société pétrolière internationale à rentrer en Iran, tandis que d'autres sociétés françaises telles que les constructeurs automobiles PSA et Renault ont également reculé.

Entre 2016 et le début de 2018, les achats français de pétrole brut iranien ont atteint plus de 2 milliards d'euros par an.

Cependant, le président américain Donald Trump, qui est arrivé à la Maison Blanche alors que l’économie iranienne récoltait les fruits de cet accord, a qualifié cet accord de "pire qu’il n’ait jamais été négocié". Il a sorti les États-Unis, ré-imposé des sanctions sévères, notamment sur le secteur pétrolier iranien, et a menacé de punir des alliés comme la France, qui entretenait des relations commerciales avec Téhéran.

La décision américaine était toujours de nature à resserrer les liens entre la France et l’Arabie saoudite, a déclaré Jalel Harchaoui, chercheur à l’Institut Clingendael de La Haye.

"Le retrait unilatéral des États-Unis du JCPOA (accord sur le nucléaire) a contraint la France à réduire ses transactions économiques avec l'Iran. Cette évolution est considérée comme une raison supplémentaire de resserrer la proximité entre Paris et les capitales du Golfe", a-t-il déclaré.

L'Arabie saoudite soutient la ligne dure des États-Unis contre l'Iran et a cherché à élargir le front anti-iranien. La France partage les préoccupations concernant le programme de missiles balistiques de l'Iran et son ingérence au Moyen-Orient, mais affirme que cet engagement est préférable à l'isolement.

DES ARMES À LA SÉCURITÉ ÉNERGÉTIQUE

La décision d'acheter davantage de pétrole saoudien intervient à un moment critique pour la France et ses relations avec le royaume.

Le président Emmanuel Macron est notamment sous le feu des critiques de ses rivaux politiques et des organisations de défense des droits de l’homme qui vendent des armes françaises à l’Arabie saoudite et aux Émirats arabes unis. Les deux États ont utilisé leurs armes lors de la guerre au Yémen, où une coalition dirigée par des saoudiens combattait des rebelles houthis soutenus par l'Iran.

Le ministre des Affaires étrangères Jean-Yves Le Drian a exhorté Riyad à mettre fin à la "guerre sale" au Yémen, mais a également accusé l'Iran de fournir aux Houthis des armes qu'ils ont utilisées contre le territoire saoudien.

Lui et Macron ont défendu les ventes d'armes à l'Arabie saoudite et aux Emirats Arabes Unis, dans la lutte mondiale contre le terrorisme.

L'Arabie saoudite a été le premier acheteur d'armes en France au cours des cinq dernières années, ses ventes ayant bondi de 50% à environ 1 milliard d'euros en 2018.

Plutôt que d'éviter le problème, le gouvernement Macron a cherché à établir un lien entre énergie et sécurité en répondant aux critiques sur les ventes d'armes.

"Entretenir des relations économiques avec ces pays signifie maintenir une présence dans des régions clés pour nos intérêts de sécurité et notre approvisionnement en énergie", a déclaré Parly.

(Reportage additionnel par Leigh Thomas; édité par Richard Lough et Giles Elgood)